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Messages - elric

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Alors que la bataille de la Maison Balaash débutait, des centaines d’enthousiastes laudateurs regardaient la scène, cherchant ceux qui méritaient d’être exaltés.

Tous les vétérans présents sur le terrain savaient qu’au moment où le soleil atteindrait le milieu du ciel, des milliers de guerriers de la Maison Baalash seraient morts.

Les catapultes des Venators lançaient des boules bourrés d’explosifs et d’éclats d’acier dans les airs se précipiter dans les rangs adverses. Le gémissements mécanique de millions d’aiguilles remplissait les plaines tandis que des milliers d’écorcheurs tiraient simultanément. Le bêtes mugissaient et hurlaient, poussées à la frénésie par les dresseurs, avant d’être lâchées sur les voies de la destruction.

Et malgré ce grand conflit, l’armée de Makeda continuaiet de se battre, ignorant que son chef n’était pas là.

* * *

Si seulement je pouvais combiner ton adhésion à l’hoksune avec le pragmatisme ambitieux de ton frère, alors que la Maison Balaash serait inarrêtable. L’esprit est ébranlé par les possibilités.

Les paroles de Vaactash lui apportaient de l’espoir. La main de Makeda reposait sur la poignée de l’une des Épées de Balaash. Si la victoire l’obligeait à être pragmatique, elle le ferait, même si elle cela lui faisait mal. Elle savait que son grand-père veillait sur elle, mais elle ne pouvait qu’espérer qu’il approuvait ses décisions.

L’esclave Kutsheth maniaient les rames et la petite barque progressait régulièrement le long des rives du Lac Mirketh. Le brouillard matinal ne s’était pas encore dissipé et offrait encore une certaine couverture.

Makeda ne pouvait pas voir la bataille débuter, mais elle pouvait l’entendre. Le choc des épées et des lances, les gémissements des écorcheurs, le bruits sourd des catapultes, les cris alors que l’acide mangeait la chair et le tonnerre lorsque les warbeasts s’affrontaient. C’était le bruit de deux forces se testant mutuellement. Bientôt la mêlée deviendrait générale. Son armée se battrait et mourrait sans elle pour la diriger. Makeda maudit le destin et supplia ses ancêtres de lui pardonner son manquement au devoir.

Elle portait une grossière cape en poils tressés, miteuse et sale. Ses vêtements d’esclave dissimulaient son armure. Sa bannière, portant le noble glyphe de la Maison Balaash, avait été laissée en plan avec l’armée qu’elle avait abandonnée. Ce n’était pas l’indignité de tout cela qui l’a dérangeait, mais le fait qu’on lui volait sa chance de mener ses guerriers dans de glorieux combats. Peut-être que si elle avait de la chance, l’une des grandes bêtes sous-marines du Lac Mirketh rendrait service à tout le monde, émergerait des profondeurs et la dévorait pour cacher le déshonneur.

Makeda n’avait jamais vraiment détesté Akkad auparavant. Elle avait simplement fait son devoir, comme le voulait l’honneur. Elle était de la caste des guerriers et vivant pour apporter la gloire à sa maison. Cependant, maintenant que la grande bataille débutait sans elle, Makeda comprenait ce qu’était la haine. Elle méprisait Akkasd.

Mais elle le plaignait aussi. À quel point une vie serait-elle vide sans hoksune pour la combler ?

« Nous y sommes presque », dit Kuthsheth « Les quais ne sont pas- » grimaça-t-il alors qu’une passait au-dessus de sa tête. Le massif battement des ailes en cuir secoua la petite embarcation avec des rafales de vent, puis l’Archidon s’éloignat. La warbeast volante n’avait prêté aucune attention à leur bateau. Il avait été convoqué au combat par un puissant mortitheurge. Il rugit et piqua, plongeant hors de vue derrière les dunes le long du rivage.

Bien sûr. Les plus capables se retrouveraient dans la bataille. Aucun guerrier compétent ne se porterait volontaire pour garder un quai lorsqu’une telle opportunité d’exaltation se présenterait. Au pire, ils seraient confronté à des hestatiens, guère plus que des milices. « Le problème sera la garde personnelle d’Akkad.Ce sont tous des vétérans cataphractes ».

« Et aussi les coureurs de sang qui rôdent dans les couloirs », dit Kuthsheth, et il parut surpris lorsque Makeda ne parut pas comprendre de quoi il parlait. « Le noble Telkesh en a gardé quelques-uns à son service pour surveiller les tentatives d’assassinat contre ses héritiers. Il rôdent autour de la maison, ne répondant que Tourmenteur Abaish ».

« Je n’étais pas au courant de leur existence ».

« C’est parce qu’ils sont très doués pour rôder... »

Makeda avait appris qu’il y avait beaucoup de choses qu’elle ignorait sur le fonctionnement interne de sa maison. Il y avait un monde sous la surface, peuplé d’ouvriers, d’esclaves et de serviteurs, des membres des castes inférieures qu’elle n’avait jamais pris la peine de remarquer. Les guerriers et les chefs d’une grande maison ne souhaitait pas voir leurs inférieurs toute la journée, et ils demeuraient donc cachés pendant accomplissaient leur mission.

Kuthsheth peinait contre les rames mais il faisait de son mieux pour se ressaisir. « Une fois que je vous aurez introduit dans le donjon central, je crois que je pourrai distraire les coureurs de sang. Ils ne prêtent aucune attention aux esclaves domestiques. Je les ai entendu parler de ce qu’ils perçoivent comme des faiblesses. Une fois que vous serez dans les tunnels de serviteurs, je provoquerai une perturbation dans le laboratoire d’Abaish. Cela devrait attirer les coureurs de sang comme un papillon nocturne vers une flamme ».

« Que comptez-vous faire ? »

« Faire beaucoup de flammes ».

« Attirer l’attention des coureurs de sang, c’est mourir. Pourquoi faites-vous cela ? »

« Parce qu’autrefois j’étais un guerrier – un épéiste Prétorien – bien avant la prise de mon village. Comme nous en avons l’habitude, j’ai perdu ma caste et j’ai été placé parmi les esclaves de la Maison Balaash. Parce que Telkesh a été un maître honorable, mes enfants auront la chance de devenir des guerriers. Si ce n’est pas eux, alors leurs enfants, ou les enfants de leur enfants, auront une chance d’atteindre l’exaltation. C’est la voie ».

C’est cet esclave qui lui avait soumis cette idée d’espionnage pendant leur marche vers le sud. Il l’avait entendue parler avec ses officiers et avait ensuite abordé le sujet de ce passage peu connu à travers la grande forteresse qu’était la Maison Balaash. Au début, l’impertinence de Kuthsheth l’avait agacée, mais plus elle y avait réfléchit, plus elle y avait vu les possibilités. Si Akkad essayait d’éviter leur duel, alors elle amènerait le duel à Akkad.

Une explosion retentit au loin. Makeda se retourna pour voir une boule de feu monter dans le ciel. La bataille était engagée.

« Nous y sommes presque. Ne vous inquiétez pas, Archdomina ».

Makeda ne corrigea pas l’esclave.

* * *

Le dernier guerrier mourant tomba dans le Lac Mirketh avec fracas. L’eau se teinta de rouge autour de lui, puis il disparut de la vue. Makeda abaissa les Épées de Balaash et les fit disparaître sous le manteau de l’esclave. Les quais étaient dégagés. Elle avait éliminé tous les gardes avant que l’alarme puisse être donnée. « Viens, Kuthsheth. Montrez-moi les tunnels ».

L’esclave finit de rouler le dernier cadavre dans le lac, avant de se précipiter devant elle, ses sandales claquant contre le bois usé par les intempéries. Ils passèrent devant des barils de poisson salé et des sacs de grain. Depuis le temps qu’il vivait ici, Makeda n’avait jamais vu cette partie de sa grande maison. Kuthsheth ouvrit une porte et la conduisit à l’intérieur.

Il y avait là quelques esclaves qui travaillaient, coupaient du poisson avec des hachoirs, ignorant superbement qu’ils étaient envahis. Qu’importait à un esclave d’être envahi ? Le travail se poursuivrait quel que soit leur maître demain.

Kuthsheth savait où se rendre et elle le suivit en gardant la tête basse et le visage couvert. Il prit une lanterne sur le mur pour éclairer leur chemin. Ils montèrent un escalier, descendirent un long tunnel, puis montèrent un autre escalier circulaire. Kuthsheth lui fit traverser une multitude de passages et d’alcôves. La grande maison s’était agrandi depuis vingt générations, jusqu’à ce que l’intérieur devienne un dédale qui confondrait tout envahisseur, mais son guide connaissait bien ces passages. La pierre autour d’elle commença à lui paraître familière et confortable. L’huile de la lanterne sentait la maison.

Ils pénétrèrent dans un hall que Makeda connaissait. Elle avait regardé depuis ces fenêtres, admiré ces œuvre d’art. Ses chambres n’étaient pas loin. C’était une sensation étrange que d’être un envahisseur de sa main. « Nous sommes presque arrivés ». Kuthsheth tourna à un coin et disparut de la vue.

« Toi, esclave ! Où vas-tu ? » demanda une voix. « N’as-tu pas écouté ton surveillant ? »

« Pardonnez-moi, Prétorien. Je ne voulais pas- »

« Silence ! » On entendit le bruit d’un gantelet frappant la chair. « Cette zone est interdite d’accès pendant que le conseil se réunit ».

Makeda passa le coin. Un épéiste se tenait au-dessus de Kuthsheth à terre. Il leva les yeux vers
Makeda et grogna. « Vous, les esclaves, vous recevrez le fouet pour- » puis sa tête rebondit dans le couloir. Makeda eut le temps d’essuyer son épée avec la cape d’esclave avant que le corps ne se rendent compte qu’il était mort et ne tombe, déversant son sang sur le sol poli. Elle fronça les sourcils. Tuer un honorable Prétorien était un tel gâchis…

Kuthsheth se leva, frottant le bleu qui s’étendait sur sa joue. « Merci, Archdomina ». Il montra une tapisserie à proximité détaillant la vie de Vuxoris. « Derrière se trouve un passage qui vous mènera à la salle du conseil. S’il vous plaît, accordez-moi quelques minutes pour bouter le feu au laboratoire d’Abaish, sinon vous rencontrerez sûrement des coureurs de sang en chemin ».

« Un instant, Kuthsheth. Si vous devez mourir pour moi, alors vous devez le faire en tant que membre de la caste dans laquelle vous êtes né. Le Prétorien décapité saignait sur ses bottes. Makeda se baissa et ramassa les épées du guerrier mort. Elle les présenta à l’esclave, poignée en avant. « Par la présente, je vous proclame membre de la caste des guerriers de la Maison Balaash. Voici tes épées, Prétorien ».

« Ma dame, je… je… » Il avait les yeux écarquillés, la bouche ouverte.

« Maniez-les en mon nom ».

Kuthsheth s’empara des épées les mains tremblantes. « Je le ferai ». Désormais armée, Kuthsheth se déplaçait tel un skorne transformé. Avec une détermination renouvelée, il souleva rapidement la tapisserie, révélant le passage. « Il y a une alcôve au premier coin. Vous devriez pourvoir voir quand les Coureurs de sang partiront, mais ils ne devraient pas vous voir. Continuez ensuite tout droit, montez trois niveaux d’escaliers et vous arriverez près de la salle du conseil ».

Makeda avait passé de nombreuses heures dans la salle du conseil, observant et apprenant comment son grand-père, puis son père, avaient gouverné leur maison. Ce serait l’endroit idéal pour affronter Akkad.

« Je suis l’esclave de votre famille depuis deux générations. Je sais que l’âme de Vaactash vous favorise. Kuthsheth, encore sous le choc de la générosité de Makeda, s’inclina avec humilité. « Puisse-t-il guider votre acier ».

Makeda jeta le manteau d’esclave et entra dans le passage.

* * *

Il y avait six gardes dans le hall menant à la salle du conseil, mais cela n’avait pas d’importance. Le dernier d’entre eux s’était écrasé contre les doubles portes de la salle du conseil et dévalé les escaliers dans un bruit sourd et sanglant.

Les dirigeants de la Maison Balaash se levèrent d’un bond et saisirent leurs armes. Akkad se tenait devant la grande fenêtre donnant sur l’ouest, observant la bataille au loin. Il se retourna pour voir le garde déverser le reste de sa vie sur les escaliers de marbres. « Qu’est-ce que cela veut dire ? »

Makeda s’arrêta sur le seuil et examina la salle du conseil. La pièce lui avait toujours rappelé l’arène, sauf que ce sol en contrebas était destiné à être occupé par les dirigeants de la maison plutôt que par les gladiateurs, et les bancs de pierre étaient occupés par des personnes qui adressaient des requêtes au conseil plutôt que par des spectateurs assoiffés de sang.

Une trentaine de personnes étaient présente, des chefs de la Maison Balaash et de ses maisons vassales, ainsi que des représentants d’autres castes, comme le laudateur Shuruppak, le misérable qui avait renié l’exaltation à son père et bien sûr, Abaish, qui représentait les doloristes, puis de nombreux scribes et érudits. Toutes les personnes présentent poussèrent des jurons ou des soupirs. La garde personnelle d’Akkad abaissa ses lances et se précipita en avant, formant une masse blindée bruyante, pour se placer entre leur seigneur et la menace.

Makeda se tourna lentement, regardant toutes les personnes présentes dans les yeux. Beaucoup se dérobèrent et détournèrent le regard, d’autres le croisèrent, sachant que le moment était de venu de faire les comptes. Ceux-là étaient déchirés entre l’honneur et le devoir. Ils conservaient une partie de son respect. Excellent. Elle avait besoin de témoins. Elles tuerait tous les autres plus tard, et elle nota soigneusement qui tombait dans chaque camp.

« Je suis Makeda de la Maison Balaash ». Elle garda une voix froide et neutre. « Seconde Née de Telkesh assassiné, petite-fille du puissant Vaactash, et je suis venu reprendre ce qui m’appartient ».

Akkad sembla sans voix, mais le Tourmenteur Abaish, assis à sa gauche, se leva. « Comment oses-tu entrer dans cette maison ? Tu es une paria, une criminelle ! Tu as été exilée ! »

« Ainsi donc, le serviteur chuchotant retrouve sa voix ? Ne t’inquiète pas, doloriste. Je t’aurai », déclara Makeda. Abaish laissa tomber se épaule et baissa les yeux tout en essayant de se cacher derrière son frère. « Alors, Akkad, pouquoi prendre la peine de porter ton armure si tu es trop lâche pour diriger ton armée ? »

Les lèvres de son frère se retroussèrent en un rictus. « Je n’ai peur de personne ».

« Tu devrais être... »

« Tuez le traître ! » cria Abaish. « Tuez-la ! »

La garde d’élite de Cataphracte d’Akkad hésita. L’ordre n’était pas venu de leur archdominar, et Makeda lui en fut reconnaissant. Elle ne serait pas capable de combattre un datha entier de Cataphracte. « Seul un lâche enverrait ses guerriers faire quelque chose qu’il n’a pas eu le courage de faire lui-même ». Elle pointa les Épées de Balaash vers le coeur d’Akkad. « Akkad a assassiné l’Archdominar Telkesh avec du poison, le privant ainsi de la mort d’un guerrier digne de ce nom. Akkad est un lâche et un usurpateur. Son comportement déshonorant a fait honte à la Maison Balaash. Shuruppak, de la caste des laudateurs, est un hérétique, refusant à Telkesh assassiné son exaltation légitime afin de cacher les crimes d’Akkad ».
« Mensonges ! » Abaish était désespéré. Même si Makeda devait être tuée, les mots avaient été prononcés, l’accusation portée, et elle ne pourrait jamais être retirée. « Finis les mensonges ».

« Cherchez dans vos coeurs et sachez que je dis la vérité ». Makeda observa la foule en descendant les marches. « Vous êtes les chef de la Maison Balaash. Je suis dégoûtée de voir que les quelques honorables d’entre vous tolèrent cette ordure parmi vous. Voudriez-vous qu’un lâche prenne place dans notre Salles des Ancêtres ?

D’autres regards se détournèrent. Makeda se promit que ces derniers pleureraient d’amères et repentantes larmes avant la fin de cette journée.

Akkad se glissa entre ses cataphractes, les repoussant brutalement. « Vous osez menacer l’archdominar avec les lames de sa familles ? » L’un des ses serviteurs s’avança et présenta à l’archdominar sa lance de guerre personnelle. Il s’agissait d’une puissante arme qui portait également des parcelles des âmes de leurs ancêtres, et sa lame brillait d’une lumière pâle. « Je ne tolérerai pas cette insolence. Rends les épées de ma famille et je te ferai exécuter sans douleur. Résiste et tu souffriras... »

Makeda rit. « Tu penses me menacer de douleur, mon frère ? Je connais la douleur ».

« Tu ne sais rien ! » souffla Akkad.

« J’ai survécu au même poison que tu as utilisé pour tuer Père. Alors dois-moi ce que je ne sais pas, frère, parce que j’aimerais comprendre ta trahison avant de t’envoyer dans le Néant ».

« Tu me menaces ? Pendant une demi-génération, je me suis battu pour Vaactash. J’ai gagné bataille après bataille en son nom. J’ai écrasé nos ennemis et je les ai chassé devant moi J’ai incendiés des villes et me suis emparé de centaines d’esclaves. Pourtant, ils ne m’ont jamais écouté. Pendant un an, je me suis battu pour mon père, mais il t’a préféré. J’étais héritier ! Moi ! Tu es une enfante. Tu joues à la guerre. Tu parles de leçons qui n’ont plus d’importance et d’histoires de héros morts, mais ce ont pas tes paroles. Tu ne les as pas méritées ! Tu es faible, pathétique, minuscule ! »

« Mon seigneur ! N’en dites pas plus, s’il vous plaît » s’écria Abaish.

Elle continua à descendre lentement les escaliers jusqu’à ce qu’elle atteigne le sol en contrebas. « C’est tout ? Parce que pendant que tu parle, notre armée entre-tue. Pense à l’avenir de notre maison ».

« Tu ne comprends pas que ça n’a pas d’importance. Tout comme Telkesh, tu manques de vision ».

« Ça suffit », ordonna Makeda. La salle du conseil devint soudainement mortellement silencieuse. « Elle ordonna aux Cataphractes de s’écarter, ce qu’ils firent.

Désormais, il n’y avait plus que le frère et la sœur, rien d’autre entre eux que deux philosophies qui ne pourraient jamais être réconciliées Le glyphe de la Maison Balaash avait été profondément gravé dans le marbre sous leurs pieds. Akkad se tenait au sommet. Makeda se tenait à la base.

« Tu parles de nouvelles voies dangereuses. Elles ne sont pas les nôtres. Démontre ta conviction, Akkad. Je te défie dans un combat singulier ».

« À mort ». Akkad souleva la lance de guerre et la fit tourner sans effort. « Viens, ma sœur. Finissons-en ».

Ils se rencontrèrent au centre du glyphe.

La lance de guerre sifflait dans les airs. Makeda la bloqua d’un coup d’épée. L’impact projeta de l’électricité dans ses articulations. Elle frappa avec l’autre épée, mais Akkad tournoya et l’écarta avec la hampe. Des points de lumière, telle des grains de poussières, flottaient alors que les deux armes magiques s’entrechoquaient.

Akkad se déplaçait à une vitesse effrayante, il était plus grand, plus fort, et Makeda esquiva sur le côté alors que la lance de guerre arrachait un morceau de pierre du sol. Il s’élança, poignardant, et Makeda roula sur le côté au dernier instant. La lance transperça la poitrine d’un scribe. Akkad souleva le travailleur hurlant et jeta de la lame. Les membres des castes inférieures reculèrent, se bousculant pour atteindre les sièges les plus élevés. Des guerriers méprisants les écartèrent pour mieux observer le duel.

Makeda attaqua, déchaînée, ses lames s’abaissèrent, tranchant l’une après l’autre. L’une frappait tandis que l’autre s’élevait dans une pluie continue d’acier durci par les âmes. Akkad, souplement, reculait, sa massive lance de guerre détournant chacune des attaques. Il recula contre le mur du fond, puis posa une botte contre celui-ci et se propulsa sir elle.

Elle évita la lame, mais son épaule armurée la frappa à la poitrine et la projeta en arrière. Ses côtes craquèrent. Akkad balança sa lance de guerre sur le sol, mais elle parvint à sauter par-dessus. Akkad la suivit en tendant une main et en la pointant du doigt. Makeda n’était pas préparée à l’éclair de puissance qui sauta entre eux. Cela la frappa au flanc. Une énergie nauséabonde crépita à travers ses os, provoquant une douloureuse contraction de ses muscles. Elle fut repoussée, mais parvient à rester debout. Sa mortitheurgie est puissante.

Akkad se précipita en avant, désireux d’en finir avec elle, mais Makeda se concentra malgré la douleur crépitante et força ses bras à réagir. Les forces obscures furent rassemblées à travers son corps, canalisées et repoussées. Akkad sursauta lorsque son sort fut brisé. Makeda contre-attaqua prestement. Une épée détourna sa lance, tandis que l’autre frappait l’armure, puis la chair et enfin les os.

Ils se séparèrent, toute la longueur du glyphe de Balaash entre eux. Akkad jeta un coup à la sangle tranchée qui pendait sous sa spalière, puis du sang qui commençait à s’écouler lentement le long de son armure. Il pressa une main contre le blessure et grimaça en sondant la plaie. Ce n’était pas fatal, loin s’en faut, mais le message avait été envoyé, et Akkad avant ressenti la piqûre de l’acier Balaash.

Makeda se tenait debout, attendant, son plastron armuré brûlé et fumant. L’attaque d’Akkad l’avait blessée, mais cette douleur n’était rien.

Maintenant méfiant, Akkad retira sa main ensanglantée de la blessure et la plaça sur le manche de sa lance. Il se déplaça lentement, ses bottes glissant sur le marbre alors qu’il se plaçait en position, la pointe de sa lance inclinée vers le sol, prête à balayer et à éviscérer. Makeda leva ses épées, l’un protectrice devant elle, l’autre en position basse et prête à son flanc, une position que lui avait enseignée le Primus Zabalam il y a longtemps.

Ils attendirent, immobile, s’étudiant l’un l’autre, guettant le moindre signe de faiblesse, la moindre occasion de frapper. Deux guerriers, tous deux maîtres de leurs traditions martiales respectives, prêts.

Une minute s’écoula. Une autre.

Personne dans la salle du conseil ne faisait le moindre bruit. Tous étaient conscient qu’un seul mouvement mettrait fin au duel et déciderait du sort de la Maison Balaash.

Le bruit de plus fort dans la pièce était le ploc ploc ploc du sang d’Akkad décorant lentement le sol.

C’était ce crépitement de vie qui forcerait Akkad à agir en premier. Tel était le danger d’avoir une telle compréhension de l’anatomie et du pouvoir qui l’habitait. Le temps n’était plus de son côté, et chaque battement de coeur l’affaiblissait un peu plus. Makeda se déplaça, très légèrement et sa prise se resserra sur son épée. Un petit sourire se dessina sur son visage.

Le frère et la sœur frappèrent.

Ils se regardèrent dans les yeux. Cela aurait dû être l’un de ces moments d’illumination parfaite dont parle le code, réalisable uniquement à ce moment précis entre la vie et la mort, mais lorsque Makeda vit l’âme d’Akkad, elle ne vit que la tourmente, le manque de conviction, le doute dans les véritables voies de leur peuple, de leur famille…

Elle le jugea indigne.

La lame de la lance l’avait effleurée, détournée de justesse par une épée alors qu’elle s’était avancée à la portée de son frère. La pointe de son autre épée était dans le cou d’Akkad.

Makeda s’adressa lentement à son frère mourant : « Je t’aurai suivi. C’était à toi de gouverner. J’aurais fait tout ce que le devoir exigeait de moi. Je t’aurais suivi dans le Néant si nécessaire ».

Akkad tenta de parler, mais le sang qui coulait dans sa gorge ne lui permis pas d’émettre un son. Elle put voir qui comprenait encore ses paroles, et c’était ce qui comptait.

« Mais tu me croyais faible, malléable comme toi. Tu m’as mal jugée. Maintenant, tu dois te rendre seul dans le Néant ». Makeda tourna l’épée et l’enfonça dans le cerveau d’Akkad.

La véritable héritière de la Maison Balaash avait déjà gagné.

La nouvelle archdomina de la Maison Balaash retira son épée du crâne de son frère et s’éloigna du cadavre qui tomba. Akkad s’effondra et git, en un tas froissé, privé de toute sa gloire, son sang colorant lentement les interstices du glyphe de la maison gravé dans le sol.

Makeda leva les yeux du corps et fit le tour de la salle du conseil. Personne n’osa poser de question. Elle s’occuperait des traîtres bien assez tôt, mais il y avait des choses plus urgentes à faire. Elle se tourna vers l’officier le plus proche : « Ordonne aux cohortes de se retirer. Dis-leur que Makeda règne désormais sur la Maison Balaash et qu’elle déclare cette bataille terminée. Plus aucun des soldats ne sera gaspillé aujourd’hui ». Plusieurs guerriers montèrent les escaliers en courant pour faire passer le message. L’un des cataphractes ouvrit la grande fenêtre à l’ouest, tandis qu’un autre sortit un drapeau de signalisation vert, couleur qui ordonnait un arrêt complet. Il commença à l’agiter d’un côté à l’autre.

Le Laudateur Shuruppak rassembla ses volumineuses robes et dévala les marches en toute hâte, attrapant une pierre sacrale vide à sa ceinture. Makeda regarda le laudateur avec une légère incrédulité alors qu’il s’agenouillait à côté d’Akkad. « Que faites-vous ? »

« Akkad était l’un des plus grands guerriers de sa génération. Je dois préserver son âme- »

« Silence ». En se baissant, Makeda rassembla une poignée de la robe du laudateur. « Tu trahirais les idéaux de ta caste ? » Elle tira Shuruppak brutalement à ses pieds. Makeda éleva la voix, mais elle ne s’adressait plus au laudateur. « Que le nom déshonorant d’Akkad ne soit plus jamais prononcé dans les couloirs de la Maison Balaash ».

« Mais Akkad était- »

« Je n’ai pas dû être assez claire ». Makeda traîna le laudateur devant le cataphracte avec le drapeau de signalisation et jeta Shuruppak par la fenêtre. On entendit son cri durant quelques secondes, mais ils étaient trop haut pour entendre l’impact.

Se retournant vers le conseil, Makeda éleva la voix. « Le nom de mon frère sera rayé de toutes les histoires ». Plusieurs scribes ouvrirent immédiatement leurs parchemins, encrèrent leurs plumes et commencèrent à furieusement effacer des noms. « Et quand à ses camarades conspirateurs... » Makeda jeta un coup d’oeil à Abaish, qui était accroupi sur un banc de pierre, semblant envisager de sauter de sa propre initiative par la fenêtre. « Allez chercher mes tourmenteurs. Allez chercher tous mes tourmenteurs. Ils vont être occupés ».

Makeda se dirigea vers la fenêtre. Au loin, des cornes retentissaient. Le drapeau vert avait été aperçu. Les combats cesseraient, et, avec un peu de chance, avant que le sang des Balaash n’ait été versé pour les affaiblir devant les autres grandes maisons.

La fumée s’élevait en colonnes sur champ de bataille. À cette grande distance, les individus n’étaient rien de plus que de minuscules points en mouvement, seules les puissantes bêtes de guerre pouvaient être distinguées pour ce qu’elles étaient réellement. Ce n’étaient rien d’autre qu’une masse tourbillonnante de couleurs, de rouge et d’or, de mort et de vie, le tout sous une tour noire s’étendant.

Elle regarda la fumée monter dans le ciel clair et se demanda si elle pouvait voir comme le faisait les laudateurs avec leurs yeux de cristal, si le flux d’âmes dans le Néant ressemblerait à cette fumée dérivant vers rien ? Lorsque la caste ouvrière raffinait les impuretés du métal, elle devait le torturer par le feu. La faiblesse avait été brûlée et ce qui restait était raffiné.

Sauvé.

« C’est pour cela que je me bats », prononça à voix haute l’Archdomina de la Maison Balaash.

Grand-père disait qu’un guerrier ne promettait rien. La Maison Balaash ne chuterait pas aujourd’hui, et elle ne chuterait pas non plus tant qu’elle vivrait, et aussi longtemps que la Maison Balaash demeurerait la plus grande de toutes les maisons, les skorne continueraient d’être d’incessants instruments de guerre.

* * *

L’Archdominar Vaactash avait transmis une grande sagesse à Makeda enfant cette nuit-là dans la salle des ancêtres. Il lui avait enseigné, l’avait même félicitée pour son dévouement envers l’hoksune et l’avait mise en garde quant à sa place dans la hiérarchie de leur maison. Cela avait été une soirée bénie, dont elle se souviendrait toujours, et maintenant elle avait été renvoyée.

Makeda se tenait parfaitement immobile, incertaine, fixant l’immense Vaactash et la statue encore plus grande que lui qui se trouvait derrière lui. Elle n’était pas tout à fait prête à se frayer un chemin dans l’obscurité de la salle des ancêtres, et il restait une chose que l’archdominar avait mentionnée et qu’elle s’était toujours demandée. Elle prit son courage à deux mains pour parler. « Grand-père, j’ai une question à te poser ».

Vaactash se détourna de la grande statue qui abriterait un jour son âme et se tourna vers elle, curieux de savoir pourquoi elle ne s’était pas enfuie lorsqu’on lui en avait donné l’occasion. « Oui, je vais autoriser cette question. Parle ».

« Parlez-moi des dieux que nous n’avons pas ? »

Le plus grand guerrier de leur peuple croisa les bras. « Tu pose des questions difficiles, mon enfant ».

« Oui ».

« Lyoss avait des dieux... » Vaactash caressa son long menton tout en réfléchissant à sa réponse. « Il y a des terres au-delà de l’Abîme, au-delà des Terres des Orages, et même des terres au-delà des lieux où habitent les géants. Nous vivons dans un pays sans ingérence des dieux, mais y a-t-il encore des dieux dans ces autres terres obscures ? Je l’ignore Et s’il y a des dieux là-bas, y a-t-il encore des gens qui les vénèrent ? »

« Seuls les exilés sont allés au-delà des ces lieux, grand-père. Ils sont un mystère pour nous ». C’était une pensée assez étrange, mais elle était assez intelligente pour en tirer une conclusion logique. « Mais s’il y en a d’autres, et qu’ils ont encore leurs propres dieux, alors ils doivent être tendres, probablement habitués à compter sur l’aide divine. Pas du tout comme les skorne ».

« En effet. Réfléchis donc à cela, mon enfant. Nous devons toujours faire la guerre parce que notre salut en dépend… Mais si l’occasion se présentait, et si nous pouvions faire la guerre à quelqu’un d’autre ? »

Makeda y réfléchit, et la réponse soudaine la frappa comme une lance de guerre en plein coeur. « S’il y avait une maison étrangère, nous pourrions avoir un tout nouvel adversaire. Nos peuples n’auraient pas besoin de se faire la guerre. Faire la guerre à un nouvel ennemi offrirait sûrement des opportunités d’exaltation à toutes nos maison ! » Cette idée lui coupa presque le souffle.

« Cette idée n’est qu’une fantaisie, mais imagine-la avec moi, Makeda. Tous les skorne, toute la caste des guerriers, toutes les maisons, unis dans une glorieuse conquête. C’est magnifique… Que tes rêves soient de guerre, Makeda ».

« Que tes rêves soient de guerre, grand-père ».

* * *

Deux générations s’étaient écoulées, mais les leçons de Vaactash ne la quitteraient jamais. Ses paroles étaient aussi ancrée dans Makeda que le code lui-même. Dix ans s’étaient écoulés depuis la mort de son grand-père sous les défenses d’une grand bête des plaines, mais elle se retrouvait toujours à faire appel à sa sagesse dans les moments de lutte. Elle était désormais l’archdomina et avait mené sa maison à travers d’innombrables batailles. Les Épées de Balaash étaient rangées à ses côtés. Des éclats de la pierre sacral de son grand-père faisaient partie des éléments qui renforçaient les puissantes lames. Bien que seul un laudateur puisse entrer en contact avec les morts exaltés, Makeda avait toujours l’impression que Vaactash était là pour la guider avec sa sagesse.

« Archdomina, je crains que les nouvelles ne soient pas bonnes. Trois autres maisons occidentales sont tombées devant l’envahisseur venu de l’ouest. Deux des maisons méridionales ont plié le genou et offert leur fidélité plutôt que de se battre. Les rang de l’armée de l’envahisseur se sont étoffées ».

« L’envahisseur ne ressemble à rien de ce que nous avons vu auparavant. Il a écrasé toutes les cohortes qui se sont dressées sur son chemin ».

La salle du conseil de la Maison Balaash demeura silencieuse à mesure que ces paroles étaient prononcées. Makeda s’éloigna de ses conseillers et traversa le glyphe Balaash ornant le sol. La tache avait été nettoyée il y a plus d’une génération, mais elle pouvait encore sentir un frisson à l’endroit où son anonyme de frère était mort il y a si longtemps.

Les nouvelles en provenance des tors occidentaux avaient été troublantes, mais cette nouvelles informations était encore pire. Les maisons divisées étaient systématiquement conquises. C’était ce dont Vaactash avait parlé il y a si longtemps. Il y avait des terres au-delà de la leur et maintenant un guerrier d’une puissance incompréhensible était venu de ces terres, soumettant systématiquement son peuple.

« Nous sommes la dernière grande maison se dressant sur son chemin... » dit l’un de ses tyrans.

Et si nous chutons, tout notre peuple sera dominé.

« Quel est le nom de ce conquérant ? »

« On dit qu’il s’appelle Vinter Raelthorne ».

Se déplaçant lentement, Makeda se dirigea vers la fenêtre et regarda vers l’ouest. Des nuages menaçant s’étaient accumulés au-dessus des plaines. L’honneur de la Maison Balaash – l’honneur de tous les skorne – pesait sur ses épaules. C’étaient des moment comme celui-ci que le dévouement d’un guerrier au code étais mis à l’épreuve.

Grand-père, que voulez-vous que je fasse ?

* * *

3
PARTIE TROIS

Les Épées jumelles de Balaash avaient été placées avec respect sur le sol de pierre devant elle, tandis que Makeda s’agenouillait pour méditer. Parfois, elle enviait les laudateurs et leur capacité à communier avec les morts exaltés, car les épées étaient silencieuses à ses oreilles. Les heures avaient passé, mais les réponses lui échappaient toujours. Si seulement elle pouvait vraiment connaître la sagesse de ses ancêtres, peut-être que le choix entre les exigences de l’honneur et le potentiel avenir de sa maison ne serait peut-être pas si difficile.

Ils étaient au sommet du Massif des Brumes et l’air de la chambre la plus haute de la plus haute tour de la forteresse semblait en permanence glacial. La respiration mesurée de Makeda laissait des nuages de vapeur dans l’air. Le soleil se lèverait bientôt, et quand il se lèverait, son armée aurait besoin d’être dirigée.

Elle entendit un bruit derrière elle, une respiration traînante et sifflante dans les escaliers. Makeda n’eut pas besoin de regarder pour savoir qu’il s’agissait de l’Aptimus Haradum. Le vieille laudatrice avait pris l’habitude de venir la voir. « Archdomina Makeda ? » appela-t-elle.

« Ce n’est pas mon titre, Haradum ».

« Vos guerriers semblent penser que c’est le cas ».

Makeda fixa ses épées. « Ils croient que je suis plus que je ne le suis ».

Haradum souffla et se dirigea vers la chambre. « Il y a tellement d’escaliers et il fait si froid ici. Cet endroit à dû être construits par des nihilateurs  désireux de souffrir. J’ai de la chance que notre jeune dakar avec l’écorcheur m’ait permis de passer. Je crois qu’il s’est désigner pour être votre garde personnelle ».

« Urkesh ? » demanda Makeda. Elle ne savait pas que le Venator l’avait suivie.

« Oui, oui. Il prend le dernier ordre du Primus Zabalam très au sérieux. J’ai d’ailleurs récupéré l’âme de Zabalam. Il a tué vingt guerriers avant de se prendre une lance dans la gorge ». Elle tapota une pierre brillante enchaînée à son tablier. « Il fera un excellent compagnon vénéré pour Vaactash ».

Makeda fut surprise par la soudaine oppression de sa poitrine. Elle dissimula cette réaction physique et hocha la tête en signe d’approbation. « C’est un choix judicieux ».

« Quant au jeune Venator, après que vous ayez été empoisonnée, il a perdu le contrôle du ferox. Les bêtes rusées n’ont aucune patience envers les maîtres non entraînés. Il vous a porté sur son dos pendants des kilomètres jusqu’à atteindre votre decurium. Il ne vous a jamais quitté pendant tout le temps où vous étiez rongée par la fièvre.

« Je n’étais pas au courant ». L’engagement d’Urkesh envers sont devoir était louable. Peut-être était-il possible d’honorer l’hoksune sans regarder les yeux d’un guerrier quand on le tue.

« Qu’est-ce qui vous préoccupe, Makeda ? »

« J’ai une décision à prendre, mais le code ne m’apporte pas de clarté sur cette question. Je n’aime pas être incertaine ».

« Vous avez toujours eu le sens de la clarté. Comme le disait Vaactash, quand un titan te poursuit, ne tergiverse pas, choisis une direction et cours ! »

Cela ne ressemblait pas du tout à ce que son grand-père aurait dit. « Je voudrais te demander une faveur, Aptimus ».

« Je suis conscient de ce que vous cherchez et j’ai déjà une réponse pour vous. Pendant que vous luttiez contre la fièvre, j’ai tenté de communiquer avec l’essence de l’esprit de votre grand-père au sein de vos épées. Une telle tâche est pénible et difficile, et parfois nos ancêtres exaltés ne daignent pas répondre. Parfois, ils savent que les vivants doivent chercher la sagesse par eux-mêmes. Il n’y en qu’une brève communication ».

« Qu’a-t-il dit ? »

« Le véritable héritier de la Maison Balaash a déjà gagné ».

Makeda ne fut pas surprise. Ce n’était pas le genre de Vaactash d’offrir une issue facile. « Akkad est l’aîné, c’est donc son droit légitime de régner ». Cependant, si un héritier est jugé inapte, et je crois que ses meurtres déshonorants et lâches... »

« N’oubliez pas le blasphème ! »

« Bien sûr ». Makeda réprima un petit sourire. « Cela aussi. Ces choses prouvent qu’il est indigne de diriger la Maison Balaash. C’est donc à moi de lancer un défi. Il est de mon devoir de le vaincre en combat singulier et d’assumer le rôle d’archdomina ».

« En supposant bien sûr que vous puissiez vaincre le meilleur guerrier de sa génération en duel, mais cela n’a plus d’importance maintenant, n’est-cepas ? »

« Akkad ignora mon défi et me fera tuer. Quelqu’un d’aussi déshonorant ne risquera pas son trône. Akkad m’a déclaré paria. Officiellement, mon statut est inférieur à celui d’un esclave ».

« La plupart des esclaves n’ont pas leur propre armée ».

« Oui. Et si je fais marcher cette armée vers le sud, quelque part dans les plaines au nord de Halaak, nous affronterons le reste de la Maison Balaash. Des milliers et des milliers de personnes mourront ».

« Ce sera glorieux ». Haradum  brandit l’un de ses poings osseux en l’air. « À la guerre ! À la guerre ! Le sang coulera à flots ! »

Makeda soupira. « Le problème d’une guerre civile, c’est que quel que soit le vainqueur, la Maison Balaash perd. Le vainqueur n’a aucune importance. Nous régnerons sur une maison affaiblie et prête à être conquise par nos voisins. La Maison Balaash a trop d’ennemis pour que nous puissions détruire notre armées et espérer survivre ».

« Oui, oui ». Haradum hocha la tête. « Peut-être devriez-vous accepter votre titre de paria et errer dans les déserts pour le reste de vos jours. J’ai entendu dire que l’Abime est tout à fait fascinant à voir ». Le rire d’Haradum résonna telle des os secoués dans un sac en cuir sec.

« Mon sort m’importe pas, Aptimus, mais seulement celui de ma maison. Est-il préférable qu’un démon blasphémateur règne plutôt que je déclenche une guerre qui mettra fin à la Maison Balaash ? Ma maison va-t-elle pourrir sous le règne d’un archdominar déshonorant ? J’appartiens à la caste des guerriers. Je dois me battre pour le bien de ma maison ».

« C’est pour cela que vous vous battez ? »

Makeda marqua une pause. C’était une question simple avec une réponse compliquée Pourquoi se battait-elle ? Pourquoi les skorne devraient-ils se battre ? Elle repensa au moment où elle avait compris le raisonnement derrière cette question, dans une salle remplie d’ancêtres silencieux…

Et puis Makeda eu sa réponse. Merci, Grand-père.

« Sais-tu quel est le mot le plus grossier de tous, Haradum ? »

« Sûrement quelque chose concernant les rhinodons. Ce sont des choses odieuses avec des habitudes de reproduction dégoûtantes ! »

« Le mot le plus grossier est paix ». Makeda s’empara de ses épées et se leva. « Viens. Je dois préparer les guerriers. Nous marchons ».

La vieille laudatrice poussa un cri de joie. « Beaucoup seront exaltés, j’en suis sûr ! » Haradum gloussa et tapota l’une des nombreuses pierres sacrées vides qu’elle portait comme des bijoux, sachant qu’elle serait bientôt remplie. « À la guerre ! À la guerre ! »

* * *

Durant le voyage vers le sud, le corps de Makeda guérit, mais son esprit était en ébullition. La nuit, le sommeil ne venait pas, et quand il venir, il apportait d’inquiétants rêves d’ancêtres désapprobateurs et de la Maison Balaash en flammes.

Sa cohorte s’agrandissait. De nouveaux guerriers la rejoignaient de jour en jour. Des simples hestatiens des plaines portant des armures cousues à partir de peaux de titans, des Cataphractaires bardés d’acier de la taille des gardiens ancestraux, des nihilateurs avec des crochets de douleurs barbelés enfoncés dans leur chair, des Venators armés de frondes et de fioles remplies d’acide corrosif, de riches et puissants tyrans possédant des écuries de warbeasts.

Des vétérans s’agenouillaient devant elle. De grands chefs lui présentaient leurs épées ou leur mortitheurgie et juraient de se battre en son nom. Elle formait de nouveaux datha et taberna, promouvait des guerriers pour les diriger, donnait des ordres de bataille et veillait à leurs besoins logistiques. Ils se déplaçaient rapidement et avec peu de moyens, se contentant de leur endurance innée plutôt que de rations suffisantes. Le jour, Makeda apprenait à équilibrer la politiques, les querelles et les petites ambitions des guerriers en compétition, et la nuit, elle rêvait de guerre.

Les guerriers venaient pour diverses raisons. Certains par loyauté envers Telkesh, ou par croyance au code, ou par dégoût du déshonneur de perdre un archdominar à cause d’un poison, ou de vassaux ayant décidé de soutenir un héritier plutôt qu’un autre, d’autres qui souhaitaient simplement une bataille digne de leurs compétences. Mais quelle que soit la raison, ils continuaient à se joindre, et plus ils se dirigeaient vers le sud, plus son armée devenait forte.

Une semaine après avoir quitté les Brumes, son armée était devenue suffisamment nombreuse pour constituer une réelle menace pour les forces d’Akkad. Elle estimait que près d’un quart du sabaoth total de la maison Balaash était son commandement. Une armée si nombreuse, en fait, que si elle devait s’avouer vaincue, la bataille serait suffisamment importante pour détruire toute l’armée de la Maison Balaash.

Pour l’une de seules fois de sa vie, Makeda comprit ce qu’était la peur.

Elle ne craignait pas pour elle-même. Si elle était prise en défaut, qu’elle soit jetée dans le Néant avec le reste des échecs. Cela n’avait pas d’importance. Makeda craignait pour l’avenir de sa maison.

Ancêtres si je dois être vaincue, que ce soit rapidement, afin que ma maison soit épargnée.

Chaque nuit, elle consultait ses officiers et écoutait les tacticiens élaborer leurs plans. Trop de ces projets se soldaient par un massacre qui aurait conduit à la destruction de sa maison. Elle s’entretint avec chacun de officiers individuellement, cherchant des idées qui lui permettraient d’accomplir sa mission tout en laissant la grande armée de Balaash relativement intacte.

Pourtant, ce ne fut pas l’un des puissants chefs de guerre qui proposa une solution possible à son dilemme.

Ce fut un esclave.

* * *

« Je ne vois pas la bannière personnelle d’Akkad parmi la horde », déclara Urkesh en déplaçant son regard d’un côté à l’autre, cherchant soigneusement des cibles. « Il n’a pas pris la peine de venir en personne ».

Le Venator s’était avéré avoir la vision la plus perçante de tous ses officiers, alors Makeda était encline à le croire. « Je ne devrais pas être surprise ». Il lui était difficile de ne pas laisser transparaître le dégoût dans sa voix. « Mais je suis déçu ».

La brume matinale s’était levée du lac et un faible brouillard planait sur les plaines. Makeda avait passé la majeure partie de sa vie dans cette région. Elle le savait bien. D’ici quelques heures, le soleil se lèverait suffisamment pour percer le brouillard, mais d’ici là, l’air serait immobile. À l’est, une mer infinie de rouge et d’or traversait la grisaille. La majeure partie de la grande armée de la Maison Balaash était déployée devant elle, fortes de millier d’hommes. À quelques kilomètres derrière cette armée, elle pouvait voir la Maison Balaash en personne, autrefois sa maison et maintenant son objectif. Derrière elle se trouvait une plus petite armée composée de guerriers croyant que l’honneur signifiait quelque chose. Au nord s’étendait la longue étendue bleu cristal du Lac Mirketh. Au sud, des plaines ouvertes s’étendaient ur des kilomètres avant d’atteindre la grande ville d’Halaak.

C’était un endroit idéal pour une guerre civile.

Makeda et Urkesh s’étaient arrêté au sommet d’une petite colline pour observer l’opposition. Le reste de son était-major gravissait la colline pour tenir un conseil avant le début de la bataille. Il lui avait fallu un mois pour se déplacer vers le sud depuis le Massifs des Brumes. Pendant ce temps, ils avaient rencontrés quelques petites cohortes de loyalistes à Akkad, mais n’avaient pas eu à combattre sérieusement. À en juger par la grande force qui les attendait, cela était sur le point de changer.

Cela n’avait pas d’importance. Makeda avait considéré ces officiers et les avait jugés dignes. Les guerriers de la Maison Balaash qui croyaient au hoksune et aux traditions de leurs ancêtres avaient afflué versa sa bannière. Malgré une infériorité numérique de trois contre un, la victoire lui appartiendrait. La véritable question était de savoir si la Maison Balaash survivrait longtemps après le massacre nécessaire pour remporter une telle victoire.

La potentielle chute de sa maison l’avait empêchée de dormir chaque nuit pendant le voyage. « Je le craignait. J’avais espéré qu’il se montrerait. Maudit soit Akkad. Cela complique les choses, Urkesh ».

« Je comprends ».

« Vous comprenez ? » Makeda jeta un coup d’oeil à son subordonné. Le Venaor l’avait à peine quittée depuis le début de leur marche. « Vous supposez beaucoup, Dakar. Je sais ce que je dois faire, mais pour réussir, je crains de devoir me comporter de manière aussi déshonorante que mon frère ».

« Un Vénator passe tellement de temps à regarder des cibles au loin qu’il lui arrive souvent de ne pas se concentrer sur ce qui est proche ». Urkesh l’étudia un instant. « Je sais ce qui vous contrarie. Le fardeau se lit sur votre visage, Archdomina ».

« Ce titre n’est pas encore mien ».

« Il ne m’appartient pas de vous contredire, mais si c’était le cas, je dirais que vous avez tord. Vous n’avez rien à voir avec votre frère. Il brûlerait votre maison pour la gouverner, mais vous vous suicideriez pour la sauver. Cette armée vous suit parce que vous incarner le code de l’hoksune. Vous êtes la véritable héritière de la Maison Balaash, bien plus que votre frère ne pourrait l’espèrer, et ces guerriers le savent ».

Sa caste n’affichait pas ouvertement ses émotions, alors Makeda fit un petit signe de tête respectueux au Venator. « Ils me suivent parce qu’ils respectent le code. Alors pourquoi êtes-vous ici, Urkesh ? »

Il haussa les épaules. « Le code a différentes significations selon les guerriers. Ce n’est pas parce que je ne suis pas doué que je n’y crois pas ».

« Vous êtes plus sage que vous en avez l’air ».

« Merci, Archdomina ». Urkesh retourna surveiller l’armée adverse. « Où te caches-tu Une Oreille ? » Urkesh la regarda et sourit. « Je ne pense pas que cela vous dérange que je l’appelle ainsi maintenant ».

Makeda soupira. « Ne me tentez pas. Vous décapitez pourrait encore remonter le moral ».

L’incorrigible Venator gloussa. Les autres officiers les ayant rejoints, Urkesh cacha un léger sourire par une subtile toux. « Puisque Akkad dit à tout le monde que notre armée n’est qu’une rébellion mineure, il a apparemment décidé que nous ne méritons pas son attention. Akkad ne nous gratifie pas de sa présence ».

Ses officiers observèrent la grande horde qui les attendait. « Mener depuis l’arrière ? Ce n’est pas ainsi qu’Akkad a été éduqué », murmura le Primus Tushhan des Cataphractes. « J’ai servi Telkesh et Vactaash avant lui. Ils n’auraient jamais fait une chose aussi lâche ».

L’Aptimus Haradum avait grimpé la colline avec les officiers. « Pas lâche, rusé », ajouta-t-elle. « Akkad est un homme rué. Il sait que sa sœur prendra la voie le plus direct et le plus honorable. Son absence est le choix politique le plus opportun ». Parfois, Makeda soupçonnait que la vieille laudatrice n’était pas aussi folle qu’elle voulait que tout le monde le pense, mais Haradum se mit à glousser de joie, levant tout doute. « La Maison Balaash sera vidée de son sang avant que vous ne le fassiez sortir de sa coquille. Les laudateurs se seront rassemblés de partout dans le pays ! Tant de gens vont mourir ! Tout le monde va mourir ! Ce sera glorieux ! »

Makeda ignora la laudatrice folle et s’adressa à ses officiers. « Je ne peux pas défier Akkad s’il n’est pas présent. S’il était ici, il devrait accepter et risquer une éventuelle défaite, ou refuser et être déshonoré. J’espérais qu’il aurait assez d’honneur pour venir m’affronter ».

Le jeune et gigantesque Cataphracte de la maison vassale Kophar eut un rire profond et chaleureux. « Faîtes attention à ce que vous souhaitez. Je me suis entraîné contre Akkad. C’est un puissant guerrier, le meilleur de notre génération. Je ne veux pas remettre en question vos compétences avec les lames et ne pas vous offenser, mais sachez qu’Akkad est l’un des plus grands combattants que j’ai jamais vu ».

Tous les officiers ayant combattu aux côtés d’Akkad acquiescèrent solennellement. Même ses guerriers les plus loyaux comprenaient que l’honneur seul ne lui permettrait pas de survivre à ce duel mais ils la suivaient quand même.

« Non pas que je n’apprécierais pas de vous voir vous battre en duel, mais je ne suis pas venu d’Halaak pour repartir sans une véritable bataille ». Seul un petit contingent de volontiers de la Maison Kophar avait rejoint ses forces, mais ils étaient réputés pour leur taille, férocité et force.

« Ne vous inquiétez pas, Premier Né Xerxis. Vous aurez votre combat, mais il vaut mieux verser mon propre sang que de laisser notre maison sans armée pour la défendre. J’ai l’intention d’en finir rapidement ». Le moment était venu de faire part de son plan. Il serait controversé, mais il était nécessaire. « Dites-moi, noble cataphracte. Votre maison parle-t-elle encore de la façon dont mon grand-père vous a conquis ? »

Xerxis fronça les sourcils, n’aimant pas avoir à admettre que sa famille avait déjà été battue. « Bien sûr qui oui. Chacun d’entre nous étudie les batailles dans les moindres détails ». Il croisa ses épais bras. « Il n’y a pas de déshonneur à perdre contre le plus grand tacticien de tous les temps ».

« Bien sûr que non. Lorsque Vaactash est parti en guerre contre la Mason Kophar, vos guerriers l’ont impressionné, à tel point qu’il a décidé que c’était du gâchis de les tuer. Je me souviens qu’il m’a raconté l’histoire : pourquoi tuer ces guerriers qui pourraient si bien se battre en mon nom ? Vaactash a donc concentré ses forces sur votre dominar, l’a vaincu et a ajouté les fiers Cataphractes de Kophar à sa propre armée, nous renforçant tous ».

Cela sembla apaiser l’héritier de Kophar. Le reste de ses officiers hochèrent la tête. « Que proposez-vous alors ? » demanda Xerxis.

« Ce que Vaactash a fait à la Maison Kophar fut d’une grande sagesse. Je ne veux pas que la Maison Balaash soit détruite. Je ne satisferai pas mon honneur pour voir la Maison Muzkaar ou Telarr s’asseoir sur notre trône d’ici un an. Comme Vaactash l’a dit, pourquoi tuer ceux qui seraient capables de se battre avant tant d’habilité en mon nom ? Oui, vous combattrez ici aujourd’hui, mais recherchez rapidement votre exaltation, car vous ne combattrez que le temps nécessaire pour que j’atteigne Akkad ».

« Il y une très grande armée se tenant entre vous deux », fit remarquer Tushhan.

« En effet, mais Haradum a dit la vérité. Akkad s’attendra de moi que je fasse ce qui est honorable et direct. Il sait que l’honneur exige ma place ici, à la tête de cette cohorte. Pourtant, je me souviens des leçons de mon maître d’épée. Montrez une larme à votre ennemi et tuez-le avec l’autre. Makeda regarda vers les eaux du Lac Mirketh. « Aujourd’hui, vous serez la première épée. Je serai la seconde ».

* * *

4
La douleur débutait dans ses côtes et se propageait à partir de là. Ce fut d’abord un picotements dans les nerfs, puis une crispation de muscles, et enfin un éclair dans les veines et les artères. Sa mortitheurgie identifia rapidement la cause. Les dagues des coureurs de sang avaient été traitées avec un puissant poison, mais elle fut submergée si rapidement qu’elle ne put rien faire d’autre que crier.

Chaque mouvement du ferox envoyait des onde de douleur à travers son corps. Chaque secousse et chaque rebond faisait grincer ses articulations comme si elles étaient remplies de verre brisé. L’air dans ses poumons bouillonnait comme de l’acide, rongeant sa chair.

Les plaines nocturnes s’évanouirent dans l’obscurité alors qu’on l’a privait de la vue. Elle ne pouvait plus contrôler leur monture. Ses membres ne répondaient pas à ses ordres, et chaque effort pour les mouvoir augmentait la douleur.

C’était plus qu’un poison. C’était un être vivant, né causer pour de la souffrance.

À un moment donné, elle glissa de la selle et s’écrasa par terre. Elle eut l’impression d’être amortie par rapport à la douleur qui cascadait sans son corps, mais même là, le poison découvrit ce petit soulagement et l’éteignit. Le sol sembla devenir plus chaud jusqu’à ce que chaque parcelle de terre se cramponnant brûle telle de la lave. Urkesh la souleva sur le ferox. Il dit quelque chose à propos de ses poursuivants, mais ce fut trop difficile à entendre à cause de l’ouragan dans ses oreilles. La douleur la faisait halluciner et ses doigts lui transperçaient la peau telle les aiguilles de son écorcheur.

La douleur n’en finissait pas. Le temps perdit tout signification. La réalité avait été remplacée par un monde qui n’était qu’agonie, et d’une certaine manière, Makeda savait qu’elle ne tenait qu’à un fil au-dessus du Néant. Tout ce qu’elle avait à faire était de trancher ce minuscule fil de vie et elle pourrait plonger dans le Néant. Il faisait froid dans le Néant, mais le froid éteindrait le feu qui la consumait. Elle pouvait voir son père dans le Néant. Le poison, la chose maléfique et sentiente, lui avait fait subir le même sort, jusqu’à ce qu’il coupe le fil et accueille le vide.

D’une manière ou d’une autre, la douleur s’était aggravée et, malgré tout cela, l’unique morceau du monde réel qui lui restait était la présence des Épées de Balash et le petit éclat de l’esprit de son grand-père les alimentant. Malgré l’agonie, ses ancêtres exaltés étaient toujours présent. Ils l’aidaient à comprendre.

Ce poison avait été conçu pour tuer les mortitheurges, préparé pour défaire les corps, corrompre les volontés et briser les esprits. Le poison normal était inutile contre quelqu’un pouvant retarder la mort ou manipuler le sang et les tissus. Comment pouvait-elle combattre un tel ennemi. Elle s’approcha de son Pouvoir, mais celui-ci fut balayé par les vagues d’agonies s’abattant sur elle. Plus elle essayait, plus il lui infligeait de la douleur en punition. Il chuchota que seul le froid du Néant pouvait la sauver.

Soudain, une gigantesque statue de pierre noire la surplomba, lui offrant un chemin pour s’éloigner du Néant. Le visage stylisé de Vaactash ne bougea pas tandis qu’une pensée lui parvenait à l’esprit. « Qu’est ce que tu murmures, mon enfant, quand la douleur devient trop forte ? »

Et puis les paroles virent.

La souffrance nettoie la faiblesse de mon être. Adhère au code et je deviendrai digne.

La souffrance était la clé. Elle ne pouvait pas atteindre son Pouvoir parce qu’elle était faible.

Son Pouvoir était toujours là, toujours prêt à être employé, elle avait seulement besoin d’être assez forte pour s’en emparer. Elle devait passer par la douleur, par l’effritement de l’âme et de l’esprit. Laisser la mort venir. Que son coeur s’arrête, mais pendant ce court laps de temps, alors qu’elle se précipiterait vers le Néant, elle prendrait ce qui lui revenait de droit.

Makeda accueillit le poison et lui dit de faire le pire, car elle était skorne et jamais elle ne se briserait.

* * *

La douleur avait disparu. Il ne restait que le souvenir de celle-ci.

Où suis-je !?

Les murs étaient faits de roches, ébréchés et ciselés jusqu’à ressembler à une pièce. Une seule lanterne était suspendue à un crochet en laiton encastré dans le mur, la majeure partie de l’espace demeurant caché dans l’obscurité.

Est-ce un donjon ? Ai-je été capturé ?

Pourtant, lorsqu’elle bougea, elle découvrit qu’elle n’était pas enchaînée. Elle sentit la pierre froide sous sa paume avant de réaliser que son corps reposait sur un tas de fourrures sombres. Son armure manquait et elle ne portait qu’une fine robe grise. Elle remarqua un tissu taché de sang à proximité, sur lequel reposait une multitude d’outils, de minuscules lames, des pinces, des crochets et des pointes, des aiguilles et du fil, des bouteilles de potions et des sacs d’herbes. Bien que similaires, il ne s’agissait pas des outils d’un tourmenteur causant des blessures, mais plutôt ceux d’un chirurgien qui les soignait. Les bandages tirèrent alors qu’essayait de s’asseoir. Quelqu’un avait soigné ses nombreuses blessures.

Où sont mes épées ? Il y eut un bref éclair de panique avant qu’elle ne les aperçoive, rengainées et appuyées contre le mur. Makeda poussa soupir de soulagement. La mort était de loin préférable à la perte de ses épées familiales. Merci aux ancêtres. Quelque chose s’agita dans l’obscurité. Il y avait une silhouette, et il fallut un moment à Makeda pour distinguer celle d’un skorne portant l’armure légère des Venator, avec un écorcheur posé sur ses genoux.

Sa gorge lui faisait mal. « Où suis-je ? » Les paroles étaient si rauques que Makeda ne reconnut pas sa propre voix. Elle n’avait pas l’impression d’être sous l’emprise du fouet, mais plutôt que sa gorge était à vif et desséchée, comme si elle avait crié pendant des heures.

Le guerrier dans l’ombre se leva rapidement. « Elle s’est réveillée », dit-il à voix haute, sa voix semblant résonner dans la chambre. « Makeda est vivante ».

« Je suis fatiguée d’entendre dire cela comme si c’était une sorte de surprise ». Parler faisait mal. Elle se réjouit de cette petite douleur qui l’aidait à chasser le sommeil de son esprit. Elle avait vécu une véritable agonie, désormais, mes douleurs mineures ne seraient qu’un outil de plus. « Que c’est-il passé ? » Makeda se redressa, mais l’effort lui fit perdre la tête.

Le silhouette dans l’obscurité était Urkesh, et il se précipita à ses côtés. « Ne luttez pas ». Il l’attrapa par les épaules et la reposa sur les fourrures. C’était une insulte que quelqu’un d’une caste inférieure la touche sans autorisation, mais il était évident qu’il ne s’agissait pas d’une intention offensante. « Les lames de ces assassins étaient empoisonnées. Vous avez failli mourir ».

Poison… une arme de lâches et de traîtres. « Akkad. Il a empoisonné Telkesh ».

D’autres voix se firent entendre dans la caverne. Des pas d’armures résonnèrent. D’autres silhouettes apparurent. Elle aurait dû les reconnaître, mais sa vision se brouillait. Cependant, elles portaient les couleurs de la Maison Balaash. Certaines d’entre elles portaient leurs propres lanternes, et elle put maintenant voir que la pièce était bien plus grande que prévu, avec des fenêtres recouvertes d’épais rideaux marron. Une petite silhouette voûtée se déplaçait entre les skorne, beaucoup plus grand. « Ils en sont conscients. Je leur ai dit. La plupart y ont même cru ».

Haradum ? « Alors, vous avez survécu aux assassins, enseignante doyenne. Bien ».

« J’ai suivi votre cohorte pendant des jours, même après que les loyalistes d’Akkad aient abandonné la poursuite ».

« Jours ? » Son corps était faible, mais elle n’avait pas l’impression d’avoir dormi depuis des jours. « Depuis combien de temps suis-je malade ? »

« Dix jours et dix nuits. Je crois que c’est le même poison qui a abattu le puissant Telkesh. Les autres pensaient que vous étiez mort. La vieille laudatrice s’approcha et posa une main froide sur le front de Makeda. L’oculus de cristal la fixait. « Mais j’ai pu voir que votre essence n’avait pas encore quitté. Vous ne laisseriez pas la mort s’emparer de vous… Il semble que la fièvre soit passée. Vous devez vous reposer. La chair a besoin de temps pour guérir ».

« La chair fera ce que je lui dirai de faire ». Makeda se frotta les yeux. Sa vision s’améliorât. Elle pouvait maintenant reconnaître plusieurs des autres personnes comme étant des officiers de l’armée de son père. Leurs visages étaient graves, leurs yeux blancs se reflétaient dans la lueur des lanternes. « Où suis-je ? »

Dans le Massif des Brumes », répondit Urkesh. « Nous fuyons l’armée d’Akkad et avions besoin d’une endroit pour nous cacher ».

« C’est une ancienne forteresse. Les cols de montagne sont extrêmement difficiles à franchir », déclara l’un des guerriers, que Makeda reconnu comme vétéran Cataphracte de la cohorte de son père. « Votre armée est en sécurité ici jusqu’à ce que vous décidiez qu’il est temps pour nous de nous mobiliser ».

Mon armée ? De sa petite cohorte, il ne restait quelques tarberna malmenés et de nombreux blessés. Cette fois, Makeda se concentra malgré les vertiges et se força à s’asseoir. Urkesh était là, prêt à l’aider, mais elle l’ignora. Elle posa ses mains sur la pierre et se força à se redresser. Se genoux faillirent se dérober, mais elle ne ferait pas montre de faiblesse devant ces guerriers. « De quelle armée parlez-vous ? »

Le Cataphracte hocha la tête sur le côté. Un des soldats se précipita vers le rideau le plus proche et le tira. L’air froid de la nuit envahi la pièce. « Pendant que vous étiez pris de fièvre, ils se sont rassemblés ».

Bien que curieuse, Makeda se dirigea vers le mur et récupéra les Épées de Balaash. Les fourreaux lui firent du bien dans les mains. C’est alors qu’elle se dirigea vers la fenêtre. Ses pas étaient lents, instables. Ses muscles frémissaient de faiblesse, mais elle ne voulait pas le montrer. L’air froid traversa ses fines robes et elle commença à frisonner de manière incontrôlable. Elle avait perdu du poids et savait qu’elle devait ressembler à un esprit échappé du Néant.

Devant la fenêtre se trouvait la cour en ruine d’un vieux grand château. Le château était si haut dans le massif que les nuages étaient descendus et s’étaient rassembler autour des tours telle du brouillard. Ces nuages brillaient, reflétant la lumière vacillante de centaines de feux de camp.

« Je ne comprends pas... » murmura Makeda.

« Au début, il n’y avait que votre cohorte et une poignée d’esclaves », répondit Urkesh. « Mais la nouvelle de votre maladie s’est répandue. D’autres sont venus vous voir ».

« Au début, ils furent peu nombreux », déclara le vétéran Cataphracte. « Des guerriers fidèles à Telkesh et Vaactash, puis des cultistes fous de Xaavaax, et même des soldats de fières maisons vassales comme Bashek et Kophar. Akkad en a exécuté beaucoup pour l’exemple, mais bientôt de taberna entières et même des decurium ont déserté pour venir ici et veiller sur vous. Il y en avait de plus en plus de jour en jour ».

Makeda fut stupéfaite, ses esprit incapable d’estimer le nombre de troupes rassemblées ici. Même s’il n’y avait qu’un seul datha autour de chacun de ses feux, cela devait représenter une puissante armée, sûrement plus de guerriers que la plupart des maisons pouvaient s’enorgueillir, peut-être même assez pour rivaliser avec les sabaoth combinés Balaash.

L’un des guerriers la remarqua debout à la fenêtre. Il y eut un cri, puis un autre, et encore un autre, jusqu’à ce que tout le camp éclate en un long incompréhensible rugissement. C’était un cri de guerre.

« Elle était presque vaincue. « Mais j’avais de la fièvre. J’étais impuissante. Les événements du campement lui revinrent en mémoire. « J’ai été chassée de ma maison et déclarée traîtresse. Pourquoi auraient-ils tout risqué pour suivre une cheffe aussi faible ? »

« C’était tous sauf de la faiblesse » Ce fut un nouvel arrivant qui répondit. Makeda se tourna vers un jeune doloriste qu’elle n’avait jamais rencontré auparavant. « Quand j’ai entendu parler de ces événements, il fallu que je vienne voir par moi-même. Ce poison est une invention extraordinaire, un fléau qui ferait la fierté du grand Morkaash. C’est une merveille de l’art des doloristes. Jamais je n’avais vu de mélange capable de provoquer une telle agonie et une telle souffrance. Il a même rendu fou le grand Telkesh et l’a abattu en une journée. Même aussi fort qu’il était, sa chair ne put résister à ce niveau de purification avant que cela ne lui brise l’esprit ».

La douleur. Elle ne s’en souvenait qu’à moitié, comme un mauvais rêve. Pourtant, elle n’avait pas été brisée. Elle n’avait pas suivi la voie des doloristes et n’avait donc pas l’impression d’avoir atteint une quelconque illumination, mais elle avait enduré. C’est ce qui comptait.

« Votre cohorte a parlé à d’autres de cette terrible agonie que vous viviez », dit Haradum. « Il fallait qu’ils viennent l’entendre de leurs propres oreilles ».

« Entre quoi, enseignante doyenne ? » grogna Makeda. « M’entendre sombrer dans la folie ? »

« Non », répondit le doloriste. « Bien que vous ayez été déchirée par la plus délicieuse des agonies, vous vous êtes élevé au-dessus de tout cela. Alors que votre corps était en proie à une insondable douleur et à des convulsions, vous avez transcendé tout cela. Ces guerriers sont venus entendre la voie de l’illumination ».

Haradum prit un air révérencieux : « Chaque jour pendant dix jours et chaque nuit pendant dix nuits, vous avez récité l’intégralité du code de l’hoksune ».

Comme s’il s’agissait d’un seul et même esprit, tous les guerriers de la pièce s’agenouillèrent et s’inclinèrent.

5
PARTIE DEUX

Le Halle des Ancêtre était un lieu sacré, et le seul bruit était celui de leurs pas sue la pierre. À cette heure tardive, les tailleurs de pierre de la caste ouvrière étaient partis et seuls quelques laudateurs se déplaçaient dans l’ombre. L’Archdominar Vaactash éclaira leurs chemin à la seule lueur d’une lanterne. La lumière pâle éclairait les rangées de statues sur leur passage. Makeda pensa que les Gardiens Ancestraux la dominaient, tout comme son grand-père.

« Ne recula pas devant eux, mon enfant. Ce sont tes ancêtres exaltés et leurs compagnons vénérés. Ils ont vécu pour la Maison Balaash. Nous sommes l’aboutissement de leurs grandes œuvres », prononça doucement Vaactash. « Chacun d’eux a une histoire ».

« Oui. Père a ordonné aux domestiques de nous donner des résumés », répondit Makeda.

« Et bien sûr, quand les résumés ne suffisent pas, on lit tout dans la bibliothèque... » Ce n’était pas une question.

Makeda se sentit soudaine nerveuse. Était-ce pour cela qu’elle avait été convoquée au Hall ? Dans une société basée sur la force et née dans une caste élevée pour la guerre, les activités universitaires étaient mal vies. Le temps consacrés à des arts mineurs aurait pu être consacré à des choses plus importantes. Pourtant, on ne pouvait pas en désaccord avec l’archdominar. La demi-oreille manquante d’Akkad en était un rappel constant de ce fait. « Oui, Grand-père. J’ai lu les histoires. En vérité, je les trouve... » elle s’interrompit.

Vaactash fit une pause. La lanterne projetait des ombres prononcées autour de ses traits décharnés, ses yeux n’était rien de plus que des points blancs au sein d’un trou noir. « Achève ta phrase ».

« j’ai lu toutes les histoire de mes ancêtres et elles m’inspirent ».

« Comment ? »

« Je souhaite imiter leurs succès... » Elle jeta un coup d’oeil aux statues. Au sein de chacune d’entre elles se trouvait une pierre sacrale, et dans chacune de ses pierres reposait l’essence spirituelle d’un héros tombé pour l’honneur de la Maison BalaasH. Elle ne voulait pas offenser, mais la vérité s’imposait. « Mais évitez leurs erreurs ».

Vaactash hocha la tête une fois, l’expression indéchiffrable. « Cette réponse est acceptable ». Puis la lumière s’éteignit et le vieux guerrier poursuivit son chemin dans le couloir. Malgré une vieille blessure qui avait laissé Vaactash boiter, Makeda dû se dépêcher pour suivre avec ses
petites jambes.

Un peu plus tard, ils atteignirent le centre de la salle. Vaactash s’arrêta devant la plus grande statue. Il se retourna vers elle, la lanterne projetant à nouveau des ombres bizarres sur ses traits. « Sais-tu pourquoi cette statue est spéciale ? »

Makeda acquiesça. « C’est parce qu’elle ne contient pas encore d’essence ». Les tailleurs de pierre travaillaient dur sur ce projet depuis des années, pendant ce qui semblait être la majeure partie de sa courte vie. C’était le plus bel exemple du savoir-faire de la caste des artisans au sein de tout le Hall. C’était une représentation stylisée de son grand-père, mais en beaucoup plus jeune, une version qu’elle n’avait jamais vue en personne et qu’elle avait franchement du mal à imaginer. « Ce sera votre lieu de repos exalté, Grand-père ».

Vaactash se retourna vers la statue et la regarda longuement. Makeda demeura silencieuse, ne sachant pas pourquoi elle avait été convoquée au milieu de la nuit. « Nous sommes toujours aussi dévots dans notre culte... » Vaactash parla lentement, pesant chacune de ses paroles avec soin, « pour un peuple qui n’a pas de dieux ».

Makeda savait ce que disaient les enseignements ancestraux à ce sujet. « Les skorne n’ont pas besoin de dieux. À travers les épreuves, nous avons forgé notre propre voie. Seuls les faibles ont besoin de dieux ».

« Ainsi est-il écrit… Là où il n’y avait qu’une terre en friche, nous avons bâtit notre monde. Nous avons forcé les cultures à sortir du sable, subjugué les bêtes des plaines et appris le pouvoir résidant au sein du sang et de la douleur ». Le plus grand guerrier vivant demeura fixé sur sa statue. « Et qu’arrive-t-il à ceux d’entre nous qui meurent sans atteindre l’exaltation ? »

La testait-on ? « Il n’y a que le Néant ». C’était un lieu d’une infinie noirceur, une éternelle souffrance sans limite que même le plus créatif des doloristes ne pourrait jamais espérer imiter. À l’exception des rares exaltés ou de leurs compagnons vénérés, tous les skorne étaient voués à un éternel tourment.

« Il y a bien longtemps, l’exaltation n’existait pas...Nous étions tous envoyés dans le Néant. Ce n’est que grâce à la sagesse de Voskune, Ishoul et Kaleed que nous avons appris préserver notre essence, nos esprits pouvaient être conservés en sécurité dans une pierre sacrale. Notre sagesse pourrait être conservés pour être partagée avec nos descendants et, en cas de besoin urgent, nos honorables ancêtres pourraient même revenir se battre pour leur Maison ».

« C’est une grande bénédiction », reconnu Makeda.

« Pourtant, même après la révélation, très peu de personnes peuvent être sauvées. Il fallait faire des choix. Qui survivrait et que serait voué à une mort éternelle ? Il fallait mettre de l’ordre. C’est le Dominar Vuxoris qui devint le premier Exalté. Ce sont ses enseignements qui deviendront l’hoksune, le code régissant la conduite de tous les guerriers. Il fut donc déclaré que seule l’adhésion aux principes nous permettrait de prouver notre valeur. Seul le plus grand des guerriers peut mériter l’exaltation. Pour tous les autres, il y a le Néant ».

« Mais, Grand-père, vous avez gagné votre place parmi nos ancêtres. Avec le temps, mon père Telkesh, le fera aussi. Je vais faire la même chose ».

« Quand j’ai appris que vous négligiez ta mortitheurgie pour lire les histoires, j’ai été en colère – la sang de Balaash n’est pas le sang d’un érudit- mais je peux maintenant voir que ce n’était pas nécessaire. Il y a une place pour une telle connaissance parmi la caste des guerriers.

Makeda se sentit soulagée de savoir pourquoi elle avait été convoquée, et plus encore de savoir qu’elle avait réussi le test de l’archdominar. « Mes ancêtres me guideront que je vaincrai les ennemi de notre maison ».

« Et il doit toujours y avoir des ennemis… Je ne pense pas que tu comprennes le fardeau de la caste des guerriers. Tu as assez grande maintenant. Je vais te raconter une histoire. Vaactash s’appuya contre sa statue, soulageant sa jambe infirme dans une rare démonstration de faiblesse.
« Il y a deux générations, j’ai visité les îles au sud de Kademe. Ce fut la première fois que je vis la mer. Elle est bien plus grande que le Lac Mirketh. Elle semble s’étendre plus loin que ce que l’oeil peut voir, plus loin même que les déserts.

Une telle quantité d’eau semblait inconcevable, mais Makeda n’osa pas remettre en question la véracité de l’archdominar. Elle préférait avoir des oreilles bien formées et pointues, et non mutilées par du tissu cicatriciel.

« De puissants prédateurs vivent sous le mer. Ceux qui pêchaient dans les eaux profondes parlaient d’une bête redoutable mangeant tout sur son passage, alors j’ai contacté l’un des dresseurs locaux pour en savoir plus.

Makeda hocha la tête. Bien sûr, toute personne habile dans l’art de la mortitheurgie serait intéressée par une nouvelle fascinante bête. Celles qui pourraient être brisées pourraient être des armes ou des outils utiles, et celles qui ne pouvant pas pourraient fournir des leçons d’anatomie.

« Le dresseurs m’a beaucoup parlé de ce puissant poisson. Il avait plus de dents qu’un ferox et était le tueur ultime de son royaume. Il pouvait sentir le sang couler à des kilomètres de distances et n’hésitait jamais à détruire les faibles ».

Cela semble merveilleux ».

« En effet. Pourtant, ce n’est pas ce qui m’a le plus fasciné. Vois-tu, cette bête maritime doit être constamment en mouvement, chassant, à la recherche d’une proie, sinon, elle va mourir. On ne peut pas le restreindre, car s’arrêter de bouger, c’est périr. Ce n’est pas sa force, ni sa sauvagerie qui m’ont impressionné. Non… C’est ce besoin constant de lutte qui m’a rappelé la caste des guerriers ».

« je ne comprends pas, Grand-père ».

« Tout comme le prédateur marin doit perpétuellement chasser, nous devons avoir perpétuellement des conflits. Nous sommes des instruments de guerre. Ce n’est que par la guerre que nous pourrons atteindre l’exaltation. Si cette opportunité nous est supprimée, alors nous cessons d’être skorne ».

« Les maisons ne cesseraient jamais de se battre ! Ce serait de la folie ».

Vaactash rit. « Peut-être… Peut-être que je ne suis qu’un vieux guerrier décrépi et que mon esprit à tendance à vagabonder vers des pensées abstraite. Tu as appris comment nos ancêtres se battaient, mais maintenant tu dois vraiment comprendre pourquoi ». Sa voix devint dangereusement basse. « Ce n’est que par le conflit que nous pouvons devenir purs, et seuls les purs peuvent être exaltés. C’est pourquoi nous devons toujours nous battre. Les conflits sont notre seule opportunité d’éviter d’être jeté dans le Néant. Toute notre société est basée sur cela ».

Makeda s’inclina, reconnaissant pour la sagesse que l’archdominar avait partagée.

« Sais-tu quelle est l’idée la plus immonde et la plus mauvaise au monde, Makeda ? »

Elle secoua la tête. « Paix ». Vaactash cracha le mot, comme s’il avait un mauvais goût sur sa langue.

Elle connaissait le mot, mais la paix était pour elle un concept difficile et abstrait pour elle. « Ce n’est pas notre façon de faire ».

« C’est exact, mais c’est tentant. Je sais que tu ne le comprend pas actuellement, mais tu le comprendras que tu seras plus âgée. Ceux des castes inférieures peuvent rarement atteindre l’exaltation, c’est pourquoi l’idéal séduit beaucoup d’entre eux. Parfois, l’idée de paix peut même corrompre certains membres de notre propre caste ».

« Je ne peux pas concevoir cela ».

« Bien sûr, il y a des moments où une maison ne fait pas la guerre. Il y a les réconforts après la conquête, ou lorsqu’une maison attend son heure en attendant une occasion de frapper, et pendant cela il y a un manque de conflit, mais ce n’est certainement pas la paix. Non, il y a toujours une autre puissante montante, ou un chef fort qui s’affaiblit et doit être renversé, ou même le vieux renversé par le jeune. Tu vois, notre caste doit avoir quelque chose contre quoi lutter. Cela nous améliore. Cela nous complète. Il faut accepter les conflits ».

Il ne s’était jamais exprimé aussi librement auparavant, et Makeda faisait de son mieux pour absorber la sagesse de son grand-père.

« Pour chaque maison sur laquelle j’ai imposé ma domination, je dois constamment prouver ma valeur, sinon je serai remplacé par quelqu’un de plus digne. En fin de compte, il est possible pour un conquérant d’unir toute notre caste sous une seule bannière. Même dans se cas, il y aurait des conflits au sein de notre caste, car nous sommes comme la grande bête marine, et cesser de lutter, c’est périr ».

« Je comprends, grand-père ».

« Et toi, Makeda ? Les imbéciles confondent souvent ce concept tentant de paix avec le concept similaire de reddition. Il voudraient vivre sans conflit. Nombreux sont ceux qui pensent que naître dans la caste des guerriers devrait suffire à mériter l’exaltation. Ils verraient la fin de la guerre afin de pouvoir devenir gros et mou, tout en échappant d’une manière ou d’une autre au Néant. Si peu d’entre nous peuvent être exaltés, il est vital que seuls les plus grands y parviennent ».

« C’est ce que dicte le code. Il ne serait pas juste que quelqu’un atteigne l’exaltation sans avoir suffisamment lutté ». Cette idée blasphématoire choqua et la remplit de colère. « Pourquoi, alors les faibles seraient sauvés tandis que les guerriers de qualités seraient jetés dans le Néant ! »

« En effet. Tu dois réfléchir à ces choses ». Vaactash la regarda solennellement. « Les pensées d’un guerrier doivent rester ouvertes aux idées qui vont au-delà de qu’on lui a enseigné. Akkad est rusé et son esprit est vif, mais il est dangereux d’envisager de nouvelles idées sans les soumettre aux principes de l’honneur. Si seulement je pouvais combiner ton adhésion à l’hoksune avec le pragmatisme ambitieux de ton frère, alors la Maison Balaash serait inarrêtable. Les possibilités qui s’offrent à moi me font frémir ».

« Je servira la Maison Balaash telle le dicte le code et quand Akkad sera l’archdominar, je le servirai. Je le promets ».

« Un guerrier n’a pas besoin de promettre, Makeda. Le simple fait de dire une chose sera faite signifie qu’elle le sera. Pour notre caste, l’acte de dire et l’acte de faire sont identiques. Je n’ai aucun doute quant à ta loyauté envers notre maison et pour cela, je suis heureux que tu sois la Seconde Née ». Vaactash sourit. C’était une expression rare. « Assez de divagations d’un vieux guerrier. Ce sera tout ». Il se retourna et se remit à admirer son futur tombeau. « Tu peux disposer ».

* * *

« Vous êtes congédié ».

Makeda s’inclina profondément. « Oui, Archdominar Akkad ».

Elle se leva. Seuls quelques-uns des guerrier  rassemblés dans la grande tente croisèrent son regard, et ce fut les guerriers avec lesquels elle s’était entraînée ou ayant servi sous les ordres de son grand-père. Il y avait trop de nouveaux visages parmi les dirigeants de la Maison Balaash. Makeda se tourna et marcha rapidement vers le rabat. Plus que tout, elle voulait être dehors, les des chuchotements du nid de vers rasoirs. Son frère semblait satisfait de cette démonstration de soumission, mais Makeda remarqua qu’Abaish des doloristes lui chuchotait des secret à l’oreille avant même qu’elle ne soit sortie.

Makeda inspira profondément l’air frais de la nuit et savoura d’être en vie.

Grand-père, que veux-tu que je fasse ?

Les survivants de son propre decurium n’étaient pas encore arrivés. Il leur faudrait des heures pour rattraper l’agile ferox qui l’avait transportée jusqu’ici. Malgré leur grande victoire, elle savait déjà qu’ils ne seraient pas accueillis en conquérants. Ils avaient été suffisamment sacrifiés que pour éviter les soupçons, car pourquoi une archdominar sacrifierait ses troupes ? Akkad avait sûrement voulu qu’elle et son armée symbolique meurent dans les plaines, tuées des mains des Muzkaar et non pas sa traîtrise.

Son corps souffrait encore de la bataille de la journée. Bien qu’elle ait réussi à éviter les blessures graves en les confiant à son cyclope, la douleur persistait. Makeda se souvint de son entraînement et accepta la douleur. Morkaash, le premier des doloristes, avait appris que la souffrance pouvait mener à l’illumination. Elle avait accepté cette vérité. Une fois la douleur comprise, voire accueillie, elle pouvait donner une clarté à la pensée.

En ce moment précis, Makeda avait besoin de clarté.

Avec des milliers de guerriers présents, le campement semblait anormalement calme. La mort soudaine et déshonorante de Telkesh flottait tel un brouillard sur les guerriers. L’unique bruit provenait des enclos voisins, où les warbeasts asservies paissaient, grognaient et se nourrissaient. Ce campement avait été mis en place pendant qu’elle se déplaçait vers son exécution prévue, il lui fallu donc quelques minutes pour trouver la tente de Telkesh. Le bannières de l’archdominar manquaient, sûrement pour orner celles d’Akkad. La tente de Telkesh était sombre.

Quelques-uns des esclaves de longue date de son père demeuraient à l’extérieur, agenouillés dans le sable, pleurant et grinçant des dents à la perte de leur maître. Makeda contourna leurs formes prostatiques. Il y avait un grand de tas de cendres là où ils avaient incinéré Telkesh et quelques-uns de ses serviteurs dans imposant bûcher funéraire.

« C’est déjà fait ? » murmura Makeda.

L’un des esclaves leva les yeux au son de sa voix. Il plissa les yeux dans la pénombre. « Makeda vit ? »

« C’est moi ». Elle reconnu l’esclave mais n’avais jamais pris la peine d’apprendre le nom d’une personne appartenant à une caste aussi basse. « Pourquoi mon père a-t-il été incinéré si vite ? » demanda-t-elle.

L’esclave détourna le regard, effrayé. « Le nouvel archdominar a déclaré que la maladie pouvait se propager à travers le camp ».

Makeda serra les dents. C’était une insulte supplémentaire à la mémoire de son père. « Parle-moi de cette mystérieuses maladie. Quels étaient les symptômes ? »

« Ce fut aussi soudain que la foudre frappant les terres arides. Nous venions de lever la camp et de nous mettre en route pour la journée de marche lorsque le maître ressentit une douleur au ventre. Elle irradiait jusqu’à ses membres et il se plaignait de picotements et de faiblesse. Bientôt, il fut incapable de marcher ni même de rester en selle. Il fut pris de fièvre, puis de folie et de convulsions. J’étais là. Il avait de tels convulsions que je n’arrivais même pas à lui faire boire de l’eau ».

Cette description rappela à Makeda quelque chose qu’elle avait lu dans les histoires familiales… « Et les chirurgiens ? »

L’esclave montra un tas de pierre à proximité qu’elle n’avait pas remarqué. C’était une forme d’exécution acceptée. Placez le condamné sous une planche, puis empilez lentement des pierres dessus toute la journée jusqu’à ce qu’ils soient écrasés. C’était une méthode d’exécution lente et douloureuse, et donc l’une des préférées de son peuple. « Le Tourmenteur Abaish était mécontent de leur échec ».

« Je vois. Les chirurgiens ont-ils parlé à quelqu’un avant leur exécution ? Ont-ils parlé à l’un des serviteurs de mon père ? »

« À part Abaish et le nouvel archdominar ? » l’esclave secoua la tête. « Quelques-uns, mais tous ont eu l’honneur d’aller dans le brasier pour accompagner Telkesh dans sont voyage vers le Néant ». Il tremblait de peur. Makeda réalisa qu’elle avait inconsciemment posé la main sur son épée, comme si elle s’apprêtait à la dégainer ». Elle lâcha la poignée.

« Quel est ton nom, esclave ? »

« Kuthsheth, serviteur personnel de Telkesh et de Vaactash avant lui ».

« Amène-moi les serviteurs ayant préparé le repas de Telkesh ce matin-là ».

« Je suis désolé. Je ne peux pas. Eux aussi ont été jetés dans le feu ».

Les poings de Makeda se serrèrent. Elle se souvint maintenant de ce qu’elle avait lu il y a des années dans les histoires familiales à propos d’un ancêtre particulièrement déshonorant, un tyran qui avait utilisé du poison pour écarter les menaces contre son règne.

Le meurtre n’était pas inconnu au sein de sa caste, mais il était mal vu. Être surpris en flagrant délit de meurtre jetait l’opprobre sur votre maison, mais cela ne signifiait pas qu’il n’y en avait pas. Un peuple vivant dans un état de guerre constant devait trouver un équilibre entre l’honneur et les questions plus pragmatiques de la politique de la maison, mais même dans ce cas, le seigneur de la maison méritait de mourir par la lame. Il était possible qu’Akkad ait été impatient d’assumer son rôle et qu’il ait empoisonné leur père. Cependant, Telkesh appartenait à la caste des guerriers et avait fait ses preuves en tant que puissant cataphractaire au sain des armées de Vaactash. Le poison était destiné aux animaux malades et aux esclaves ayant cessé d’être utiles, pas aux seigneurs de la maison. Le poison était une façon terrible et honteuse de mourir, et la façon la plus déshonorante de tuer.

Makeda avait une dernière question, mais on ne pouvait pas y répondre ici.

« Je parle à contretemps, mais votre père nous manquera », dit Kusthsheth. « J’étais soldat autrefois. Lorsque Telkesh a vaincu mon village et que j’ai été fait prisonnier, j’ai cru que ma vie était finie, mais Telkesh fut un maître honorable. Je suis condamné au sort que vous voulez me réserver, mais je suis reconnaissant que mes enfants aient l’opportunité d’accéder à une caste supérieure dans la plus grande maison de toutes, Balaash ».

Telkesh était un fervent adepte du code d’hoksune. Il avait sûrement prouvé sa valeur, alors pourquoi avait-il été privé de son Exaltation ? N’ayant aucun doute sur le fait qu’elle était surveillée par les espions d’Akkad, Makeda s’agenouilla comme si elle rendait hommage au tas de cendres. Elle garda la voix basse. « Kuthsheth, j’ai deux tâches à te confier. Tu vas transmettre un message à ma cohorte. Cherche le Primus Zabalam. Dis-lui que mes ordres sont de s’arrêter là où ils sont. Ils ne doivent pas entrer dans ce campement. Mais d’abord, tu iras trouver en secret le laudateur Haradum. Dis-lui, et à elle seule, que j’ai besoin d’elle et qu’elle ne doit en parler à personne. Elle doit me rencontrer... » Makeda avait besoin d’un endroit dans le camp où elle ne serait pas facilement repérable ou entendue. « Dis-lui d’être aux enclos des bêtes à minuit ».

* * *

Les titans étaient nerveux.

Il y avait quelque chose dans l’air, et ce n’était pas seulement la puanteur des énormes warbeasts.

Makeda était assise dans l’ombre, enveloppée dans une cape. Les enclos des bêtes du campement étaient un assemblage précipité de planches et de fils barbelés, en aucun cas suffisants pour contenir un titan excité. Mais ces bêtes avaient été soumises et brisées. Elles feraient ce que les fouets barbelés des dresseurs. Les clôtures les empêchaient seulement de s’éloigner trop loin. Les titans étaient des animaux relativement intelligents, mais ils restaient des animaux.

Les herbivores broutaient le long du défilé, mais il était trop dangereux de les laisser brouter dans les plaines ouvertes en territoire ennemi. Un titan représentait un considérable investissement dans les ressources d’une maison, c’est pourquoi la nuit, ils étaient gardés à l’intérieur des campements. Les esclaves avaient apporté des tonnes de nourriture pour les bêtes, et Makeda s’était cachée entre une meule de foin et la clôture.

Ils n’avaient pas l’air si dangereux sans leur armure, mais Makeda savait qu’il n’en était rien. Au loin, l’unique dos de bronze du camp se grattait contre un poteau voisin. La poteau était épais et avait été profondément enfoncé dans le sol par des esclaves juste à cet effet. La peau grise et rugueuse du titan alpha réduisit le poteau en éclats en quelques minutes. Né à l’état sauvage, il n’existait pas de dos de bronze apprivoisé, mais seulement un dos de bronze temporairement docile à la suite d’une exhaustif régime d’abus soigneusement réglementés. Il y avait encore des doloristes qui le surveillaient, car un seul dos de bronze enragé pouvait causer d’indescriptibles dégâts.

Au matin, les bêtes seraient revêtues d’une armure et de crochets en conformité à la douleur seraient enfoncés dans les parties les plus sensibles de leur chair, tout cela afin d’en faire des armes les plus efficaces et des réserves d’énergie mortitheurgique. Mais pour ce soir, la démangeaison enfin apaisée, cette bête spéciale se coucha pour dormir, sûrement pour rêver d’herbe et de femelles.

Makeda tendit son esprit et toucha celui du grand dos de bronze. « Dors bien, mon grand. Demain, la Maison Balaash aura peut-être besoin de ta puissance ».

Un gémissement strident fit frémir Makeda. Les titans relevèrent leurs yeux de leur mastication. Un Agoniseur à proximité avait commencé à émettre de pitoyables vagissements. Heureusement, le silence se fit après quelques instants et le titans retournèrent à leur foin. Ce fut une chance. Personne ne voulait écouter un Agoniseur toute la nuit. Elle continua à rechercher des menaces, mais ne vit rien. Un garde passait de temps en temps, mais elle restait cachée.

Makeda était entrée dans la tente de Telkesh et avait trouvé un manteau sombre. Elle s’était ensuite glissée par l’arrière. Espérons que si Akkad la faisait surveiller, les espions surveillaient toujours la tente. La caste des guerriers ne perdait pas de temps à pleurer, mais il n’était pas rare de passer du temps à méditer sur les actes du défunt.

Cependant, Makeda devait se concentrer sur les problèmes du présent, et non s’attarder sur le passé.

Son estomac gronda. Cela faisait un bon moment qu’elle n’avait pas mangé, mais les guerriers étaient habitués à jeûner. Makeda l’ignora et retourna à sa veillée. Elle repéra une forme voûtée entrant dans la zone des bêtes peu de temps après. Une petite lueur sortait de sous la capuche, signe certain du regard de cristal du laudateur. Haradum était arrivé. Makeda savait qu’il viendrait, car c’était le vieil Haradum qui lui avait enseigné les traditions de leur peuple depuis que Makeda n’était qu’une petite fille.

La castes des laudateurs était censée se tenir à l’écart et être distincte de la politique des maisons. Il étaient les gardiens isolés de l’Exaltation et les seuls à pouvoir communiquer avec les défunts. Haradum était totalement dévoué à la voie des Laudateurs, et Makeda ne doutait pas de son honnêteté, mais même dans ce cas, Makeda resta un moment à l’affût de tout signe de piège. Lorsqu’elle fut certaine qu’Haradum était seul, elle se leva.

L’Aptimus Haradum s’approcha immédiatement. Bien sûr, elle avait remarqué Makeda se cacher dans l’obscurité. L’oeil de cristal pouvait discerner l’essence se trouvant à l’intérieur de tous les êtres vivants. C’était une ancienne, vivante depuis au moins six génération, ont le visage était un amas de ride et de plis se balançant librement sur un crâne. La seule partie lisse d’Haradum était le cristal qui avait remplacé son œil droit.

« Seconde Née, Makeda. Je suis ravie de découvrir que tu es toujours parmi nous », souffla la laudatrice. « Je me réjouis de cette bonne fortune ».

« Le temps est compté, ancienne ». Makeda garda la voix basse. Personne ne pourrait les entendre malgré la lourde respirations des titans à proximité. « Je dois savoir. Pourquoi l’esprit de Telkesh n’a-t-il pas été préservé ».

Haradum ne sembla pas émue par l’intensité de Makeda. « Une difficile décision. Ce n’était pas à moi de le faire. Shuruppak était le laudateur présent au lit de mort de Telkesh. Je ne l’ai appris que plus tard. J’étais occupée à travailler sur mes recherches. Savais-tu que les scarabées ont aussi une essence spirituelle ? »

Shuruppak avait été élevé comme un guerrier et avait été un compagnon d’Akkad avant de décider de s’arracher un œil pour rejoindre la caste des laudateurs.

« De minuscules, minuscules, petites choses... » Haradum joignit ses main osseuses au niveau des poignets et remuait rapidement ses doigts d’avant en arrière, comme des jambes s’enfuyant. « Oui, mais leur essence ne pas dans le Néant, non. Y-a-t-il donc des dieux scarabées, je me le demande ».

L’esprit d’Haradum s’était-il enfin brisé ? Cela arrivait parfois aux rares membres de leur peuple qui parvenaient à mourir de vieillesse. « Telkesh a tué des centaines de personnes au combat. Comme Vaactash avant lui, Telkesh représentait tout ce que signifie être skorne. Mon père a vécu selon le code. Tout cela ne peut pas être effacé par une seule journée de folie fiévreuse. Pourquoi Shuruppak aurait-il choisi de ne pas le sauver ? »

L’oeil mortel de la vieille laudatrice se rétrécit et elle se pencha d’un air conspirateur. « Lorsqu’un esprit est entraîné, en hurlant, dans le Néant, il ne peut pas raconter d’histoire. Tant de connaissances se perdent ainsi ».

« Réponds-moi, Haradum ».

Haradum sourit. Elle n’avait plus de dents. « Je viens de le faire ».

Quelles histoires Telkesh aurait-il pu raconter je me le demande ? Aurait-il pu parler decomplots et des mensonges ? Aurait-il pu parler de conspirations entre les maisons ? Peut-être d’allégeances entre des castes censées rester neutres ? »

« Raconte-moi ces histoire, aînée ».

« Je ne saurais pas. Je ne suis rien. Je souhaite seulement qu’on me laisse tranquille pour continuer mes recherches. Pourtant, un laudateur entend des choses… Oui, oui, nous le savons. Il est parfois facile d’oublier que nous sommes là, toujours à regarder, toujours à juger. Telkesh a également jugé. Il a jugé avec sagesse. Lorsque ses conseillers lui présentaient deux voies, il choisissait toujours la voie du guerrier, jamais celle du comploteur. Peut-être que ces conseillers en ont-ils eu assez d’êtres rejetés ? Peut-être ont-ils décidé qu’ils avaient besoin d’un nouvel archdominar, quelqu’un prêt à écouter leurs nouvelles idées étranges, quelqu’un qui ne soit pas aussi attaché aux antiques traditions. Akkad serait un tel archdominar, n’est-ce pas ? »

« Il le ferait », approuva Makeda. Akkad se souciait bien plus de sa gloire personnelle que de la tradition.

« Ces mêmes comploteurs, après avoir décidé d’aller si loin, ne prendraient pas le risque de voir un autre honorable guerrier de Balaash à deux doigts de devenir archdominar. Une fois que cette descendante aurait découvert la vérité, elle lèverait une armée composée de tous les honorables guerriers de sa maison et ferait la guerre au conspirateurs ».

Il y avait donc eu un complot visant à tuer Telkesh et à le remplacer par son frère. Les actions d’Akkad étaient lâches et priver Telkesh de l’Exaltation était un blasphème. « Merci, aînée. Mais aucune armée ne sera levée. Je n’affaiblirai pas maison par une guerre civile ». Makeda posa une main sur l’épaule d’Haradum. Elle fut surprise de voir à quel point la laudatrice était fragile sous ses robes. « Même si Akkad a assassiné mon père… Il est l’archdominar de la Maison Balaash. Le code déclare qu’il doit gouverner. C’est à moi de servir, à moins que je pense qu’il représente un danger pour la maison et alors je devrai officiellement le défier ».

« Nous savons tous les deux que tu n’es pas de taille à affronter Akkad en combat singulier. Tu mourras sûrement ».

« Je ne peux pas aller à l’encontre des traditions de ma caste, aînée ».

Le rire d’Haradum ressembla au bruissement d’un papier poussiéreux. « Enfant, ceux qui sont sans honneur supposent que tout le monde est comme eux. Il n’acceptera en aucun cas une contestation formelle de son pouvoir. Il enverra des assassins pour toi ».

« Comment sais-tu cela, Haradum ? »

L’oeil de cristal parcourut les enclos des bêtes. « Parce qu’ils sont déjà là ».

Makeda se retourna à temps pour voir des silhouettes courir entre les meules de foin. Il y eut un éclair de pourpre et d’acier et quelqu’un sauta sans effort par-dessus une clôture barbelée pour disparaître dans l’obscurité. Coureurs de sang !

Les coureurs de sang étaient l’élite des tueurs de la caste des doloristes, étudiants de la magie libérée au moment de la mort. Leur présence confirmait la récit de la laudatrice. « Fuis, Haradum ». Les Épées de Balaash apparurent entre les mains de Makeda. « Retourne à tes scarabées ».

Un titan sursauta et renifla alors quelque chose effleurait l’un de ses pattes de la taille d’une colonne. Il y eut un mouvement tout autour d’eux, un seul négligent pas sur le gravier, le sifflement d’un poignard sortant de son fourreau, puis les coureurs de sang attaquèrent.

Le premier sorti apparemment de nulle part, tenant un lame incurvée. Makeda dévia l’attaque d’un coup d’épée, tournoya et enfonça la seconde dans les entrailles de l’attaquant. Celui-ci sursauta lorsqu’elle arracha l’épée, mais ne cria pas. Elle s’émerveilla de la maîtrise de la douleur, mais seulement un instant, car elle se battit ensuite pour sa vie.

Une femme lui poignarda la gorge, mais Makeda esquiva et trancha, coupant la coureuse de sang presque en deux. Ils étaient tous armés d’étranges dagues, crochues et dentelées, des outils conçus pour incapaciter et torturer. Makeda repoussa une autre attaque, puis une autre. Ce coureur de sang avait été trop lent, et une Épée de Balaash lui préleva le bras au niveau du coude. Celui-ci ne poussa aucun son, il se contenta de s’écarter, luttant pour stopper le flux de sang.

Les assassins étaient tout autour d’elle, leurs lames bourdonnant dans les airs. Le bruit de l’acier contre l’acier réveilla les titans les plus proche et le fit grogner. Ceux en train de manger levèrent les yeux de leur foin, confus et se demandant si l’heure de la bataille avait sonné.

Une poignée de sable lui fut jetée dans les yeux, mais elle se détourna juste à temps. Un autre lança un nuage de paille entre eux, et feinta, tout cela dans le but de la distraire d’un autre coureur de sang qui essayait de la poignarder dans le dos. Ces assassins ne suivaient pas l’hoksune, mais Makeda se réjouit d’un nouveau défi. Elle fit tourner une épée, inversa sa prise et poignarda derrière elle, enfonçant la pointe à travers le torse légèrement armuré d’un coureur de sang. « Qui t’a envoyé ? » Elle esquiva et en abattit un autre au sol. Le sang versé alimentait sa force. « Qui ? »

Ils ne répondirent pas. D’autres assassins sortirent de l’ombre. Makeda esquiva avant d’être encerclée. Le terrain n’était pas à son avantage. « Akkad ? » Un poignard taillada le bord de son armure. Cela piqua et elle sentit la chaleur du sang s’écouler. Makeda tourna autour de la meule de foin la plus proche. « Abaish ? Qui ? »

Crac. Il y eut un éclair de douleur lorsque quelque chose la frappa dans le dos. Elle se retourna pour voir un autre coureur de sang levant un long fouet hérissé d’os pour porter un nouveau coup. Makeda fit volte face, se débarrassant de sa cape. Crac. Le fouet traversa le fouet et s’y emmêla. Avec un grognement de frustration, le coureur de sang secoua son fouet, essayant de le libérer.

Deux autres attaques laissèrent Makeda avec deux autres petites coupures et deux autres coureurs de sang mourants. Ils étaient les maîtres de la précision anatomique, guidant leurs attaques par-delà son armure. Il y avait au moins une douzaine d’assassins supplémentaires circulant dans les enclos, et elle se viderait de son sang bien avant de les avoir tous tués. Elle frappa les genoux d’un autre coureur de sang et il chuta, s’empalant sur sa propre lame. Je dois m’échapper.

L’une des fourches à foin d’un esclave vola vers elle depuis les ombres. Elle la dévia, se retourna et sauta par-dessus la clôture de l’enclos des titans. Ses bottes glissèrent dans la boue, mais elle ne tomba pas. Deux coureurs de sang étaient juste derrière elle. L’un d’eux plongea entre les fils, roula et e releva. L’autre sauta simplement par-dessus dans un froufroutement de tissu. Elle les frappa simultanément, mais ils parèrent tous les deux avec leurs dagues.

Agité, le titan le plus proche ouvrit la bouche et hurla un défi, du foin volant partout. Makeda s’était entraînée toute sa vie, apprenant à maîtriser les warbeasts et à les forcer à obéir à sa volonté, et elle reconnut une opportunité lorsqu’elle se présentait. Cela prendrait une seconde de concentration, mais le risque en valait la peine. Je suis ton maître. Obéis-moi.

Les deux coureurs de sang poursuivirent leur attaquent tandis que leurs frères les suivirent. Celui qui tenait le fouet semblait être le chef. Il communiquait silencieusement par une série de gestes rapides avec les coureurs de sang encore cachés dans l’ombre. Une corne d’alarme retentit lorsque les gardes Balaash qui surveillaient les enclos se rendirent compte que quelque chose n’allait pas.

Obéis !

Le titan cligna stupidement des yeux pendant un instant, puis ses petits yeux se rétrécirent en signe de compréhension.

Détruit.

Makeda para une autre attaque et donna un violent coup de pied dans l’estomac du coureur de sang. Sous son masque, sa bouche se tordit, mais il resta concentré sur sa mission. Cela n’eut d’importance qu’une fraction de seconde, car le poing du titan le frappa si fort qu’il laissa un nuage rose en suspension dans l’air.

Le titan se dressa de toute sa hauteur et poussa un cri de guerre. Si la corne d’alarme n’avait pas déjà retenti, cela aurait certainement réveillé tout le camp. Le second coureur de sang se retourna de surprise, alors Makeda profita de l’occasion pour lui trancher la tête. Il atterri à ses pieds dans la boue, et Makeda la lança vers les autres coureurs de sang restants. « Balaash ! »

Les coureurs de sang tentèrent d’éviter le titan, mais il était trop tard. L’un deux s’était coincé dans le grillage et le titan referma ses mains autour de l’assassin. Ce fut le premier à perdre son sang-froid et il se mit à crier. Cela sembla agacer le titan, qui se contenta de soulever le coureur de sang au-dessus de sa tête et de le projeter dans la nuit en hurlant.

Elle était encore entourée de coureurs de sang, mais ils semblèrent retourner dans l’obscurité, conscients que leur mission d’assassinat discret avait échoué Le titan piétina facilement la clôture et les poursuivit. La lumière et les ombres rebondissaient le long des poteaux de la clôture à proximité tandis que les gardes accouraient.

CRAC !

Makeda faillit s’évanouir alors que quelque chose s’enroulait autour de son cou. Elle fut tirée d’un coup sec et atterrit dans la boue.

Celui qui tenait le fouet n’avait pas encore abandonné.

Son armure lui avait sauvé la vie, mais des éclats d’os lui avaient transpercé le cou. Le fouet fut tiré et le nœud coulant se resserra. Les coupures s’aggravèrent, mais elle resta calme. Aucune artère n’avait été sectionnée… Pour l’instant.

Un rapide coup d’épée trancha le fouet en deux. La pression cessa et elle put respirer à nouveau. Les gardes se rapprochaient et elle pouvait entendre leurs cris de colère par-dessus le bourdonnement de ses oreilles.

« Capturez la traîtresse, Makeda ! »

« L’archdominar a dit que sa sœur nous a trahis ! »

Maudit sois-tu, Akkad. Elle n’avait pas besoin d’être une mortitheurge pour savoir qu’elle perdait beaucoup trop de sang. Elle ne pourrait pas affronter les gardes. Elle serait capturée et exécutée comme traîtresse. Son nom serait rayé des histoires.

Le dernier coureur de sang, cependant, ne se contenta pas de la laisser mourir sous une planche et un tas de pierres. Il avait l’intention de faire le travail en personne et avait laissé tomber son fouet en ruine pour dégainer la lame d’un doloriste. Il fonça à travers l’enclos, et Makeda savait qu’elle ne serait pas en mesure de rester debout à temps.

Il fut sur elle, le poignard levé, la bouche tordue en un grognement, mais ensuite le doloriste sembla s’effondrer. Il sursauta et eut des spasmes alors que le sang volait dans les airs, puis tomba face contre terre, son élan le faisant glisser dans la boue pour s’arrêter aux pieds de Makeda, son dos si déchiqueté qu’elle pouvait voir les os de sa colonne vertébrale. Il était mort avant même que Makeda ait entendu le gémissement de l’écorcheur.

Un ferox atterrit à côté d’elle en l’éclaboussant. Elle leva les yeux et vit le prédateur se débattre sous deux cavaliers. Le Primus Zabalam et le Dakar Urkesh mirent tous deux pied à terre. Elle essaya de parler, mais aucun son ne parvint à se former dans sa gorge endommagée. « Makeda ! » Zabalam l’attrapa par l’armure et la souleva avec une surprenante force pendant qu’Urkesh chargeait un nouveau cône d’aiguille sur son écorcheur.

« Vous devez fuir, Makeda », lui souffla Zabalam. « Akkad vous a déclaré paria. Votre vie est perdue. Allez-vous en. Votre cohorte vous attend ». Les gardes étaient presque sur eux. Le titan qu’elle avait rendu furieux poursuivait les coureurs de sang et écrasait les tentes sous ses pieds. Il n’y avait plus de temps à perdre. Zabalam avait raison. Elle tenta de se hisser sur la selle, mais elle était plus faible qu’elle ne le pensait et lutta pour y parvenir. Zabalam la poussa brutalement vers le haut Le ferox s’agita sous elle, mais compris que ce n’était pas le moment de se battre contre ses maîtres.

Un horrible gémissement retentit tandis qu’Urkesh repéra un autre coureur de sang et le coupa en morceaux. Zabalam l’attrapa par le bras. « Va avec Makeda. Je te charge de la protéger. Il dégaina ses épées ».

« Que fais-tu ? » cria Urkesh.

« Ce ferox ne peut pas courir assez vite pour s’enfouir si nous sommes trois dessus. Je vais vous faire gagner du temps. Protège-là de ta vie. C’est elle l’avenir de la Maison Balaash, pas ce misérable belek déshonorant d’Akkad ». Zabalam regarda Makeda, la moitié de son visage abîmé qui fonctionnait encore affichant un sourire. « Je m’excuse d’avoir insulté ta famille ».

Makeda ne pouvait toujours pas parler. Elle posa une main ensanglantée sur la tête de Zabalam. Elle laissa une empreinte rouge une fois qu’elle l’eut retirée. Urkesh grimpa derrière elle.

« Tu as toujours été ma meilleure élève. Vas y ? Il frappa la croupe du ferox avec la garde d’une épée. Le prédateur s’éloigna dans une course maladroite.

Makeda se retourna pour voir Zabalam se diriger vers la foule des gardes, les bras tendus, montrant fièrement ses épées. « Je suis le Primus Zabalam des Prétoriens, maître d’armes de la Maison Balaash, élève de l’exalté Vaactash, et je me bats pour défendre Makeda, la véritable héritière de Telkesh ! Qui parmi vous est assez stupide pour m’affronter ? »

Environ la moitié des gardes se figèrent, partagés et incertains, mais l’autre moitié attaqua.

« Venez donc ! » Il y eut un tourbillon de mouvements alors que Zabalam, contre toute attente, ripostait.

C’était un moment parfait de tout ce que signifiait suivre le code de l’hoksune, mais ensuite le ferox contourna une tente et Zabalam disparut de la vue de Makeda.

« Cours !  Par là ». Urkesh pointa son écorcheur. Le Venator n’avait visiblement jamais chevauché de ferox auparavant et faisait de son mieux pour tenir le coup. Maakeda donna un coup de pied dans les flancs du prédateur et le fit pivoter avec ses genoux. Il y eut un énorme fracas lorsque le titan enragé traversa une tente et apparut devant eux, un coureur de sang accroché à l’une de ses défenses. Urkesh poussa un cri de surprise juste à son oreille. Le ferox contourna le titan en deux bonds, évitant les dresseurs qui tentaient de le maîtriser.

D’autres cornes retentirent. Des officiers se tenaient aux coins, agitant des torches et répétant la proclamation d’Akkad selon laquelle Makeda était une traîtresse à la Maison Balaash et devait êtr capturé. Pourtant, alors que le ferox traversait le camp, de nombreux soldats l’aperçurent, mais ne firent rien pour l’intercepter. Cependant, suffisamment d’autre le firent pour que leur évasion ne semble pas envisageable.

Des cataphractes s’avancèrent devant eux, lances de guerre brandies. Elle frappa le ferox qui se retourna, glissant dans l’herbe, à quelques secondes d’être empalé sur un mur de lances. Un bref sprint et un autre virage leur firent rencontrer d’autres épéistes. L’un deux tenta de poignarder le ferox, mais celui-ci s’élança vers l’avant, planta ses énormes dents dans une épaule et le secoua jusqu’à ce que mort s’ensuive. Un autre soldat arriva par derrière, mais Urkesh le déchiqueta d’une rafale d’écorcheur.

Les soldats fidèles à Akakd se déplaçaient à travers le camp, réclamant le sang de la traîtresse Makeda. « Nous n’y arriverons pas », déclara Urkesh.

Makeda savait que le Venator avait raison. Ils seraient encerclés, isolés et abattus. À moins que…

Le titan avec lequel elle s’était liée était occupé, alors Makeda s’approcha de l’esprit du grand titan dos de bronze avec lequel elle s’était si brièvement connectée plus tôt. Il était toujours là, ronflant paisiblement dans le pandémonium qui engloutissait désormais le campement. Les petits jeux skorne n’avaient pas d’importance pour le puissant dos de bronze. Il n’existait que pour le prochain défi ou la prochaine femelle. Makeda puisa dans on pouvoir et tira le dos de bronze de son sommeil. Se lier à une bête aussi puissante, surtout après un contact aussi éphémère, serait un grand défi. Il lui fallut tous ses efforts, mais Makeda poussa fort contre l’esprit de l’animal. Son esprit était grand, mais simple, et elle réveilla sa rage naturelle, en fait, elle l’enflamma et la libéra.

Un terrible rugissement secoua tout le campement. Tous les skorne, sur des kilomètres, regardèrent tous dans la même direction au même moment. Le ferox s’arrêta en tremblant. « Au nom des ancêtres, qu’est-ce que c’était ? »

Notre évasion, pensa Makeda, mais il lui était trop difficile de parler.

Le dos de bronze fit savoir ce qu’il pensait en ramassant un autre titan et en le lançant à travers le campement. L’immense animal effaça un instant l’une des trois lunes en passant au-dessus de sa tête. L’atterrissage du titan ébranla les fondations du monde et faillit renverser leur monture. Makeda n’eut pas besoin de donner un coup de pied au ferox pour le faire courir cette fois.

Ils dépassèrent les soldats d’Akkad, renversant une cataphracte distrait, tandis que le dos de bronze se déchaînait dans le camp. Ensuite, ils se retrouvèrent das les plaines et fuirent vers l’inconnu.

* * *

6
Ils n’avaient pas l’air d’une force victorieuse alors qu’ils se déplaçaient le long de la route vers le nord. Il n’y avait pas de défilé d’esclaves, pas de train de bagages remplis de trésors pillés, pas de têtes de trophées dressées sur des poteaux. Non pensa Makeda, ils ressemblaient davantage à des perdants. Seul un tiers de ses guerriers avaient survécu et nombre d’entre eux étaient blessés. Ils boitaient sur la route, empestant la mort, couverts de sang séchés et de bandages. Ils n’avaient pas de warbeasts. Ils avaient été forcés de laisser leurs morts derrière eux sans cérémonie. Leurs armes et leurs armures, en grandes parties brisées, étaient empilées sur un chariot.

Pourtant, seul son decurium avait vaincu la puissance combinée de la cohorte d’une grande maison.

Il ne s’agissait cependant pas d’une victoire pure et simple. Normalement, lorsqu’un tyran est renversé et qu’une maison est conquise, cette maison est absorbée par les vainqueurs. Cela n’avait pas été une option ici. Makeda se sentait à la fois soulagée et amer face aux résultats. L’armée de Muzkaar les avait totalement encerclés et ses survivants en lambeaux n’auraient eu aucune chance. Akkad et ses renforts n’étaient jamais arrivés. S’ils l’avaient fait, toute la Maison Muskaar aurait été enchaînée.

Au lieu de cela, elle avait reçu un message de l’héritier successeur de Naram. On y lisait simplement : Comme vous avez épargné l’essence de mon père, je vous épargnerai.

Le rouge et boursouflé soleil se couchait sur les plaines dorées. Seuls deux de ses officiers avaient survécu à la bataille. Le Dakar Urkesh, qui empestait les gaz caustiques employés pour propulser ses écorcheurs, et le Primus Zabalam, apparemment imbattable, marchaient à ses côtés. Le Darkar Barkal avait péri, comme la majorité de ses karax.

« Dis-moi, Zabalam... » C’était un signe de faiblesse, mais elle s’efforça de ne pas laisser transparaître la lassitude dans sa voix. « C’était la première bataille que je commandais. La victoire a-t-elle toujours un goût aussi amer ? »

« Parfois... » Son visage abîmé était inexpressif. « Ce fut une grande victoire. La gloire retombera sur votre nom lorsque la nouvelle parviendra à notre Maison ».

Elle ne savait pas si Zabalam était capable de sarcasme. « Tu te moques de moi, Primus ? »

« Je suis incapable de me moquer. Si vous croyez que je le fais, dites-le et je m’arracherai le coeur et je vous le remettrai en guise d’excuses ». Il la regarda dans les yeux. « L’amertume vient uniquement du fait que l’on vous a refusé le butin que vous revenait de droit ».

« Nous aurions dû écraser tout les Muzkaar et piller Kalos, si seulement Akkad avait amené sa cohorte comme il était censé le faire », cracha Urkesh.

« C’est ce qui me trouble », déclara Zabalam.

Une armée entière n’avait pas troublé Zabalam plus tôt, pourquoi l’absence d’une armée ? « Qu’est-ce qui te perturbe, Primus ? »

« Juste un sentiment. Pardonnez à un vieux épéiste ses nerds ». Zabalam regarda ses pieds, ne voulant pas croiser son regard. « Je suis sûr que ce n’est rien ».

« Où était Une Oreille de toute façon ? » marmonna Urkesh.

Makeda donna un revers dans la bouche du Venator. L’acier de son gantelet lui fendit la lèvre. Urkesh s’écrasa par terre, et avant qu’il puisse se redresser, elle appuya la pointe de sa lame sur sa gorge. Makeda tordit légèrement la garde, laissant le tranchant de l’Épée de Balaash s’appuyer sur l’artère.

Elle pouvait sentir son pouls à travers l’acier. Il lui suffisait de détendre un muscle et il mourrait.

Urkesh détourna les yeux et ne parla pas. Ce fut le fait de ne parler qui lui sauva la vie.

« Écoute mes paroles, Urkesh » siffla Makeda. « Tu as tué beaucoup de personne aujourd’hui. T taberna a été essentielle pour remporter la victoire. Tu pourrais m’être utile à nouveau. Pour cette raison, et cette raison seulement, j’épargnerai ta vie. Cependant, tu ne diras plus jamais de mal de quelqu’un qui est au-dessus de ta caste, ou je demanderai aux doloriste de t’écorcher. Tu comprends ? »

« Oui, Seconde Née ».

« Tu ne comprends pas vraiment l’hoksune. Tu tues à distance. Tu n’as jamais regardé dans les yeux d’un guerrier qui se noie dans son propre sang. L’hoksune n’est pas aussi réelle pour toi que pour Akkad, qui a subi mille morts entre ses mains. Restes là, honteux, et réfléchis à ta transgression ». Elle rengaina l’épée d’un geste rapide et s’éloigna. « Viens avec moi, Zabalam ».

Le vieux Prétorien laissa le jeune Venator sur la route et suivit son commandement. « Que voulez-vous de moi ? »

Makeda n’avait pas besoin de déférence, elle avait besoin d’honnêteté. « Je n’ai pas la patience pour exprimer la vérité. Je ne l’ai jamais eu ».

Zabalam acquiesça. « C’est pourquoi j’ai demandé à être affecté à votre cohorte plutôt qu’à celle de votre frère ».

« Alors parle franchement, maître aîné, et dis-moi ce qui te préoccupe ».

« Notre manque de renforts est suspect. Nous devrions être morts ».

Zabalam prit son temps et choisit ses mots avec soin. « Akkad a toujours aspiré à la gloire. Vous abandonnez au cours d’une bataille est un meurtre aussi sûr qu’un couteau dans le dos, et il n’est pas rare que des frères et sœurs s’entretuent pour diriger une maison ».

Makeda secoua la tête. « Mais Akkad est l’aîné. Il est déjà l’héritier de Telkesh. L’antique tradition veut que l’aîné gouverne ». Malgré toutes ses opinions personnelles sur son frère, elle n’irait jamais à l’encontre des traditions de sa caste, le contraire provoquerait le chaos et affaiblirait leur maison. « L’ordre de succession a été décrété. Telkesh règne et l’a déclaré ainsi. Si j’estimais qu’Akkad n’est pas apte à diriger, je déclarerais un défi. Toute autre décision serait déshonorante ».

« Ah, Makeda, tout le monde ne partage pas votre dévotion. Ils ne suivent pas les antiques méthodes de si près. Ils se contentent d’en parler, mais leur coeur n’est pas dévoué. Ils pensent que tout le monde est comme eux. Alors ils chuchotent et parlent. Ils ne sont pas comme nous. Ils se cachent dans l’ombre et font de la politique avec leur droit d’aînesse ». Zabalam cracha sur le sol. « Leurs paroles sont un poison, et je ne serais pas surpris que l’un d’entre eux susurre à l’oreil de votre frère que vous êtes une menace pour son éventuel règne ».

Il devait y avoir une autre explication. Elle savait qu’Akkad était ambitieux, et c’était un excellent guerrier. Elle ne doutait pas qu’il ferait un bon archdominar le moment venu. Violer les souhaits de leur père, Telkesh, était inimaginable, et elle ne savait pas quelle idée elle trouvait la plus dérangeante, que son frère la laisserait mourir, ou que quiconque douterait autant de son honneur.

« Courriers en approche ! » cria-t-on le long de la colonne. « Ils portent les couleurs de Balaash ».

Des éclaireurs pour l’armée. Ils seraient bientôt réunis. « Ne t’inquiète pas, Zabalam. Je parlerai à mon père des événements d’aujourd’hui. Je suis sûr qu’il y a une explication au retard d’Akkad ».

« Comme vous le souhaitez ». Le Primus s’inclina.

Elle pouvait voir la cavalerie maintenant. Les éclaireurs dévalèrent la route, se dirigeant droit ver s la bannière en lambeaux de Makeda. Le premier cavalier s’approcha de Makeda, monté sur un ferox, l’un des prédateurs les plus rapides des plaines La messagère portait les insignes d’un Dakar, et sa monture écumait à cause du voyage. La créature grogna envers Makeda, et la cavalière lui donna un coup de poing à l’arrière du crane. L’animal fit un volte-face et claqua sa mâchoire proche de ses jambes avec ses longues dents tranchantes, mais elle le frappa à nouveau plus fort. La domination établie, ce coup de poing finalement régla le problème.

« Seconde Née Makeda », la messagère baissa son casque. C’était aussi proche que possible d’une inclination alors qu’elle se trouvait sur le dos d’un ferox enragé. « Vous êtes en vie ? »

« Évidemment », répondit-elle. « Où est l’armée ? »

Campée à quelques kilomètres au nord », la cavalière semblait stupéfaite. « On dit que votre cohorte a été détruite par le Tyran Naram ».

« Il a essayé. Ce fut une excellente bataille, mais Naram fut celui a été détruit. Qui colporte de tels mensonges ? »

« Pardonne-moi. Ça cours dans le camp. Ancêtre ! Vous n’avez pas entendu ? »

« Crache le morceau, Prétorien ! »

La cavalière était manifestement terrifiée. Sa monture sentit cette peur inhabituelle et se retourna curieux et reniflant. « Votre père, l’Archdominar Telkesh, est mort ».

* * *

Le ferox fut incroyablement rapide. La bête, puissamment musclée, se déplaçait par grands bonds, ses griffes arrachant des touffes d’herbes et de terre au fur et à mesure qu’elle se déplaçait dans la plaine. Un soudain plongeon dans un ravin força Makeda à placer une main contre la peau reptilienne devant sa selle. Elle fut plus douce que prévu. Le ferox tourna un œil curieux vers elle. S’il s’était agi d’une autre cavalière inconnue, la chose vicieuses aurait peut-être  tenté quelque chose, mais elle pouvait sentir le danger en Makeda et faisait simplement ce qu’on lui demandait.

Sa monture s’élança dans les airs, les amenant à franchir le bord du ravin et pénétra dans le crépuscule. Un vaste campement s’étendait devant eux, composé de centaines de tentes, toutes arborant la fière bannière de la Maison Balaash. Abritant des milliers de soldats, des milliers d’esclaves et des dizaines et de bêtes, c’était plus une ville mobile qu’un campement. Makeda donna un coup de genoux dans les flancs du ferox et le dirigeant vers les lanternes les plus proches.

Les gardes se levèrent immédiatement pour sommer son approche. Ce n’est pas parce qu’elle arborait la bannière des Balaash qu’elle était une alliée, surtout ici en pays Muzkaar.

« Qui va là ? »

« Makedan Seconde Née de Telkesh ».

Le garde le plus proche changea la prise de sa lance. « Makeda est morte ».
Makeda se releva et retira son casque tandis que le ferox s’approchait de la lumière de la lanterne. Le vent soudain lui parut frais sur le cuir chevelu. « Silence, imbécile. Emmène-moi auprès de mon père ».

Les gardes semblèrent stupéfaits. « Elle est vivante ! » L’un de soldat fit un signe en sa direction. Le ferox s’élança vers lui, et ses dents en forme de poignard manquèrent son poignet de moins d’un doigt.

Un garde plus intelligent pointa de sa lance. « Pardonnez-nous. La tente de l’archdominar est là-bas ».

Makeda regarda la tente. Ce n’était pas celle de son père. C’était celle d’Akkad. Elle ressentit une douleur soudaine dans son coeur, une sensation inconnue. « Ha ! » Elle donna un grand coup de talon au ferox. Il atteignit la tente d’Akkad en trois bond. Makeda descendit de la selle et entra rapidement. Les soldats s’inclinèrent immédiatement et s’écartèrent de son chemin.

Bien qu’il s’agisse d’une énorme affaire nécessitant plusieurs de ses propres bêtes de somme pour se déplacer n’importe où, l’intérieur de la tente d’Akkad était rempli de guerriers de tous rangs et de toutes lignées. Makeda reconnut de nombreux conseillers et officiers de son père. Ils arboraient tous une expression solennelle qui se transforma en choc lorsqu’ils la virent. Des chuchotements se firent entendre tandis que tous les regards se tournaient vers elle.

« Où est mon père ? » demanda Makeda, tout en connaissant déjà la réponse.

Les têtes se baissèrent. Des pieds furent étudiés. Un scribe se précipita vers l’arrière de la tente et disparut sous un rabat dans les dortoirs.

Abaish fut le premier à prendre la parole. Il appartenait à la caste des doloriste, mais était l’un des plus proches conseillers de son père. Seul son étroit menton était visible sous le masque traditionnel porté par tous les doloristes. « Pardonnez notre surprise, Tyran Makeda. On nous avait dit que votre cohorte avait péri au combat aujourd’hui ».

« Pas aujourd’hui. Peut-être la prochaine fois. Maintenant, où est mon père ? »

Abaish secoua la tête avec un chagrin exagéré. « Je crains que le puissant Telkesh ne soit mort ».

Le genoux de Makeda se transformèrent en eau. Elle essaya de ne pas laisser transparaître ses émotions. Telkesh était un archodiminar depuis peu. Vaactash n’était mort que depuis un an. C’était inconcevable. « Comment ? »

« Une maladie soudaine », répondit l’un des cataphractaires. « Il a été pris de fièvre ».

Il semblait impossible qu’un mortitheurge expérimenté, un chef de maison maîtrisant les énergies contrôlant la choir ou pouvait résister à la mort, soit emporté par une simple fièvre.

« Les chirurgiens n’ont pas pu trouver de remède à temps », ajouta Abaish en s’excusant. « Pour cet échec, Akkad les a fait exécuter.

Comme si prononcer son nom l’avait appelé, mais s’agissant très probablement du scribe, car le même volet s’ouvrit et Akkad entra. Grand, large et puissant, ses traits étaient marqués et forts, ses yeux étroits et intelligents. Lorsque la caste des artisans tentait de capturer la perfection skorne dans une œuvre de sculpture, celle-ci ressemblait généralement à Akkad, à l’exception bien du seul moignon d’oreille esquinté.

Il scruta la salle avec impatience. Tous les officiers et fonctionnaires rassemblés s’agenouillèrent et baissèrent la tête. Cet acte n’aurait pas dû la surprendre. Après tout, Akkad était désormais l’archdominar de la Maison Balaash.

« Ma soeur », Akkad semblait aussi surpris de la voir vivante qu’elle l’avait été de découvrir que leur peut était mort. Cependant, il savait mieux cacher ses émotions. Le doloriste Abaish se releva et se plaça à la droite d’Akkad. Le sourire d’Akkad semblait forcé. « C’est un plaisir de te voir. Mes éclaireurs m’avait dit que ta cohorte avait été encerclé et anéantie dans les plaines. Il est bon de voir que tu as échappé à Naram ».

« Je n’ai pas échappé au Tyran Naram, je l’ai tué ». Des murmures enthousiastes emplirent la tente, certain plus incrédules que d’autres. Elle ne put entendre les paroles, mais elle put les imaginer. Comment cette inexpérimentée jeune fille avait-elle pu vaincre le grand Naram ? Elle s’en occuperait plus tard. Pourtant, de nombreux membres de la caste des guerriers semblaient plutôt satisfaits. Cette nouvelle parut bouleverser Akkad, mais elle ne pouvait s’y attarder. « S’il te plaît, mon frère, parle-moi de mon père ».

« Oui. Pauvre père. Il est tombé malade pendant notre marche. Le puissant Telkash a été terrassé par une maladie hier. Je me suis précipité à ses côtés dès que j’ai appris la nouvelle. J’étais avec lui quand le fièvre l’a consumé ».

« Une tragédie », acquiesça Abaish.

« En effet. Il souffrait terriblement. On lui a volé sa dignité. Une mort qui ne fut en aucun cas appropriée... »

« Attends ! » Makeda ne put s’en empêcher. Elle regarda en direction du laudateur du conseil. Tous l’observaient. Tous leurs les membres de leur castes spécialisée avaient cérémonieusement arraché un de leurs yeux mortels et l’avaient remplacé par un cristal qui leur permettait de voir dans le royaume des esprits. Son reflet était visible dans l’oculus de cristal du laudateur. « Il n’est pas mort au combat… Vous voulez dire que son essence n’a pas été préservée ? »

Le laudateur secoua tristement la tête.

Makeda sursauté. « Non ». Teleksh n’avait pas eu l’occasion de prouver sa valeur. Son père avait été relégué dans le Néant.

Akkad croisa les bras tout en étudiant son conseil. Abaish se pencha et chuchota à la bonne oreille d’Akkad, ce qui lui rappela le Primus Zabalam et sa mise en garde contre ceux qui se cachaient dans l’ombre. Akkad fronça les sourcils. « Pourquoi ne t’inclines-tu pas devant ton archdomina, Makeda ? As-tu l’intention de me manquer de respect ? »

Makeda fut tirée de ses pensées par cette accusation. « Pourquoi- »

Tu ne t’agenouilles pas. Pourquoi manques-tu de respect à la Maison Balaash en n’honorant pas ton archdominar ? »

Et à ce moment-là, Makeda sut…

Akkad avait su que son père allait mourir ce matin. Il avant abandonné toute sa cohorte, sachant que Naram les tuerait.

Elle put lire la vérité sur les visages de nombreux guerriers dans la pièce. Ils l’avaient comrpis eux aussi.

« Agenouille-toi », ordonna Akkad.

Son frère l’avait condamné à mort. Pourquoi ? La considérait-il vraiment comme une menace pour son règne ? Son esprit était encore fatigué par le combat. Beaucoup de guerriers la regardaient avec attente. Elle sentait la colère monter en elle, pourtant les traditions de leurs caste étaient claires à ce sujet. C’était la responsabilité de l’aîné de gouverner. Makeda refoula sa colère, puis s’agenouilla et baissa la tête ». Je suis désolé… archdominar ».

Akkad n’avait aucune idée que son sens de l’honneur venait de lui sauver la vie.

7
PARTIE UNE

« Qu’est-ce que tu murmures, mon enfant, quand la douleur devient trop forte ? »

Makeda essuya le sang de sa lèvre fendue. Sa tête lui tournait et son corps lui faisait mal à cause des coups sauvages. « Je récite le code ».

« Pourquoi un guerrier doit-il réciter le code hoksune ? » demanda l’archdominar Vaactash d’un ton rhétorique.

« Le code me montre la voie de l’exaltation. Ce n’est que par le combat que l’on peut comprendre la voie ». Elle étudia le sang sur le dos de sa main tremblante tout en s’exprimant. Tout cela lui appartenait… jusqu’à présent. Il faudrait qu’elle y remédie. Akkad l’avait battue sans pitié, mais Makeda pouvait toujours combattre. Les tremblements ralentirent puis s’arrêtèrent. « La souffrance nettoie la faiblesse de mon être. Adhérez au code et je deviendrai digne ».
« C’est exact. Tu as beaucoup appris pour quelqu’un de jeune », déclara son grand-père sans aucune inflexion. C’était le compliment le plus proche que l’archdominar lui avait fait. « Récupère tes épées, Makeda de la Maison Balaash. Te leçons ne sont pas encore terminés aujourd’hui ».

Les épées d’entraînement gisaient dans le sable, près de l’endroit où elles avaient été projetées. Elles étaient faite de bois dur, les bords étaient bosselées et fissurées par des centaines d’impacts, les poignées étaient usées par la sueur et les callosités. Elle avait commencé à apprendre à s’en servir dès qu’elle avait assez forte pour les soulever. Elle n’était peut-être qu’une enfant, mais elle était skorne, et donc elle ne se posait pas de questions, elle endurait. Makeda tendit la main et s’empara de la paire d’épées en bois. Elles étaient confortables dans ses mains, imitant le poids et l’équilibre des véritables lames prétoriennes.

« Relève-toi », ordonna Vaactash.

Makeda se leva péniblement, les muscles endoloris par les protestations. Son armure lamellaire avait été conçue pour un adulte et était trop grande pour son mince corps, mais elle l’avait gardée intact lors du dernier impitoyable d’Akkad. Elle n’avait pas encore commencé à étudier l’art de la morthitheurgie, mais elle n’avait pas besoin d’être une maîtresse lectrice de l’énergie qui résidait dans le sang et les tendons pour comprendre que son corps risquait de lui faire défaut. Son adversaire était tout simplement trop fort.

Akkad attendait qu’elle se lève, visiblement excité à l’idée de prouver à leur grand-père. Il n’y avait que trois personnes présentes dans la gigantesque arène d’entraînement de la Maison Balaash, mais l’une d’entre elles était l’archdominar Vaactash en personne, maître de leur maison et guerrier si grand qu’il s’était déjà assuré l’exaltation pour ses exploit. Peu importait que les gradins soient vide, car l’avis de Vaactash seul comptait plus que les acclamations  des plusieurs cohortes de soldats.

« Quelle leçon voudriez-vous que je lui enseigne ensuite, Archdominar ? » demanda Akkad. En tant qu’aîné des deux enfants  de Telkesh, premier fils et héritier du puissant Vaactash, Akkad dirigeaient un jour la Maison Balaash. L’hoksune dictait que l’aîné, à moins qu’il ne soit pas apte à la guerre, devait diriger. Il était vital qu’Akkad démontre sa supériorité martiale devant son grand-père, et jusqu’à présent, il le faisait. « Elle n’est encore qu’une toute petite chose ».

L’expression de Vaactash devint indéchiffrable. « Alors pourquoi as-tu dû travailler si dur pour la vaincre ? »

Makeda prit un certain plaisir à voir la colère apparaître sur le visage d’Akkad alors qu’il balbutiait une réponse. « Je voulais simplement vous offrir un spectacle amusant ».

« Regarder un doloriste écorcher un ennemi capturé est amusant ». lança Vaactash. « Je suis ici pour m’assurer que mes petits-enfants soient correctement préparés à apporter la gloire à ma maison. Démontrez-moi que vous êtes prêt à combattre au nom de Balaash ;

Akkad baissa la tête avec soumission. « Bien sûr ». De dix ans son aîné, son frère était plus grand et avait déjà reçu un entraînement avancé sous la tutelle d’un vétéran cataphractaire de leur père. Akakd se dirigea vers le râtelier d’armes le plus proche et en sortit une lance de guerre, la lourde arme d’hast des Cetrati. Elle était plus grande que Makeda, et même si la lame avait été remplacée par un bloc de bois façonné, elle savait qu’elle frappait toujours comme une défense de titan. Akkad testa l’équilibre de la lourde arme avant de pousser un grognement d’approbation. Il la fit tourner sans effort avant de la pointer vers la poitrine de Makeda. « Je vais l’achever rapidement cette fois-ci ».

« Veille à ce que tu le fasses. Ne cache rien. Démontre ta conviction ».

Pour les skorne, la vie consistait à faire la guerre ou à s’y préparer. C’était une existence dure, brutale et inflexible. C’était particulièrement vrai pour ceux qui avait la chance de naître au sein de la Maison Balaash, la plus grande de toutes les maisons. Il ne faisait aucun doute qu’ils se battraient de toutes leurs forces jusqu’à ce qu’ils soient physiquement incapables de continuer ou que leur supérieur leur ordonne d’arrêter. D’autres maisons, moins importantes, auraient pu agir différemment, peut-être sans risquer la vie de leurs héritiers de manière aussi flagrante, mais c’était pour cela qu’elles étaient faibles et que la Maison Balaash était puissante.

Makeda releva le défi. Elle croisa ses épées et salua son frère.

Leur grand-père étudiait attentivement les combattants, ses yeux blancs ne clignant pas. Même si sa silhouette était déformée par l’âge, sa simple présence semblait remplir l’arène. C’était un guerrier qui avait mené des dizaines de milliers de personnes au combat et conquis plus de maisons que n’importe quel autre dominar en plusieurs générations, ce qui lui avait valu le titre extrêmement rare d’archdominar. C’était un maître mortitheurge capable de commander les bêtes les plus puissantes et d’arracher une magie incroyable à la chair. Makeda aurait aimé avoir une fraction de sa compréhension, mais elle s’était promis qu’un jour elle y parviendrait. Vaactash était la quintessence de ce que signifiait être skorne.

Après un long moment de réflexion, Vaactash s’écarta, rassembla ses robes rouges et pris place au premier étage de l’arène d’entraînement. Il fit un geste dédaigneux. « Poursuivez ».

« Viens, ma sœur. Finissons-en ».

Akkad balança la lance dans un large arc de cercle. Makeda leva les deux lames pour l’intercepter, mais l’impact fut si violent qu’il faillit les arracher de ses mains. Ses bras étaient déjà épuisés et tremblants. Elle grimaça et repoussa, mais ses bottes glissèrent sur le sable de l’arène alors qu’Akkad la dominait. Le pression se relâcha, le lourd manche recula et Makeda alors qu’Akkad la poignardait. Il la suivit, sans relâche, les yeux plissés, cherchant une opportunité d’en finir avec elle.

Il était plus fort, mais elle était plus rapide. Face à la menace, Makeda frappa le visage d’Akkad avec sa droite. Montre une lame à ton ennemi. Tue-le avec l’autre. Elle le poignarda avec son épée gauche et toucha le bord de son plastron. Akkad ne sembla pas le remarquer. La lance bourdonna à nouveau dans les airs, et cette fois Makeda fut incapable de l’arrêter.

Elle s’écrasa violemment contre le mur de l’arène.

Le code de l’hoksune stipulait que l’aîné était l’héritier par défaut, mais que chaque enfant de la caste la plus élevée était un atout de guerre précieux, et ne devait donc pas être gaspillé de manière frivole. Pourtant, lorsque Makeda croisa le regard fou d’Akkad, elle se demanda si son frère avait vraiment l’intention de la tuer. Elle roula de justesse sur le côté alors que mur était pulvérisé en éclats. Vaactash ne dit rien.

Son frère revenait sans cesse. La lance de guerre couvrait de vastes étendues de l’arène à chaque attaque. Les muscles des bras de Makeda se contractèrent de douleur alors que ses épées d’entraînement rebondissaient sans danger. La sueur coulait à l’intérieur de sa maudite et encombrante armure. Elle avait été touchée aux côtes, puis à la jambe. La chair meurtrie et enflée, Makeda continuait à se battre. Elle se battrait jusqu’à ce que son archdominar dise qu’il était temps d’arrêter ou qu’elle soit morte, car tel était le code. Un autre massif coup projeta une de ses lames. Elle tournoya dans les airs et atterrit dans les gradins avec fracas.

Makeda savait qu’elle perdait, mais les mots du code lui traversèrent l’esprit. Ce n’est que par le conflit que le code peut être compris. Acceptez votre souffrance et gagnez en clarté.

Le temps sembla ralentir. Ses mouvements étaient trop féroces, trop incontrôlables. Il avait estimé sa détermination. Akkad leva sa lance au-dessus de sa tête avant de l’abattre en un percutant arc de cercle. Makeda s’écarta à peine à temps. Le puissant coup projeta un nuage de sable dans les airs, mais avant qu’Akkad ne puisse à nouveau soulever la lance de guerre, Makeda planta une botte sur la lame de la lance de guerre. Malgré son tour de passe-passe, le poids supplémentaire fut suffisant pour faire glisser sa prise alors qu’il essayait de retirer la lance. La surprise momentanée fut juste suffisante pour permettre à Makeda un coup franc.

« Balaash ! » s’écria-t-elle.

La pointe de son épée d’entraînement frappa Akkad sur le côté de sa tête. Le sang coula alors que le peau se fendait. La lance fut retirée de sous sa botte et frère et sœur s’éloignèrent l’un de l’autre.

Makeda se ressaisit, mais ce n’était qu’une accalmie dans le combat. Akkad la regardait comme s’il était abasourdi, un gantelet pressé sur sa tête pour étouffer le flot de sang. Elle l’avait durement frappé. Son oreille était mutilée, le lobe ne tenant qu’à un petit bout de peau. Il l’avait certainement sentie.

« J’en ai assez vu ».

Haletant, à peine capable de se tenir debout, Makeda observa leur archdominar. Vaactash acquiesça une fois. Son coeur se gonfla.

« Vous vous êtes tous deux améliorés depuis la dernière fois que je vous ai vu vous entraîner. Cela me fait plaisir que le sang de la Maison Balaash ne soit pas épuisé dans cette génération. Un jour, je mourrai et ton père, Telkesh, dirigera ma maison, et tu le serviras. En temps voulu, Akkad, tu prendras sa place. Lorsque tu auras appris à modérer tes ambitions par la sagesse, tu apporteras un grand honneur à notre maison. Ta sœur fera un bon tyran à ton service, et je ne doute pas que des multitudes seront conquises pour alimenter nos fosses à esclaves. D’ici là, tu as beaucoup à apprendre.

« Oui, archdominar ».

« Plus tu saignes à l’entraînement, moins tu saigneras à la guerre. Apprends à chaque combat, Akkad. Sais-tu pourquoi Makeda t’a vaincu cette fois ? »

« Elle ne m’a pas vaincu ! » grogna Akkad.

« Silence ! » L’arène entière sembla fléchir sous l’effet du mécontentement de Vaactash. Cette seule parole sévère fit tomber Akkad à genoux et s’incliner. « Ne soit jamais en désaccord avec le dirigeant de ta maison. Si cela avait été une véritable lame prétorienne, le contenu de ton épais crâne se serait répandu sur le sable. Idiot. Comment oses-tu remettre en question mon jugement ? »

Le frère et la sœur reculèrent. Le légendaire tempérament de l’archdominar n’était évoqué qu’à voix basse.

« Pour cela, cette blessure ne sera pas soignée. On en coupera l’extrémité et on la cautérisera. Tu porteras cette cicatrice en souvenir de ton impertinence ».

« Oui, archdominar ». Akkad garda le tête baissée tandis que les gouttelettes de sang dessinaient un motif dans le sable. Il essayait de ne paraître renfrogné. « Ce sera comme vous l’ordonnez ».

« Encore une fois, sais-tu pourquoi un petit enfant capable de se cacher dans ton ombre à réussi à te battre ? »

« Pardonnez mon ignorance. Je… je ne connais pas la réponse, grand-père ». Akkad risque un rapide coup d’oeil vers Makeda. Elle put ressentir la méchanceté dans son regard. Makeda ne jubilait pas. Elle avait simplement fais de son mieux, comme il se devait. « S’il vous plaît, éclairez-moi ».

« Vous ne comprenez que le concept de victoire. Makeda ne comprend pas le concept de défaite ».

* * *

Une génération était passée, mais les leçons de Vaactash ne l’avaient jamais quittées. Ses paroles étaient aussi ancrées en Makeda que le code de l’hoksune lui-même. Une année s’était écoulée depuis la mort de son grand-père sous les défenses d’un grand animal des plaines, mais elle faisait toujours appel à sa sagesse lors des moments difficiles. Désormais, elle était une guerrière mature, mais n’ayant pas encore fait ses preuves. Les Épées de Balaash étaient rengainées à ses côtés. Des éclats de pierre sacrée de son grand-père se trouvaient parmi ceux qui renforçaient les puissantes lames, et bien que seul un laudateur puisse entrer en contact avec les morts exaltés, Makeda avait toujours l’impression que Vaactash était là pour la guider de sa sagesse.

Makeda aurait besoin de cette sagesse si elle voulait survivre à cette journée.

L’atmosphère à l’intérieur de la tente de commandement était aussi torride que la sécheresse qui ravageait les plaines. Les officiers de son decurium étaient en désaccord sur la marche à suvre.

« Tyran Makeda, les forces de la Maison Muzkaar sont presque sur nous ».

« Les renforts d’Akkad ne sont pas encore arrivés. Nous sommes largement en infériorité numérique. Si nous ne reculons pas maintenant, nous mourrons ici. Urkesh était le dakar de sa taberna de Venators. Bien sûr, un guerrier spécialisé dans l’engagement de l’ennemi à distance à l’aide d’écorcheurs choisira une approche pragmatique bien qu’un peu lâche.

« On nous a ordonné de tenir cette colline ! Alors on s’enterre et on tient ! » Le Dakar Barkal était le chef de son karax de Prétorien. Bien sûr, les karax choisiraient de mourir ainsi, en formation xenka parfaite, chacun de leurs grands boucliers se protégeant et les prétoriens à leurs côtés tandis qu’ils empalaient leurs ennemis sur de longues piques. « L’honneur l’exige ».

Muzkaar est cinq fois plus nombreux que nous », insista Urkesh. « Votre honneur n’y suffira pas ».
« Mettez-vous en doute la force du karax ? » cria Barkal.

Makeda les laissa débattre. Elle savait qu’ils suivraient sa décision finale, qui qu’il arrive. Peut-être qu’en attendant, l’un d’entre eux la surprendrait avec une solution.
Vos puissants boucliers ne serviront à rien quand un mur de titans s’abattra sur vous », répondit Urkesh.

Les Venators étaient les plus bas de la caste des guerriers, mais Urkesh était jeune et plein d’entrain. Makeda doutait qu’il se rende compte à quel point il était proche de se faire frapper par Barkal sous l’effet de la colère. « Nous ne pouvons rien tenir si nous sommes morts et si nous hurlons dans le Néant. Je dis que nous devons nous retirer de ce piège et nous diriger vers les plaines, où nous pourrons manoeuvrer et harceler ces chiens de Muzkaar jusqu’à l’arrivée des forces d’Akkad ».

Barkal regarda Makeda, son mince visage blême de rage. Elle avait besoin de tous les guerriers, même d’un Venator dont la dévotion à mourir selon le code hoksune était pour le mieux discutable. Makeda secoua la tête. Elle n’approuverait aucun duel pour atteinte à l’honneur avant la fin de la bataille. Elle ne pouvait épargner aucun guerrier. Privé de sa chance d’étriper Urkesh pour son insolence, Barkal se remit à défendre sa position. « Notre devoir exige que nous tenions bon », grogna-t-il.

Plongée dans ses pensées, Makeda écoutait les paroles de ses subordonnés se disputant. Elle était heureuse qu’aucun d’entre eux ne craigne la mort, seulement le possibilité d’un échec. Le skorne vivait pour servir et mourir, mais il n’y avait aucun honneur à mourir inutilement. C’était son premier commandement, et elle le changerait pas facilement.

Le Primus Zabalam s’avança et plaça son corps entre les deux guerriers criants. Le deux dakars s’écartèrent par respect pour leur officier supérieur. « Quelle que soit la meilleur décision, nous devons donner l’ordre rapidement. Les bêtes du Tyran Naram nous couperont la route d’ici une heure, et l’une ou l’autre décision n’aura plus d’importance ». C’était la première fois que le chef vétéran de ses épéistes Prétoriens prenait la parole. Zabalam était le guerrier le plus âgé présent et avait servi comme l’un des gardes personnels de Vaactash. Il parlait avec la sagesse acquise au cours d’innombrables batailles. « Notre commandant doit faire son choix maintenant, ou la décision sera prise pour elle ».

La carte était ouverte sur la table, mais elle la parcourait du regard plutôt que de la fixer. La carte n’avait aucune importance. Elle avait déjà mémorisé chaque coup de pinceau et chaque ligne d’encre. Ne pas respecter à leurs ordres, battre en retraite et vivre pour rejoindre le reste de l’armée, ou tenir bon dans le vain espoir que son frère arriverait à temps, et plus que probablement mourir comme rien de plus qu’une temporaire distraction… En fin de compte, c’était à elle de choisir.

La situation était désastreuse. L’honneur de la Maison Balaash reposait sur ses épaules. C’était dans des moment comme celui-ci que le dévouement d’un guerrier au code était mis à l’épreuve.

Grand-père, que voulez-vous que je fasse ?

Ayant récemment atteint l’âge suffisant pour passer les rites de passage de la caste des guerriers, c’était la première fois que Makeda menait une cohorte au combat au nom de la Maison Balaash. L’archdominar Telkesh lui avait ordonné de tenir cette position, une petite collines dans les plaines au sud de Kalos, mais personne n’avait prédit ce niveau de résistance. Leurs espions avaient signalé que le gros de l’ennemi avait campé beaucoup plus près de la ville, loin d’ici. L’armée principale de la Maison Balaash marchait sans opposition tandis que la cohorte de Makeda était en infériorité numérique face à l’ensemble des forces de la Maison Muzkaar.

Si d’une manière ou d’une autre elle survivait à cette journée, Makaeda avait l’intention de faire torturer ces espions pendant longtemps.

Cela résolvait toutefois pas son dilemme actuel. L’armée ennemie était commandée par Naran, un tyran légendaire à la fois pour son habilité avec les bêtes et la cruauté dont il faisait preuve pour les briser. Elle avait appris tout ce qu’elle pouvait des exploits de Naram et le respectait pour ses victoires brutales et sans faille. C’était un adversaire digne de son père et de sa puissante armée, mais un ennemi loin d’être aussi approprié pour un commandant inexpérimenté et une petite cohorte. Pourtant, les ancêtres avaient placé Naram contre elle, et non contre son père. Cette bataille était la sienne.

Makeda savait que ce n’était pas ses compétences croissantes dans l’art de la mortitheurgie, ni son talent naturel avec la lame qui la rendait précieuse pour sa maison. C’était sa certitude quand de la véracité du code de l’hoksune. Son grand-père l’avait reconnu. Alors, comme elle le faisait toujours, Makeda chercha une réponse dans le code.

Le combat favorise l’agresseur. Il y a un temps pour la défense et la mobilité, mais chaque tactique n’était qu’un outil permettant l’inévitable attaque. S’allier à son ennemi et le tuer est le véritable chemin vers l’exaltation.

Elle remercia silencieusement les éclats de l’essence de son grand-père reposant dans ses épées.

Makeda leva une main, faisant taire ses officiers. « Nous ne battrons pas en retraite... » Qu’ils soient d’accord ou non, ils commencèrent à se déplacer pour faire passer le message. « Nous ne conservons pas non plus cette position ».

Les hommes se figèrent, incertains. Ils se regardèrent, d’aucun n’osant interroger à nouveau leur commandant. Même si elle était la plus jeune de la pièce, elle était leur supérieure, tant par sa naissance que par sa nomination. Finalement, Barkal, des karax, osa s’exprimer. « Que voudriez-vous que nous fassions alors, Seconde Née ? »

Makeda sourit. « Nous attaquons ».

* * *

Le bruits des tirs des écorcheurs rappelait à Makeda un essaim d’insectes bourdonnants, sauf que cet essaim était composé de milliers de projectiles tranchants comme des lames de rasoir. Un titan de la Maison Muzkaar poussa un mugissement d’agonie lorsque ces projectiles déchiquetèrent sa peau. La gigantesque bête de guerre fit quelques pas hésitants, ruisselant d’un sang éclatant provenant d’une pléthore de blessures. Plusieurs dresseurs Muzkaar fouettèrent la chose, la poussant à avancer à travers le nuage d’acier. Rendu fou par la douleur, le titan poursuivit son chemin.

« Recharger ! » cria Urkesh à ses Venators. Il n’y avait qu’un seul datha de dix porteurs d’armes, mais ils agissaient rapidement, dévissant les bouteilles de gaz épuisées de leurs armes. Makeda mesurait les distances. Les porteurs d’arme étaient rapides, mais pas assez rapide. Le titan piétinerait les guerriers d’Urkash et elle perdrait l’avantage du combat à distance.

La Maison Muzkaar n’avait apporté aucune capacité à distance, et des dizaines de cadavres de Muzkaar jonchaient la route depuis qu’ils avait été fauchés par ses Venators alors qu’ils tentaient de traverser. Makeda ne voulait pas renoncer à cet avantage.
Makeda n’avait que peu de warbeasts à sa disposition. Comme sa cohorte s’était rapidement déplacée pour s’emparer de leur objectif, elle n’avait reçu que deux cyclopes sauvages Les bêtes les coriaces, mais les plus lentes avaient été laissées à Akkad. Elle étendit son esprit, employa ses pouvoirs de mortitheurge pour trouver le cyclope le plus proche, une boule de muscles et de haine. Elle s’empara de son esprit et le dirigea vers le titan ennemi.

Le cyclope brandit sa grande épée et s’élança en avant, dépassant de plusieurs têtes les guerriers les plus grands sur son passages. Ce qui manquait d’intelligence aux cyclopes était compensé par une violente ruse. L’unique œil de la bête allait et venait, voyant le champ de bataille comme seul un cyclope pouvait le faire, quelques secondes dans le futur, et Makeda se demanda si le cyclope pouvait voir sa propre mort arriver.

La terre trembla tandis que le titan blessé chargeait. Chaque pas ressemblait à un tremblement de terre. Aussi grand que soit le cyclope, il était éclipsé par le titan. Les défenses armurées s’écrasèrent sur l’armure du cyclope avec une bruit qui put être entendre par-dessus tout le chaos de la bataille. Le cyclope roula au loin et le titan blessé le suivit, balançant sauvagement ses massifs gantelets. L’instinct poussait le cyclope à fuir, et il poussa un cri de protestation lorsque Makeda prit le dessus sur son esprit et le força à tenir bon.

Leurs armes prêtes, Urkesh cria à sa taberna. « Concentrez vos tirs sur ce titan ! » Les Venators sortirent du fossé dans lequel ils s’étaient abrités, visèrent et lâchèrent un flot d’aiguilles rasoirs. Des centaines de projectiles ricochèrent sur des plaques de blindages et des défenses en ivoire, gémissant au loin, mais des centaines d’autres trouvèrent leur cible. La peau se plissa et saigna tandis que le titan rugissait et s’écrasait dans la poussière.

D’une manière ou d’une autre, son cyclope avait survécu à la puissante charge. À peine vivant, il luttait pour se rester debout, utilisant son épée pour se redresser. Makeda utilisa sa magie, sentier le précieux sang s’écouler du corps endommagé du cyclope, puis elle atteignit les profondeur de la bête et poussa sa furie vers de nouveaux sommets. La colère nouvelle offrit à sa bête une force surnaturelle, et avant que l’ennemi puisse récupérer, le cyclope de Makeda trancha l’un des quatre bras du titan au niveau de l’épaule.

Le mugissement mortel du titan fut comme une musique à travers les plaines. Ses souffrances seraient probablement entendues jusqu’à la ville de Kalos. C’était vraiment un grand jour pour la Maison Balaash.

Les dresseurs Muzkaar qui poussaient ce titan s’enfuirent à travers un ravin. « Urkesk ». La voix de Makeda fut calme. « Assure-toi que c’est la dernière fois que ces dresseurs m’ennuient ».

L’ordre fut donné et le gémissement des aiguilles tranchantes, et Makeda s’était déjà déplacée pour surveiller la suite de la bataille.

La Maison Muzkaar ne s’était pas attendue à sa furieuse attaque, et Makeda avait empilé leurs cadavres en profondeur. L’armée du Tyran Naram était confiante dans sa victoire, mais Makeda avait frappé si fort et si vite que le Maison Muzkaar avait été plongée dans le désarroi. Une charge sauvage de ses épéistes et de ses karax avait ensanglanté Muzkaar. Ils avaient repoussés, mais de façon désorganisée et paniquée, et ce n’est que grâce à leur supériorité numérique que Muzkaar avait pu survivre. Elle avait éloignée la plupart de ses troupes mêlée, laissant ses karax établir une ligne de défensive, laissant à ses Venators le temps de saigner l’ennemi. Les fiers épéistes étaient impatient de retrouver la gloire, mais elle leur ordonna d’être patients. Laissons les Muzkaar penser qu’ils étaient épuiser.

Alors que le soleil se levait et que la chaude matinée se transformait en un après-midi torride, la Maison Muzkaar contre-attaqua, et même si elle fut bâclée et précipitée, Makedi était en très nette infériorité numérique. Elle ne pouvait pas gagner une guerre d’usure contre un tyran disposant d’une écurie de titans.

Malgré de lourdes pertes, la ligne des karax prétoriens tenait bon. Ils se tenaient épaule contre épaule, formant un mur d’acier et de bois, leurs boucliers absorbant les coups et leurs piques s’enfonçant sans cesse, faisant couler le sang des Muzkaar. Les karax étaient méthodiques, avançant à pas comptés, toujours poignardant.

Le code de l’hoksune enseignait que le combat le plus pur était individuel, guerrier contre guerrier. Elle comprenait pourquoi il était beaucoup plus difficile pour un membre des karax d’obtenir l’exaltation que pour un épéiste. Ce n’était pas le combat quelle connaissait, le calcul de l’attaque et de la défense, et l’éclair soudain d’une épée… C’était mécanique. C’était un peu comme regarder les castes inférieures récolter le grain dans les champs. Les karax poignardaient, bloquaient, poignardaient, bloquaient, et chaque fois que Barkal voyait une ouverture, il ordonnait une avancée à travers les plaines tachées de sang, puis comme un seul homme, ils recommençaient leur récolte. C’était hypnotique à regarder.

Zabalam l’attendait sur la crête surplombant leurs karax restants. Sa taberna de Prétorien épéiste d’élite était prête, accroupie dans les hautes herbes dorées, cachée comme elle l’avait ordonné, jusqu’à ce que le moment soit venu.

« Seconde Née Makeda ». Zabalam s’inclina.

« Un bel après-midi pour la guerre, Primus », le salua respectivement Makeda. Même si elle le surclassait en termes de naissance et de commandement, Zabalam avait été son principal instructeur dans l’art des deux épées. En vérité, il faisait honneur à leur maison. Elle remercia les ancêtre que son père avait jugé bon d’envoyer Zabalam avec sa cohorte. « Comment ça se passe ici ? »

« Les épéistes s’irritent de devoir se cacher dans l’herbe comme de simples Hestatiens ».

« Ce sont des guerriers d’élite. Fiers... » remarqua Makeda. « C’est compréhensible ».

« Ils feront ce qu’on leur dit… Je ne pense pas que votre frère nous relèvera à temps ».

« Akkad viendra ». Makeda avait des doutes, mais elles ne les exprimait pas à voix haute.

« Les karax ont combattu jusqu’à l’épuisement. Il tomberont bientôt, et quand ils le feront, nous seront débordé par misérables belek Muzkaar.

« Bien ». Un belek était un animal de troupeau au crâne épais, fort mais connu pour se précipiter dans les marais et s’y enliser. Makeda ne pensait pas que Zabalam se rendait compte de la justesse de cette insulte.

« Bien ? » Depuis que le visage Zabalam avait presque été coupé en deux par une épée, bien des années auparavant, seule la moitié de sa bouche bougeait lorsqu’il fronçait les sourcils. L’autre partie restait figée en permanence en ligne droite. « Je ne sais pas en quoi c’est une bonne chose ? »

« Nous ne pouvons pas survivre à une force de cette taille. Notre seul espoir de les vaincre est de tuer leur tyran. Sans Naram, Muzkaar tombera. Que sais-tu de Naram ? »

« Il est réputé pour son talent, mais votre grand-père l’a vaincu une fois et s’est emparé de nombreux esclaves dans l’une de ses villes ».

« Oui ? On dit qu’il voue une haine plutôt passionnée envers la Maison Balaash et qu’il restait un guerrier sans égal. Mon ancêtre lui a fait honte, alors il viendra se venger. Il sait que je suis là, alors Naram voudra en personne porter le coup fatal ».

« Ou peut-être qu’il vous capturera et vous livrera à ses Doloristes ».

Makeda haussa les épaules. « Quoi il en soit, Naram arrive, et quand il le fera, je le tuerai en premier ».

« Vous me rappelez parfois votre grand-père… Mais qu’en est-il des karax ? »

« Espérons que les renforts d’Akkad seront accompagnés d’un laudateur ». Seul un membre de la caste des laudateurs ou des gardiens ancestraux, beaucoup plus rares, pouvaient préserver l’essence spirituelle d’un guerrier au sein d’une pierre sacrée afin qu’il puisse continuer à vivre en tant que compagnon vénéré des laudateurs. « Regardez combien ils en ont massacré. Certains d’entre eux méritent sûrement la peine d’être sauvés ».

« Et si Akkad n’a aucun membre de sa caste parmi ses renforts ? »

Elle y réfléchit un moment. Même si aucun laudateur n’était arrivé, les guerriers en contrebas ne le savaient pas, alors elle fit signe à un messager. « Dit au Dakar Barkal que j’observe personnellement la bataille, à l’affût de tous ceux qui méritent d’être exaltés. Dit -lui de passer le mot à ses troupes ». Le messager ne semblait pas du tout dérangé par le fait qu’il devait transmettre quelque chose qui susciterait un impossible espoir. Il s’inclina simplement et descendit la colline en courant. Makeda se retourna vers Zabalam. « Ils se battront d’autant plus ».

La moitié du visage de Zabalam se tordit dans l’autre sens. « Vous me rappelez vraiment votre grand-père ».

* * *

La température continuait de grimper alors que le soleil frappait son armure. Des gouttelettes de sueur coulaient sous son casque et dans ses yeux. Makeda se réjouit de cette piqûre. Les cris des morts et des mourants l’entouraient. La cohorte de la Maison Muzkaar semblait être une créature sans fin s’étendant à travers les plaines. Elle passait le temps à diriger mentalement ses cyclopes vers les points les plus faibles des lignes Balaash. Elle se tenait là, sa bannière arrière fouettée par le vent. Makeda voulait que toute l’armée ennemie la voie, provocante. Qu’ils disent à leur tyran qu’un descendant de la Maison Balaash l’attendait.

Makeda ressentit le sentiment de perte lorsque le cyclope qui avait été blessé plus tôt fut traîné au sol et tué. Elle draina les dernières bribes de vitalité se trouvant dans les tissus du cyclope et rassembla cette force pour elle-même. Elle en aurait bientôt besoin.

La ligne des karax vacilla et se brisa et fut balayé par épées de la Maison Muzkaar. Leur centre était tombé.

Une trompette sonna, puis une autre. Une banderole noire fut hissée de l’autre côté de la route et agitée d’avant en arrière. L’ensemble de l’armée Muzkaar hésita, puis se sépara tandis qu’une petite escorte de guerriers et de bêtes avançait au milieu de l’armée.

« Cela fait beaucoup de titans... » murmura Zabalam.

Il n’y avait que deux des grandes bêtes grises derrière la bannière personnelle de Naram, mais néanmoins, même un seul titan représentait beaucoup de titans.

« À mon signal, rassemble tes hommes et chargez cette bannière. Tout ce qui compte, c’est que Naram meure. J’utiliserai mon pouvoir pour vous donner de la vitesse », ordonna Makeda. Zabalam transmit cet ordre à ses épéistes patientant à couvert. Elle rapprocha mentalement ses cyclopes restants. « Coureur ». Un autre messager apparut à ses côtés. « Dis à Urkesh que lorsque je dégainerai mes épées, ses Venators devront se dégager un chemin jusqu’à cette bannière.

Le groupe d’élite des Muzkaar s’était avancé vers le front de l’armée. Le skorne trapu et puissamment bâti en tête devait être Naram. Avec sa massue à pointes posées sur une épaule et son armure noire qui brillait au soleil, Naram semblait être un redoutable ennemi. Elle pouvait sentir sa mortitheurgie, agitée et affamée.

« Je me souviens de l’époque où tu m’enseignais la voie des deux épées, Primus », dit Makeda.

« Tu étais ma meilleure élève ».

« Je me souviens d’une leçon en particulier. Montre à ton épée, et lorsqu’il est concentré sur celle-ci, tue-le avec l’autre. Je suis la première épée… Attends mon signal ».

Makeda descendit la colline jusqu’à l’endroit où Naram et son armée attendait. Elle passa ses mains sur la cime des plantes herbacées. C’était assez tranchant pour faire couler du sang. La furie arrachée à ses bêtes brûlaient telle une boule d’énergie brûlante dans sa poitrine. Elle marcha dans les flaques de sang et sur les corps mutilés de ses guerriers.

Naram s’avança vers elle, un rampart de muscles de titan de chaque côté. « Makeda de la Maison Balaash ! » il la défia. Les deux bêtes étaient visiblement bien contrôlées, puisqu’elles firent quelques pas de plus pour protéger leur maître.

Naram s’arrêta juste à portée de voix. « Tyran Naram ». Elle plaça ses mains sur les pommeaux de ses épées rengainées. Ces épées contenaient une partie de son grand-père. Elle ne les laisserait jamais tomber entre les mains de quelqu’un d’indigne. « Jusqu’à présent, cette bataille a été belle. Êtes-vous venu vous rendre en personne ? »

Le tyran ennemi éclata d’un rire franc. « Je dois admettre que votre ténacité m’impressionne. Cela fait une génération que je n’ai pas vu quelqu’un en infériorité numérique si bien se défendre ». Il dut crier pour se faire entendre dans le vent chaud. « Ordonnez à vos guerriers restants de déposer les armes. Jurez-moi fidélité et vous pourrez conserver votre caste. Il y a de la place au sein de la Maison Muzkaar pour des personnes comme vous. Un mariage politique sera arrangé avec l’un de mes fils. Votre père devra se retirer de Kalos, mais se seras mieux pour nos deux maisons ». naram agita sa main libre d’un air dédaigneux. « Vous pouvez aussi vous battre et, une fois vaincue et couverte de honte, vous pourrez rejoindre vos hommes en tant qu’esclave de ma maison. Choisissez vite ».

Les paroles de Naram, bien que pleines de vérité, ne l’a convainquis pas. Il ne comprenait pas à quel point la mortitheurgie de Makeda était puissante… Peu de membres de leur peuple en étaient capables. Il fallait des décennies de dévotion  pour maîtriser leur magie noire, mais personne n’était plus dévoué qu’un enfant de la Maison Balaash. Makeda ferma les yeux et sentit le monde autour d’elle. Des tissus vivants et du sang circulant. Elle pouvait sentir Naram et son armée devant elle, et les quelques guerriers qui lui restaient derrière, chacun d’entre eux réduit à sa portion de muscle, d’os et de tendon, enveloppés dans une armure d’acier et d’armure lamellaire, alimentée par le sang et l’esprit, le tout. Là, attendant d’être manipulé par sa volonté supérieure. Rassemblant l’énergie glanée sur sa bête morte, elle réveilla le pouvoir des épéistes Prétoriens en attente de Zabalam. Dans son esprit, leur sang se transformait en feu en fusion et pulsant.

Elle ouvrit les yeux. Le porte-étendard de Zabalam se releva et agita le drapeau des épéistes prétoriens. Ceux-ci bondirent de leur cachette et se déplacèrent à une vitesse impossible. Makeda dégaina ses épées jumelles et chargea.

« Qu’il en soit ainsi », déclara Naram. Ses titans firent tous deux un grand pas en avant, le protégeant ainsi du regard.

Urkesh avait reçu son message ; ses Venators tirèrent. Makeda entendit le cri aigu avant de sentir le passage dans l’air autour d’elle, bourdonnant à travers la cime des plantes herbacées telle des abeilles en colère. Les aiguilles tranchantes explosèrent sur le titans, puis Makeda se retrouva sous une pluie de sang.

La patte du titan était aussi épaisse qu’un arbre, et la première épée de Balaash coupa de sa cuisse un morceau de viande suffisant pour un festin. Elle esquiva un énorme gantelet passant devant elle, puis se précipita derrière le premier titan. Makeda était plus rapide que n’importe quel mortel avait le droit de l’être. Le second l’étudia, sa tête géante penchée sur le côté en signe de confusion, les minuscules yeux noirs clignotant, avant que Naram ne la dirige vers elle telle une grande arme recouverte de chair.

Une main, dont la paume était aussi grande que le torse de Makeda s’approcha d’elle, mais elle décocha une lame, et le pouce du titan vola dans l’herbe. Makeda plongea et roula, son armure cliquetant. Elle arriva derrière le deuxième titan avant qu’il ne puisse commencer à pousser des mugissements de douleur.

Mais ensuite, ils furent entourés d’épéistes, et la plupart d’entre eux n’étaient pas les siens.

Le combat fut brutale. Ce fut une masse tourbillonnante de chaos alors que les épéistes s’affrontaient sous le fracas des pattes des titans. Elle décapita un épéiste Muzkaar ayant croisé son chemin. Naram écrasa le crâne d’un guerrier Balaash avec sa massue. Les deux dirigeants se rencontrèrent au milieu de la mêlée, et Makeda sut que c’était le parfait moment évoqué dans le code de l’hoksune.

Ses lames rencontrèrent la massue hérissée de pointes. Naram était incroyablement fort, sûrement guidé par sa propre magie. Elle dut croiser ses épées et utiliser les deux  pour bloquer en même temps. L’impact aurait brisé une lame normale, mais les Épées de Balaash étaient tout sauf normales. Naram la repoussa, et Makeda s’éloigna gracieusement, esquivant un violent coup d’un garde de Muzkaar. Elle lui rendit la pareille en lui arrachant le visage.

Alors que son essence s’enfuyait, Makeda se sentit devenir plus forte. Que cette danse se poursuive à jamais, car il s’agit bien là d’une exaltation.

Le titan le plus proche attrapa l’un de ses épéistes dans ses deux vastes mains et déchira en deux le guerrier hurlant. Un autre tir de barrage d’écorcheurs détruisirent les yeux du titan. Les cyclopes restants de Makeda frappèrent l’autre titan.

Le tyran se jeta sur elle, mais elle s’écarta. La mortitheurgie de Naram déferla dans une vague de force, renversant les épéistes vêtus de noir et de rouge. Makeda sentit l’énergie brûlante passer sur elle, mais elle y résista par la force de sa volonté, et replongea de nouveau dans la mêlée.

Naram baissa les yeux avec surprise alors que la pointe d’une épée jaillit de son abdomen. Il balança sa massue dans un puissant arc de cercle arrière, et l’épéiste Balaash ayant frappé le tyran par derrière disparut dans une gerbe de sang. Naram grimaça et appuya un gantelet sur son estomac. Le plus proche titan poussa un rugissement d’agonie tandis que Naram employait son pouvoir pour infliger la terrible blessure à la chair de la bête à sa place.

Déjà grièvement blessé, le titan s’effondra. Makeda recula alors que la bête effaçait le soleil. Elle réussit de justesse à l’éviter lorsque l’impact fit exploser les herbes hautes. Elle roula et bondit, essayant de reprendre le combat, mais il y eut un éclat noir et la massue de Naram emplit sa vision.

Elle tomba, tournant dans les airs. L’herbe dorée se précipita à sa rencontre.

Tout comme Naram l’avait fait l’instant d’avant, Makeda, recherchant sa connexion mentale avec sa warbeast restante. Elle put ressentir les dégâts, l’agonie et la noirceur du néant. Au lieu de l’accueillir, Makeda le transféra à son cyclope.

Le cyclope absorba tous les dégâts, soufflant sa vie telle une bougie, mais ce ne fut pas suffisant. L’impact laissa Makeda sonnée et en sang. Le corps du cyclope s’effondra dans les bras du titan Muzkaar, et sans même réaliser qu’il était mort, le titan attaqua le cadavre, le frappant de ses grands poings. Même désorientée, Makeda était trop bien entraînée pour laisser l’énergie vitale se perdre, et elle rassembla instinctivement la dernière rage du cyclope mourant pour alimenter sa magie.

Le monde tourna. Makeda se mit à quatre pattes. Autour d’elle, les épéistes Balaash tombaient. Les soldats Muzkaar déferlaient de toutes parts. Naram s’avança vers elle, sa massue à pointes dégoulinants de rouge.

Avant de mourir, l’Archdominar Vaactash avait enseigné à Makeda tout ce qu’il savait sur la ténue frontière entre la vie et la mort. Son peuple était têtu et robuste, et il n’abandonnait pas facilement ses carapaces mortelles. Les corps des membres morts ou mourants de la Maison Balaash l’entouraient, mais la Maison Balaash avait toujours besoin de leurs services. Makeda puisa dans le puit de pouvoir de son propre sang. C’était le plus grand exploit qu’elle ait jamais tenté, bien au-delà de ce qu’elle aurait dû être capable d’accomplir en tant que mortitheurge novice.

Makeda, descendante de la Maison Balaash, petite-fille du plus grand guerrier que le monde ait jamais connu et fille de l’Archdominar Telkesh, ne comprenait pas la défaite.

« Vous n’avez pas encore fini », s’écria-t-elle. « Levez-vous et battez-vous pour la Maison Balaash ».

Son pouvoir se déploya, soufflants les hautes herbes comme si un autre titan était tombé. Naram se figea en ressentant le changement sur le champ de bataille. Le vent tomba et l’air demeura immobile. « Qu’avez-vous fait ? » demanda le Tyran des Muzkaar.
C’est alors que les soldats de le Maison Balaash se relevèrent et revinrent au combat.

« Qu’avez-vous fait ? » Des lames transpercèrent l’armure de Naram. Le titan qui restait mugit et mourut, et il ne resta alors plus aucune bête vers laquelle transférer ses blessures. Les coeurs s’arrêtèrent, les yeux se voilèrent, les corps se brisèrent, mais les esprits des soldats de la Maison Balaash continuèrent à avancer. Une épée prit un morceau du bras de Naram, un autre lui transperça la jambe, et un troisième fit tomber son casque. « Qu’avez-vous fait ? » Il leur asséna des coups de massue, brisant des membres à droite et à gauche.

Makeda se releva, avançant à grands enjambées, les deux épées levées. Elle fit appel à toute la furie qu’elle avait en elle et l’utilisa pour renforcer ses bras. En sang, à peine debout, Naram se tourna vers elle.

Mais il était trop tard.

Ils étaient face à face. Le regard de Naram s’abaissa vers sa poitrine. Les deux Épées de Balaash avaient été proprement enfoncées à travers son armure et ses côtes. Deux distinctes tiges d’acier rouge dépassaient de son dos. La lourde massue tomba de ses doigts inertes.

L’armée de la Maison Muzkaar se figea, regardant leur tyran avec incrédulité. Ils baissèrent lentement leurs armes sur leurs flancs. Le silence s’installa sur le champ de bataille tandis que les épéistes de Balaash s’écroulaient au sol, leurs obligations accomplies. Seul une poignée d’épéistes de Zabalam avait survécu, et tous étaient peints en rouge, haletants et épuisés.

« Vous êtes victorieux ? » murmura Naram.

Makeda hocha la tête. « Oui ». Elle pouvait sentir la force quitter le corps de Naram. Il n’était debout que parce qu’il était appuyé contre elle. Makeda savait qu’à l’instant où elle retirait ses épées, Naram périrait. Elle le déposa lentement sur l’herbe.

« Hé… Aujourd’hui, c’était une une belle journée. La meilleure bataille… depuis longtemps... » Il s’interrompit et Makeda ne put plus entendre ses paroles. Ses yeux étaient écarquillés, mais pas de peur. Il pressa son oreille plus près. Makeda put sentir son dernier souffle sur sa peau.

« Le code me montre la voie de l’exaltation. Seul le combat permet de comprendre la voie ». Naram haleta. « La souffrance nettoie la faiblesse de mon être… Adhérez au code… et je deviendrai... »

« Digne », termina-t-elle.

Qu’est-ce que tu te murmures, mon enfant, quand la douleur devient trop forte ?

C’était un grand et digne chef skorne. Celui-ci ne méritait pas de se perdre dans le Néant. Makeda regarda le soldat Muzakaar le plus proche. « Avez-vous des laudateurs parmi vous ? » L’épéiste hocha rapidement la tête. « Convoque-en un. Maintenant ».

* * *

8
LES SAGAS DE WARLOCKS

INSTRUMENTS DE GUERRE

LARRY CORREIA

Je tiens à remercier Dan Wells, Howard Taylor et Alan Bahr de m’avoir fait découvrir Warmachine, de m’avoir appris à jouer, puis de m’avoir battu et de m’avoir pris l’argent de mon déjeuner. Merci à  l’équipe de Privateer Press de m’avoir laissé jouer dans leur monde.

PARTIE UNE
PARTIE DEUX
PARTIE TROIS
INDEX SKORNE

9
Bonne lecture  :)

Ce roman conclu les événements de Calbeck

10
À PROPOS DE L’AUTEUR

Douglas Seacat

Douglas Seacat est le Responsable de l’Écriture et de la Continuité chez Privateer Press, où il supervise la fiction narrative et la continuité pour les Royaumes d’Acier. Il a commencé à écrire en freelance pour Privateer Press en 2001 après une improbable série d’événements qu’il vaut mieux oublier dans les brumes du passé (et qui sont maintenant couvert par un accord de non-divulgation détaillé). Doug passe la plupart de son travail et de son temps libre à vivre par procuration dans les Royaumes d’Acier à travers la fiction et les jeux. Son temps libre est occupé par la lecture de science-fiction, de fantastique et de fiction historique, à jouer à des jeux informatiques de JDR sur table. De temps en temps, le Signal Seacat est allumé par les personnes discutant du contenu des Royaumes d’Acier et il est appelé à faire la lumière sur des sujets aussi variés que l’existence du rhum au sein des Royaumes d’Acier et si les gobbers et les trollkin sont des mammifères.

11
PARTIE ∞

Obscurité.

Quelque chose comme la conscience demeura. Pas la pensée, justement, mais la volonté et la conscience. Un sens proche de la vision revint, mais sans aucune autre sensation.
Sans effort, elle voletait au-dessus de son corps, capable de regarder sa forme de dessus tout en demeurant complètement détachée. Elle ne ressentait aucune émotion, mais uniquement la conscience de l’arrêt de la douleur, un soulagement aussi profond que le tintement d’une cloche sonnant une tonalité merveilleusement pur et interrompue.

Elle pouvait entendre et ressentit ce son, une résonance la traversant. C’était aussi de la lumière et de la chaleur. Elle ressentait ces choses, mais pas à travers les sens des mortels. Elle se sentait immergée dans un liquide, un baume apaisant se déplaçant, se précipitant, la traversant. Elle était à la fois le liquide et ce qui la contenait Son essence était fluide et intangible, amorphe. Cela répondait à sa volonté, et cela comprenait sa volonté. Le ton et la lumière s’intensifièrent, même si elle n’avait ni oreilles pour entendre ni yeux pour voir. Quelque chose ressemblant à la pensée lui demanda : Suis-je une âme ? Les paroles non exprimés se joignirent au ton chatoyant.

Une partie de sa conscience considéra son corps en dessous, et elle vit de mince fils de lumière s’écouler dans toutes les directions, se ramifiant à l’infini tel un arbre dont les feuilles forment une canopée et les racines un réseau enchevêtré, chacun d’entre eux étant d’une complexité infiniment croissante. Alors qu’elle considérait chaque éclat de lumière, une image lui venait à l’esprit, un souvenir ou une sensation du passé née de toutes ses décisions dans la vie. Les racines ramifiées s’étendaient dans le passé, depuis sa naissance jusqu’à la vie de ses parents, chacun d’eux étant le début d’un autre système ramifié à l’infini.

Sa conscience parcouraient ces racines à une vertigineuse vitesse, et elle cherchait à s’en éloigner, à prendre du recul. Un point lumineux attira son attention et elle s’élança vers lui. Elle se revit jeune fille, en colère contre le monde, remplie de feu et de défi, puisant dans l’énergie arcanique pour la première fois, laissant s’embraser la puissance brute.
Elle fut submergée par une multitude de fils de lumière colorés se croisant et s’entrecroisant, tourbillonnant avec plénitude. Puis elle plana à nouveau au-dessus de son corps, désorientée mais apaisée. Entre les lignes de lumière, elle vit des branche s’étendre et se diviser dans une même profusion. Ils les mirent mal à l’aise. En les regardant fixement, elle se sentit tomber dedans, tourbillonnant le long de ce qu’elle réalisé être des possibilités futures. Des aperçus d’un avenir déformé, d’époques qui n’existaient plus, passèrent devant elle. Ceux-ci se désintégrèrent et s’estompèrent alors même qu’elle observait, une réaction en chaîne la conduisant à la mort.

Un rayon de lumière sombre telle une ombre pulsante attira son regard et elle y chuta, ayant du mal à percevoir son environnement, le monde étant déformé. Sa vision se concentra sur elle-même, mais sur elle – sur quelque de plus âgé, dans une armure ressemblant à celle que Nemo avait fabriquée pour elle, mais différente à bien des égards. L’énergie brûlait dans les mains de cette étrange Haley qui ne serait jamais, tandis qu’elle combattait un ennemi obscur. La silhouette sembla la sentir, car elle s’arrêta et se retourna, remontant ses lunettes pour regarder, les yeux plissés, celle qui l’observait depuis le passé.

Surprise, elle se retira de cette image, et d’autres scènes ne s’étant jamais produites et certaines ne pouvant jamais se produire défilèrent. Sa mère souriante, mais manifestement plus âgée qu’elle ne l’avait jamais été, remettant un nouveau-né parfait et en pleurs à une Gloria épuisée, tandis qu’Haley essayait le front humide de sa sœur. Nemo, plus âgé et plus petit, marchant dans une rue ensoleillée vers elle aux côtés d’une femme d’âge moyen au regard sérieux dont les traits faisaient écho aux siens. Un cercueil sur lequel reposait deux Pistolets-Tempête. Son propre corps mécanique, debout devant un grand orbe de métal creux se déplaçait et tournait, serti de douzaines de cylindres remplis de lumière. Accablée et ne souhaitant pas en voir plus, elle s’enfuit vers son corps, qui était encore nimbé d’un feu bleu.

Quelque chose tirait sur l’ensemble liquide qu’était sa personne, doucement, comme un léger courant dans des eaux autrement calme. Il y avait une ouverture au-dessus d’elle qui la tirait, qui cherchait à la tirer vers le haut. Elle savait que l’attraction s’intensifierait et finirait par devenir indéniable et sentit une vaste bienveillance l’appelait, mais elle résista malgré tout. Elle était comme une bulle libérée au fond d’un bocal d’eau. Elle n’avait pas d’autre choix que de s’élever, ce qui provoqua un sentiment de panique soudaine. Elle ne voulait pas partir.

Stop ! C’était sa première véritable décision depuis qu’elle était entrée dans cet état : un refus, soutenu par une prodigieuse volonté. Le fluide de son essence bouillonna et se figea autour d’elle. Le temps cessa de s’écouler.

Au milieu des lignes lumineuses du passé, un nouveau phare brillait vers elle, la lumière la remplissant de nostalgie. Elle n’avait pas l’intention de s’y rendre, mais son esprit se tourna vers cette lumière, qui grandi et s’étendit pour révéler un moment de son passé, un moment représentant un tournant majeur. Les lignes de possibilités s’étendant jusqu’à ce moment pulsaient, denses et fortes. Pour l’atteindre, elle dépassa ses récents combats, la tentative d’assassinat à l’encontre Nemo et son duel avec Deneghra pour arriver à au moment juste avec ce brutale affrontement. Elle se vit telle qu’elle était lorsqu’elle était entière, avant qu’elle ne soit mutilée et que son pouvoir ne lui soit volé. Quand sa sœur était vivante, quoique corrompue. Sa nostalgie amena sa volonté à se rassembler tel un vivier, et avant qu’elle ne sache ce qui se passait, cette essence de pensée se déversa dans ce souvenir. Le moment devint plus vibrant que tout autre vision qu’elle avait vue jusqu’à présent. Sans une pensée consciente, tout son être se déversa dans cette image unificatrice, cet écho de son passé.

Le doux flux de son essence devint un rugissement, et elle se libéra de la marée. Elle tombait de plus en plus vite, voyant les fils du destins au-dessus, au-dessous et autour d’elle telle une toile scintillante et sans fin. Son corps défunt fut englouti par une flamme bleue vive et devint une colonne de cendre qui fut anéantie par une explosion d’énergie avant d’être remplacée par une vision de chair et de sang, la personne qu’elle avait été. Son âme prit place à l’intérieur, s’établissant au sein de ce vaisseau vivant avec une confortable familiarité.

Haley sursauta et prit une inspiration – sa première respiration – puis ouvrit grand les yeux sous le choc. Son coeur battait la chamade et son visage était rouge. Elle se retrouva presque douloureusement consciente des moindre aspects de son corps : l’herbe pliée sous elle, la fourmi rampant sur sa botte, le ciel gris acier, l’odeur du vent d’hiver. Les sensations l’envahissaient avec une telle intensité, bien qu’en l’espace d’une battement de son coeur, elle réalisa qu’elle ne souffrait pas. C’est à ce moment qu’elle baissa les yeux, serrant les mains, réalisant qu’elles étaient toutes deux vivantes. Son bras mékanique avait disparu.

Cela semblait irréel, onirique, même si elle se sentait réel. Elle s’attendait presque à ce que son bras droit se transforme en brume et s’estompe alors qu’elle serrait le poing et le regardait, mais ce ne fut pas le cas. Elle se pencha et ramassa une caillou, s’émerveillant de la sensation de sa surface froide et lisse contre sa peau.

Déjà, les pensées et les expériences de cet autre état s’estompaient dans un flou qu’elle n’arrivait pas à maîtriser. Elle se leva et regarda autour d’elle, incertaine, comme si elle doutait autant de la terre et du ciel que de sa propre chair et de son propre sang.

Déglutissant, elle ferma les yeux un instant et respira profondément. Puis elle se ressaisit, rassemblant son courage et attira à nouveau sa magie en elle, espérant que cette douloureuse mort dont elle se souvenait ne se reproduirait pas. Le pouvoir s’écoula en elle, répondant à sa volonté si rapidement et sans effort qu’elle rit de soulagement, les larmes coulant sur ses joues. Elle s’éleva de quelques centimètres dans les airs, poussant contre la terre, savourant le vent contre sa peau.

Elle était entière.

Le futur était restauré, avec toutes ses vertigineuses et terrifiantes possibilités. Alors qu’elle ouvrait les yeux, elle remarqua une image rémanente de fils brillants s’étendant devant elle, dorés et ramifiés tel la canopée d’un arbre s’étirant sans fin dans les cieux.

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PARTIE QUATRE

Se faufiler hors de la ville sans attirer l’attention s’avéra bien plus facile au milieu de la circulation matinale qu’au milieu de la nuit. Son esprit était rempli de pensées et d’idées contradictoires, une tempête oscillant entre certitude et doute. Elle ne s’attendait pas à ce que sa conversation Nemo ait un tel impact sur elle et se demandait si elle avait fait une erreur en allant le voir.

Elle se déplaçait à pied, malgré les courbatures et la fatigue de son corps. Elle avait besoin de repos fréquents, mais cela semblait une pénitence nécessaire. Elle marchait sans penser à son chemin, l’esprit entièrement absorbé, et fut surprise de réaliser où elle s’était retrouvée.

Plutôt que de marcher jusqu’au site où Dirextrix lui avait de se rendre, ses pieds l’avaient emmenée, apparemment de leur propre gré vers une clairière boisée presque oubliée. Son centre était dominé par une structure semblable à une tombe surmontée de plusieurs soldats agenouillés, un monument dédié aux cygnaréens tués lors de la Bataille de la Langue lors de la Première Guerre du Bois d’Épines. Il avait l’air considérablement différent à la lumière du jour, même un jour froid d’hiver, qu’il ne l’avait été pendant la nuit. La dernière fois qu’Haley était venue ici, c’était pour un prudent rendez-vous avec Deneghra, et c’est ici qu’avait eu lieu la conversation ayant déclenché les événements qui avaient conduit à son empoisonnement.

Elle sentit une humeur méditative s’installer en elle alors qu’elle regardait e Cygnus sculpté, puis les soldats immortalisés dans la pierre. Elle commença à faire un bilan intérieur, considérant les paroles de Nemo et ses propres réserves soudaines. Il ne lui fallu pas longtemps pour réaliser que les doutes avaient toujours été là, même lorsqu’elle s’était tenue devant Directrix et avait pris la décision d’accepter un nouveau corps. C’était ainsi qu’elle y avait pensé : un nouveau corps, une restauration de son pouvoir. Elle le voulait tellement.

Elle s’était concentrée sur la question de savoir si Directrix la manipulait, chercher à contrôler ou à subvertir son libre arbitre en lui offrant l’esclavage au lieu de la liberté. Ces craintes avaient dépassé le véritable coeur du problème, qui se cachait dans l’obscurité, là où elle ne voulait pas regarder. Un instinct lui avait hurler de ne pas accompagner Directrix. À l’époque, elle pensait que c’était une préoccupation pour Garner, et peut-être que c’était le cas, en partie. Mais c’était aussi le symptôme de pensée plus profondes. Haley se força à penser à sa sœur. Pas à Deneghra, l’ignoble créature cryxienne qui revêtait la peau sa sœur, mais Gloria née le même jour qu’elle. La partie d’elle-même qui manquait et qui causait une douleur plus profonde que même son bras tranché.

Elle avait pleuré sa jumelle plus d’une fois. Pendant son enfance, on lui avait laissé croire que sa sœur était morte à l’âge de cinq ans, lors du massacre de leur petit village de pêcheurs, Ingrane. Personne n’imaginait qu’un enfant puisse survivre à un enlèvement par le Cryx. Les nonnes l’ayant élevée l’avaient encouragée à faire le deuil de sa sœur et de ses parents assassinés.

Des années plus tard, après avoir découvert que Deneghra et réalisé l’identité de la sorcière de guerre, elle fit son lot de cauchemars. Il était impossible que ne pas imaginer les choses terribles que Gloria avait dû vivre entre-temps. Elle avait été élevée dans l’Empire du Cauchemar, encadrée par une liche de fer, transformée en une personne aimant la mort et la souffrance.

Les atrocités commises par Deneghra rendaient difficile de la considérer comme une victime, même si elle l’était clairement à un certain niveau. A fougueuse et aventureuse Gloria avait été éteinte, mais cela n’avait pas pu se faire rapidement ni sans douleur. Haley fit à nouveau son deuil après avoir combattu et tué Deneghra lors du même affrontement au cours duquel la cryxienne lui avait sectionné le bras droit. Une fois de plus, elle pensait que sa sœur était enterrée jusqu’à ce qu’elle l’affronte sous la forme d’une morte-vivante. L’âme immortelle de Gloria n’avait pas été autorisée à passer à Urcaen, mais à la place avait été emprisonnée de façon pas naturelle, liée à un cadavre ambulant.

Tant de souffrance et de douleur. Telle était la vie. Il n’était pas difficile de comprendre pourquoi la Convergence méprisait la chair.

Les paroles de Nemo ne la quitteraient plus. Le brouillard dans son esprit se dissipa, balayée par les souvenirs et les vieux chagrins. Il avait raison. Si elle devenait une mécanique, elle serait comme Deneghra, son âme emprisonnée dans l’acier et n’aurait plus rien d’humaine. Les souvenirs des personnes qu’elle connaissait et aimait seraient corrompus par la connaissance de ce qu’elle avait choisi de devenir.

Il était naturel de craindre la mort, de chercher à l’éviter. Mais cette transformation serait un acte de lâcheté  et d’abandon. Elle se sentit à nouveau calme, centrée. Il n’y avait pas de remède à son état. S’il y en avait un, le Pair Vigilant Carrick Dolan et son équipe l’auraient déjà trouvé. Le temps était presque écoulé. Son corps était saturé. Bientôt, elle ne serait plus capable de marcher, ni même de répondre à ses besoins les plus élémentaires. La douleur finirait par l’envahir et lui voler ses mots et même ses pensées. Mieux valait prendre son destin en main et choisir sa fin. La mort pouvait être une libération.

Plus que tout, elle souhaitait ressentir à nouveau sa magie, la bouffée d’énergie qui la traversait lorsque la réalité obéissait à sa volonté. La première fois qu’elle s’était sentie autre chose qu’impuissante c’était la première fois qu’elle avait manifesté sa magie, alors qu’elle sortait à peine de l’enfance. Sinon, sa vie avait été régie par une liste apparemment interminable de règles et de régimes à l’abbaye de Morrow. La magie s’était manifestée au cours d’une crise de colère et avait évité de justesse des conséquences tragiques, mais elle se souvenait surtout de la façon dont cette capacité avait ouvert et changé son monde, lui redonnant son destin en main. Elle lui avait permis de devenir une warcaster, un soldat, un officier. De faire la différence.

Elle s’assit en tailleur devant le monument aux morts Fermant les yeux, elle étendit ses bras de chaque côté et leva son visage vers le ciel. Sans autre pensée que de vivre cette joie une dernière fois, elle convoqua son pouvoir, puisant dans cette source qu’elle avait eu peur de toucher.

Le contrecoup fut instantané et atroce. La magie coula en elle, répondant à son appel, entourant sa forme d’une énergie bleue et blanche. Au sein de son corps, le poison déferla violemment, se nourrissant de l’énergie de la magie et libérant une cascade de toxines nécrotiques inondant tout son corps. Les tissus se déchirèrent, les organes se rompirent. Ses poumons expulsèrent son dernier souffle. Son coeur s’emballa, se mit à convulser, puis s’immobilisa. Le sang circulant dans ses artères et ses veines ralentit et se stoppa.

Alors qu’elle mourait, elle fut enveloppée d’un bûcher flamboyant d’énergie arcanique bleu vif qui éclipsa un instant le soleil.

13
Le paysage sembla s’assombrit un instant, comme si les lunes dans les cieux s’éclipsaient. Puis une lumière blanche traversa ses yeux et sa peau picota tandis que les poils de ses bras et de son cou se dressaient. Elle entendit des explosions étouffées et le déchirement du métal alors que les machines humaines devant elle étaient consumées par un faisceau cohérent de quelque chose qui ressemblait à un éclair solide. Il perça un trou brûlant dans les corps chromés, et ils s’effondrèrent bruyamment au sol.

Elle regarda au-delà d’eux jusqu’à la source de lumière et vit une machine flottante très différente, celle-ci considérablement plus grande que toutes celles qu’elle avait vue jusqu’à présent. Cela lui rappelait un warjack lourd en taille et en proportions, avec des bras s’achevant par une sorte  d’armes voltaïques, chacune brillant d’un bleu arcanique. Il n’avait pas de jambes mais flottait à plusieurs dizaines de centimètre au-dessus du sol. Au-dessous de sa taille se trouvait un cône inversé et l’air sous lui scintillait comme des vagues de chaleur au-dessus d’un poêle.

Elle sentit un picotement aigu à l’arrière de la tête, et elle sut qu’un warcaster était plus proche qu’il n’aurait été possible sans qu’elle ne le sente jusqu’à présent. Ajoutant à la confusion sensorielle, son esprit ne pouvait rien détecter ressemblant à un cortex à l’intérieur de la machine semblable à un warjack venant de faire fondre les adversaires sur le point de la tuer, elle et Garner.

Garner marmonna quelque chose d’incohérent et ses yeux se révulsèrent. Il s’affaissa, la perte de sang ayant raison de lui. Incapable de supporter son poids, elle ne pouvait qu’essayer de guider sa chute pour éviter qu’il n’atterisse sur le projectile planté dans sa cuisse. Ignorant qu’elle était entourée d’étranges machines dont elle ne comprenait pas les intentions et d’un warcaster qu’elle n’avait pas identifiée, elle se pencha pour arracher des bandes de tissus de sa chemise et referma sa plaie pour ralentir l’hémorragie.

Elle avait l’impression que le monde était devenu anormalement calme. Elle leva enfin les yeux pour voir d’autres machines flottantes s’approcher de plus en plus près du lieu de la réunion. Le plus proche avait des bras se terminant par des grandes plaques festonnées en forme de bouclier avec des protubérance en forme de lames. Elle chercha du regard les hommes de métal qui avaient neutralisé Marque, mais ne vit rien d’autre que des morceaux de chrome éparpillés et des engrenages cisaillés. Le warjack lui-même avait basculé sur la pente, de la fumée et de la vapeur s’élevant de sa forme inerte.

Aussi étranges et étonnants que soient les warjacjs sans cortex en vol stationnaire, l’arrivée suivante captiva totalement son attention. Il s’agissait d’une figure plus petite mais royale se tenant entre ses protecteurs flottants, qui la suivaient et la flanquaient. Il ne faisait aucun doute qu’elle était responsable.

Haley reconnut qu’il s’agissait d’une autre machine, mais le mot lui parut inadéquat. Avec ses larges hanches et sa poitrine galbée, il ne faisait aucun doute que la nouvelle venue était une femme, même si son corps était de chrome réfléchissant.

Des dizaines d’engrenages complexes cliquetaient et tournaient autour de l’étroite taille de la silhouette. Un cercle d’acier ceignait sa tête, tandis que derrière elle flottait quelque chose qui, à première vue, semblait être une sorte de coiffe ou de capuchon, mais qui en regardant de plus près, semblait être une machine bien plus complexe. Ce qui semblait être une cape flottante derrière cette figure abritait deux des sphères flottantes, et sous celle-ci se trouvaient des douzaines de bras métalliques segmentés, chacun se terminant par une larme incurvée. Alors que les bras chirurgicaux que les cephalyx portait sur leur dos étaient effrayant et horribles, ceux-ci étaient en quelque sorte gracieux et agréables à l’oeil, leur mouvements ressemblant o une dans fluide de l’acier. En plus des warjacks plus imposants, elle était escortée par une paire de sphères flottantes qui ressemblaient à des yeux métalliques. Ils fixaient Haley, qui se sentait coincée sous leur regard.

Il ne faisait aucun doute que cette personne était dangereuse, d’autant plus avec Haley dans son état actuel. Elle n’était même pas certaine de pouvoir à nouveau manier son bâton. Pourtant, remarquablement, elle découvrit qu’elle ne ressentait pas de la peur, mais de l’émerveillement et de la crainte. L’espace d’un instant, elle eut l’improbable pensée qu’elle contemplait la déesse Cyriss devenue tangible.

Elle écarta rapidement cette pensée et reprit ses esprits. La silhouette s’approcha, à moins de trois mètres et s’arrêta. Les lames de son dos s’entrecroisaient telle des ciseaux pliants. « Qui êtes-vous ? » demanda Haley, heureuse d’entendre que sa voix ne tremblait pas.

La voix qui sortit de la machine fut aussi clair et féminine qu’inhumaine. « Salutations, Major Victoria Haley. Je suis Directrix, Mère de Fer de la Convergence de Cyriss. Je m’excuse pour le retard de mon arrivée. J’avais espéré intervenir avant que le mal ne soit fait, afin de prévenir l’erreur de mes subordonnés. Les responsables de cette agression seront punis.

Au milieu de cet étrange champ de bataille, après avoir enduré une embuscade l’ayant pratiquement tuée, Haley ne s’attendait pas à des excuses. Elle cligna des yeux, puis jeta un coup d’oeil à Garner et dit : « Mon chef d’équipe est gravement blessé. Il a besoin d’attention ».

Directrix demeura silencieuse un moment et Haley sentit quelque chose, bien que fugace : quelque chose comme l’écho d’une commande mentale entre un warcaster et un warjack. Puis la personne dit : « J’ai envoyé chercher de l’aide. Elle sera là bientôt ».

« Vous être une figure d’autorité au sein de votre . . . hiérarchie ? » Il avait du mal à trouver le mot juste.

Directrix inclina la tête. « Je suis l’autorité ».

Haley cligna des yeux et décida qu’il valait mieux pas demander de clarification, si cela signifiait que Directrix était responsable d’une branche locale du culte, d’un culte régional entier, ou de quelque chose d’autre. De toute évidence, elle possédait une puissance de feu et des machines formidables, et Haley n’ignorait pas que les forces auxquelles elle avait fait face ressemblaient à celle du Général Artificier Nemo avait décrites en train de combattre à Calbeck. Elle n’avait du tout l’intention d’approcher la Convergence, mais il était clair qu’ils étaient plus connectés aux autres cyrissistes qu’elle ne le pensait.

« Pourquoi vos subordonnés m’ont-ils tendu une embuscade ? Je cherchais une rencontre pacifique. Comme vous pouvez le voir, je suis venue presque sans armes ». Une légère mais justifié exagération.

« Les décisions ont été prises par ceux qui auraient dû demander la permission », déclara Directrix. « Une incompréhension. Récemment, il y a eu de malheurs conflits avec votre armée. Certains membres du clergé vous ont qualifié d’ennemi potentiellement dangereux et ont estimé qu’il valait mieux organiser votre élimination. Une erreur de jugement ».

Toute la situation avait une aura d’irréalité. Haley ne pouvait pas ignorer la possibilité que tout cet arrangement ait été mis en scène, y compris son « sauvetage ». En même temps, elle ne voyait pas de raison à de telles complexités, étant qu’elle avait déjà indiqué sa volonté d’entrer en contact. Elle demanda : « Mais contrairement à vos subordonnés, vous ne me voyez pas comme une ennemie ? »

« Pas pour le moment, non. Je vous classerais comme une ennemi potentiel : une importante distinction. Certains préfèrent éliminer toute personne de cette catégorie, par opportunisme à courte vue. Je pense qu’un ennemi potentiel est aussi un ami potentiel. Il est essentiel que nous établissions des relations utiles au-delà de nos halls. Il y a beaucoup à apprendre ».

Haley réfléchit et se souvint d’une autre partie de l’histoire de Nemo. « Est-ce pour cela que vos gens ont essayé de recruter le Général Sebastian Nemo ? »

Directrix croisa ses bras métalliques et dit : « Sebastian Nemo est un grand esprit, un savant nescient. Nous serions extrêmement enrichis s’il se joignait à nous. Mais je suis pas venue ici pour parler de lui. Posez les questions qui vous poussé à prendre de tels risques. Vous aussi, vous cherchez à apprendre ».

Haley sentit qu’elle était enfin sur un terrain un peu plus solide. Étant donné ce que Nemo avait vécu, Directrix essaierait probablement de la recruter elle aussi. Cela expliquait la volonté de la femme de métal de parler ; dans toute négociation, chaque partie avait des objectifs. « Je souhaitais en savoir plus sur les corps mécaniques », déclara-t-elle, se sentant un peu stupide d’aborder le sujet avec ce qui était clairement une personne mékanique. « J’ai entendu dire que vous utilisiez, même si je ne m’attendais pas à voir des preuves aussi irréfutables ».

Directrix émit un son rythmique qui aurait peu être un rire. Puis elle dit : « Oh, oui, nous sommes capables de transcender la chair. C’est le plus grand don de la déesse. C’est ainsi que nous éveillons ».

« L’Optifex Quintus était vivant », dit Haley. « Pas mécanique ».

« L’état d’éveillé doit être mérité. Il n’est pas prêt. Il ne sera peut-être jamais prêt ».

Haley sentit ses mains trembler et se força à rester calme, pour dissimuler l’impatience qu’elle ressentait. Elle ajouta : « Et quand vous devenez un mécanique, qu’arrive-t-il à votre esprit ? À votre âme ? »

« L’essence est préservée au sein d’une capsule protégée et scellée qui reste avec nous : notre noyau, notre être. Rien ne se perd. En fait, on y gagne beaucoup. Débarrassé de la chair, l’esprit devient pur, sans entraves. La pensée est plus facile, l’imagination est libérée. Toutes les distractions liées aux imperfections de la biologie disparaissent. C’est extrêmement libérateur. Même si j’admets qu’il y des des aspects de la chair qui son perdus, et certains d’entre eux nous manquent ». Il y eut une pause et Haley se demanda si c’était le résultat d’une émotion liée à cette dernière phrase. Directrix déclara : « Dans l’ensemble, les gains dépassent de loin ce qui est perdu ».

« Et votre pouvoir, si vous en aviez avant ? Le pouvoir mystique, je veux dire ». Haley réalisé qu’elle avait brisé son impassibilité et détourna les yeux.

« Il est également conservé et même augmenté. Ce que tu perçois comme mystique est simplement la capacité d’exploiter les formules et les lois sous-jacentes de la réalité, qui répondent à la volonté d’une âme dotée de pouvoirs. Chaque âme est elle-même une formule, un fragment du divin. L’âme aspire à se libérer de la chair, un état qui n’est généralement atteint que dans la mort. La nôtre est une autre voie.

Même si elle avait peu d’intérêt à explorer ou à comprendre leurs croyances cosmologiques, Haley devait admettre qu’il y avait quelque chose d’attrayant dans ces paroles. Elle était parfaitement consciente d’elle-même pour comprendre à quel point elle voulait que tout ce que Directrix disait soit vrai ? « Vous dîtes qu’un corps mécanique devrait être mérité. Et les étranges ? Est-ce possible pour eux ? »

« C’est transformation sacrée. Même toutes les personnes qui sont dévouées à notre cause ne sont pas prêts ou digne de l’être ».

« Je vois » ? Haey sentit son coeur se serrer dans sa poitrine.

Elle se tendit lorsqu’un trio de silhouettes s’approcha de derrière Directrix, leurs armures et casques presque identiques à ceux que l’Optifex Quintus avait portés. Ils se déplaçaient avec détermination et portaient diverses outils et armes. Elle resserra sa prise sur son bâton d’acier. Directrix dit : « Ceux-ci s’occuperont de votre compagnon ».

Haley fut soulagée de voir que la promesse d’assistance n’était pas vaine. Lyle Garner était aussi à l’aise que possible, mais sa respiration était devenue inégale. Elle l’aida à ajuster sa position pour les cyrissistes nouvellement arrivés et les observa avec méfiance. Ils avaient apporté des fournitures médicales et des instruments chirurgicaux et semblaient savoir ce qu’ils faisaient.

L’un d’eux sortit ce qui semblait être une paire de tiges pliables. Cela s’avéra être une civière portable, avec un tissu blanc entre les deux tiges une fois dépliées et des poteaux de soutien se terminant par de robustes roues. Il soulevèrent Garner sur ce brancard et s’occupèrent de sa blessure. L’un deux employa une pince et une  pince coupante pour sectionner la tête du projectile empalé dans jambe. Le projectile fut rapidement extrait, puis la plaie soigneusement nettoyée et refermée. Ils effectuèrent toute la procédure avec la même efficacité que celle qu’elle imaginait qu’ils affichaient lorsqu’ils s’occupaient d’une de leurs machines au lieu d’une personne vivante.

Directrix se contenta d’attendre, bien qu’il y ait toujours des éléments de son armature en léger mouvement, comme s’il s’agissait d’une sorte d’horloge élaborée. Haley prononça brusquement : « Je suis en train de mourir. Je ne pense pas qu’il me reste beaucoup de temps. Mon corps est parcouru par un poison cryxien que nous ne pouvons pas éradiquer ».

« Je suis conscient de cela », déclara Directrix. Sa certitude fit sursauter Haley. La Convergence les avait-elle espionnée d’une manière ou d’une autre ? Il était déconcertant d’imaginer cette secte radicale inconnue jusqu’alors si familière avec ses vulnérabilités.

« Il m’est venu à l’esprit que peut-être, avec tout ce que vous avez accompli, avec la technologie à votre disparition, vous pourriez peut-être résoudre mon problème ». Elle inclina la tête vers Garner. « De toute évidence, vous avez des médecins et des chirurgiens compétents ».

Directrix répondit : « Le corps biologique est semblable à une machine, bien que très chaotique et très imparfaite. Pour les membres de notre foi qui ne sont pas éveillés, nous savons comme soigner leurs blessures, réparer les os, arrêter les saignements et accélérer la guérison. Nous ne savons rien qui puisse éradiquer les toxines qui menacent votre vie ».

Haley sentit son espoir s’envoler. « Et si l’un des vôtres était atteint comme moi ? Pourriez-vous effectuer une sorte de remplacement partiel ? » Elle bredouilla un peu les mots, incertaine de ce qu’elle demandait exactement. « Comme mon bras, mais en plus extrême ».

« Nous ne croyons pas au remplacement partiel. Ce qui a été fait avec votre bras ne serait pas fait par nous. On est soit vivant, soit machine, pas les deux ». Ces paroles surprirent Haley. Directrix poursuivit, le ton pensif. « J’ai une fille vivante d’à peu près votre âge. Si elle était atteinte de votre maladie, je serais peut-être obligée de lui accorder la transformation. Ce serait l’unique solution : devenir mécanique ».

Haley répondit : « Mais cette voie ne m’est pas accessible. Je ne suis pas l’une des vôtres. Même si vous m’autorisiez à vous rejoindre, je n’aurais pas le temps de faire mes preuves ».

Directrix inclina légèrement la tête. Elle prononça lentement : « Des exceptions peuvent êtres faites ».

Un tremblement traversa Haley, la ramenant à sa pleine vigilance. « Que voulez-vous dire ? »

« Certains circonstances permettent un éveil accéléré. Parmi les nôtres, ceux qui sont gravement blessés au combat sont souvent autorisé à devenir des mécaniques pour préserver leur esprit, même si autrement ils pourraient être considérés comme non prêts.

« Et les étrangers ? »

« Les étrangers sont une autre affaire. Normalement, ce ne serait pas possible. Pas sans nous avoir rejoints et avoir prouvé votre dévouement ».

Haley envisagea de mentir, d’exprimer un engagement ferme envers leur cause. Cependant, elle ne pensait pas pouvoir tromper cette « mère de fer » un instant, et elle ne voulait pas risquer d’être forcée de se retourner contre son peuple. « Je ne me joindrai pas à vous. Je ne briserai pas mes vœux envers le Cygnar ni vous aiderez à faire du mal à mes compatriotes.

Directrix leva un seul doigt métallique et dit : « Nous n’avons pas de visée sur le Cygnar. Pas directement ».

« À Calbeck- »

« Il était nécessaire pour nous d’y ériger une structure, pour une courte période. Ses habitants n’auraient pas coopéré et nous ne pouvions pas nous permettre d’interférences, alors il y a eu une bataille. C’est malheureux, mais la portée a été limitée ».

« Parce que vous avez été vaincus », répondit Haley, ressentant une certaine indignation au nom de Nemo. « Vous avez été chassé de la ville ».

Directrix ne sembla pas s’en émouvoir. « Nous avons atteint notre objectif à Calbeck. Nous nous sommes battus aussi longtemps que nécessaire, puis nous nous sommes retirés. Nous avons des objectifs précis, et la conquête n’en fait pas partie. Si nous sommes en désaccord avec votre gouvernement, il s’agit de trouver un moyen rapide d’éliminer les obstacles. La violence est un outil parmi d’autres. Ce n’est pas toujours le meilleur outil ».

Haley devint plus méfiante. « je le pensais quand j’ai dit que je vous rejoindrais pas. Je n’adore pas votre déesse et je ne me convertirai pas ».

La prêtresse mécanique écarta les deux bras dans un geste de conciliation. « Écoutez-moi attentivement. Ordinairement, nous n’envisagerions jamais d’apporter la forme divine à une étrangère. Vous n’êtes pas ordinaire. Nous vous connaissons, Victoria Haley. Vous êtes également une savante nesciente, bien que d’un genre différent. Votre potentiel est illimité. Cela nous est précieux. Grande valeur ».

« Qu’est-ce que vous voulez dire, ‘savante nesciente’ ? Vous avez utilisé ce terme à propos du Général Nemo », déclara Haley.

« Les savants nescients sont ceux dont l’esprit est touché par notre déesse sans le savoir. Ils façonnent une nouvelle réalité grâce au savoir et à une compréhension intuitive des lois sous-jacentes qui régissent toutes les choses. Ils sont extrêmement rares. Les esprits inférieurs affluent vers eux ou s’éparpillent devant eux. Notre foi n’existe que depuis quatre siècles, mais la déesse guide l’humanité depuis bien avant l’écriture. Très peu de tels esprits ont été collectés, préservés ».

Haley déglutit et dit : « Je n’aime pas l’idée d’être collectionnée. Et je vénère Morrow, pas Cyriss ».

« Dans ce cas, cela n’as pas d’importance. Vous n’avez pas besoin de vous convertir. Peu de personnes en dehors de nos fidèles savent que Morrow était lui-même un savant nescient. Son esprit avait été touché par notre déesse, et ses enseignements l’ont bien servi. Ce qu’il a accompli a servi à faire progresser l’avènement de notre foi, notre capacité à trouver et reconnaître la Patronne des Mécanismes ». Haley plissa les yeux. Directrix poursuivit : « Les enseignements de Morrow ont fait plus pour faire avancer la science que tout ce qui a été accompli par quiconque de son époque. Tous les mathématiciens et ingénieurs qui ont suivi l’éveil de Morrow n’ont fait que progresser vers la découverte de notre déesse. Plusieurs des ses ascendants ont accompli des travaux similaires ».

Haley secoua la tête. « Je ne suis pas intéressé par vos croyances ».

Directrix répondit : « Comme vous voulez. Le fait est que votre foi ou votre absence de foi n’est pas un obstacle. Je peux faire en sorte que vous perduriez, transformée. C’est de mon ressort ».

« Que voulez-vous en retour ? » demanda Haley, sentant qu’elle était arrivée au coeur du problème. Elle devait savoir ce que Directrix avait caché, la limite qu’on lui demanderait de franchir.

« Rien », répondit Directrix. « Je ne vous demande rien d’autre que la discretion et l’ouverture d’esprit. Le processus ne peut se dérouler qua dans les salles de nos plus grands temples. Il faudrait que je vous y emmène. Je vous montrerais les merveilles qui s’y trouvent et vous demanderais de ne pas employer ce savoir comme une arme contre nous. Les connaissance que vous y acquériez pourraient vous permettre de m’aider à trouver de meilleurs solutions aux obstacles entre votre nation et notre foi à l’avenir. Vous pourriez servir d’ambassadeur, d’agent de liaison ».

« Il n’y aura pas d’autres obligations ? Aucune exigence ? Vous me laisseriez partir comme cela ? »

« Je le ferais », répondit Directrix. « Bien qu’il me faille dire que votre vie ne serais plus jamais la même. Ils se pourrait que vos anciens amis ne vous accueille plus, alors que votre peau est d’acier ». Haley pensa à la forte aversion de Nemo pour ce processus, ainsi qu’à ce quelle avait elle-même ressenti lorsqu’elle avait remplacé son bras pour la première fois. « Vous pourriez vous retrouver en exil, ou devoir rester notre invité. Cela ne vous serait pas imposé, mais nos salles vous seront ouvertes. Bous souhaiterez probablement rester avec nous, au moins pour un temps, jusqu’à ce que vous maîtrisiez votre nouvelle forme. Mais vous n’y seriez pas contrait. Nous voulons que vous existiez ».

Ces paroles mirent les choses en perspective plus qu’Haley ne se l’était permis. Elle avait pensé à ce que pourrait être l’existence après avoir investi un corps mécanique, mais cela lui avait semblé une possibilité farfelue mais improbable. Était-elle prête à se séparer de l’humanité ? Elle devait admettre que cette pensée ne l’effrayait pas autant qu’elle aurait pu l’être autrefois. Elle ne serait plus vivante, mais elle existerait toujours. Son pouvoir serait restauré. Elle pourrait se battre pour le Cygnar – si ce n’était pas aux côtés de l’armée, peut-être dans l’ombre. Pourrait-elle empêcher des centaines de milliers de morts en servant de liaison avec la Convergence pour sa nation.

C’était tentant, plus que tentant.

Son esprit lui appartiendrait-il ? Directrix avait facilement acquiescé à ses questions, n’avait fait aucun effort pour la convertir. Leur conversation avait pris des tournures surprenantes. Nemo se serait-il laissé convaincre, s’il avait été à sa place ?

« Victoria Haley, approchez-vous. Je voudrais vous montrer quelques choses ». Directrix ouvrit les bras.

Haley s’avança prudemment, constatant que la mère de fer était plus grande qu’elle ne l’avait imaginé. Elle dégageait une fragance d’huile neuve, et une odeur d’air après la tempête. Elle était parfaitement consciente que sa vie était entre les mains de cette créature. Une seule de ces extensions de lame sur son dos pouvait la tuer. Mais c’était le cas depuis l’arrivée de la warcaster. Qu’elle soit à trois mètres ou à cent verges, Haley était à la merci de la mère de fer.

« Touchez mon vaisseau », prononça la prêtresse, «  et projetez vos sens en moi, comme vous le feriez avec l’un de vos warjacks ».

Maintenant, trouvez ma chambre à essence, ici ». Haley ouvrit les yeux pour voir Directrix toucher sa poitrine avec l’une de ses mains métalliques, au-dessus de l’emplacement où se trouverait un coeur chez un être vivant. Un anneau circulaire lumineux était situé sur sa forme extérieure, et Haley vit que c’était le sommet de quelque chose de plus grand, un cylindre s’étendant jusqu’au centre de son torse. C’était la source de la puissance de la mère de fer, le coeur de son esprit. Haley ne pouvait pas s’y interfacer comme avec un cortex – elle était tenue à distance – mais elle pouvait ressentir les complexes schémas de pensée et d’énergie. Directrix reprit la parole : « Il n’y a aucune influence extérieur qui m’affecte. Je ne suis pas contrôlée. Je suis moi-même, entière. Il en serait de même pour vous ».

Il était presque impossible de le confirmer, mais Haley ne ressentait aucune influence extérieure sur le coeur du vaisseau mécanique. Tous les flux d’énergie qui traversaient son corps éteint régulés à l’intérieur de ce cylindre de lumière flamboyante. Haley était suffisamment cynique et méfiante pour savoir que cela ne prouvait rien. Que Directrix soit libre et sans entrave ne garantissait pas qu’elle jouirait d’elle-même de la même liberté. Pourtant, elle voulait désespérément croire que Directrix était franche.

Elle retira sa main et, après une longue pause, dit : « Très bien. Je crois que c’est la voie que je dois suivre ».

Directrix inclina la tête et baissa les bras le long du corps. « Je suis ravie. Vous devriez m’accompagner à mon temple. Nous pourrons commencer la procédure immédiatement ».

Haley regarda Garner, attaché sur la civière et toujours inconscient. Son visage était si pâle que sa tache de naissance ressortait telle une tache sombre sur in tissu blanc. « Non », dit-elle. « Je dois veiller à ce que mon chef revienne sain et sauf en ville. Et il y a d’autres choses dont je dois m’occuper. Comme vous l’avez dit, ce ne sera peut-être pas facile de revenir en arrière une fois que j’aurai changé ».

Directrix fit une pause avant de prendre la parole, puis dit : « Je crois fermement que vous devriez venir avec nous maintenant. Nous prenons un risque chaque fois que nous nous déplaçons en surface à proximité des villes. Mes subordonnés veilleront à ce que votre ami soit ramené sain et sauf. Je peux envoyer des optifex vivants déguisés en cygnaréens pour s’occuper de cette tâche. Venez avec moi ». Son ton était insistant.

Haley resta ferme, secouant la tête. « Vous avez dit que je serais libre, qu’il n’y avait pas d’obligations. Si c’est vrai, vous devez me permettre de faire mon devoir. Cet homme est sous ma responsabilité ».

Il eut une pause beaucoup plus longue. Haley se demanda si elle pourrait être emmenée de force, bien que le cours de leur conversation l’ait amenée à croire que Directrix jugeait important qu’elle prenne la décision volontairement. Elle se demandait si le processus risquait d’échouer s’il était infligé à une personne ne le désirant pas. Dans le cas d’un transfert d’âme, cela semblait possible.

« Très bien » finit par répondre Directrix. « Je comprends vos raisons. Le temps presse. N’oubliez pas votre maladie. Elle se tourna sur le côté, et l’une des sphères qui l’accompagnaient s’approcha. Elle tendit la main, détacha quelque chose de petit, puis se retourna vers Haley et tendit la main. Dans sa paume métallique se trouvait un disque argenté parfaitement circulaire avec un bord fileté et ce qui ressemblait à un motif astronomique sur sa surface. « Lorsque vous aurez vu votre subordonné et que vous serez prête, revenez seule à cet endroit et apportez ceci. Mes subordonnés détecteront sa présence et vous escorteront pour le reste du voyage ».

Haley accepta le disque, le serrant dans sa main vivante de façon à ce qu’il soit pressé contre sa paume. « Merci », dit-elle. Elle revint près de Garner et prit l’un des extrémités du brancard dans ses mains.

Directrix fit un mouvement gracieux ressemblant à un demi-salut. « Jusqu’à ce que nous nous rencontrions à nouveau. Portez-vous bien et sachez qu’une place vous attends dans nos salles ». Sur ce, elle se retourna et s’éloigna, ses warjacks flottants à ses côtés. Haley tendit  son esprit vers eux, mais une fois de plus, elle ne sentit aucun cortexes. Tout ce qu’elle put ressentir, ce fut Directrix elle-même, liée à eux par des fils de pensée.

Haley jeta un regard attristé sur l’épave de Marque, la Sentinelle. Elle eut un pincement au coeur en pensant au travail que Garner avait effectué sur la machine en ruine. Au moins, il était encore en vie. C’était ce qui comptait. Elle se retourna et débuta le laborieux processus consistant à pousser son chef d’équipe inconscient sur la pente jusqu’à chariot, essayant de ne pas s’évanouir à cause de l’effort.

* * *

Le bruit sourd de la porte se refermant la réveilla en sursaut, désorientée et confuse. Il ne lui fallut qu’un instant pour se rappeler où elle se trouvait. Elle était assise sur un étroit canapé à l’intérieur du salon exigu mais chaleureux d’un appartement au sein de l’Académie de Stratégie Militaire de Port Bourne, qui faisait partie d’un dortoir réservé aux professeurs et aux invités spéciaux de l’académie militaire. L’homme qu’elle était venue chercher, Sebastian Nemo, fermant la porte devant elle et se retourna pour la voir pour la première fois. Ses yeux s’écarquillèrent, puis son expression passa rapidement de la perplexité à la colère, ses sourcils broussailleux se rétrécissant. Elle put presque entendre le grondement du tonnerre.

Haley n’avait pas eu l’intention de s’endormir dans sa chambre, mais les événements de la nuit l’avaient poussée à ses limites. Elle avait réussi à ramener Garner en ville et à être assistée par un chirurgien de l’armée quelques heures avant l’aube. Cela l’avait forcée à convaincre ceux qu’elle avait enrôlé pour l’aider qu’elle avait été impliquée dans une mission prioritaire, une mission nécessitant le secret. Elle savait que cela ne tiendrait pas longtemps, mais elle n’avait pas besoin de beaucoup de temps.

Pénétrer dans l’Académie de Stratégie Militaire sans être confrontée à ses interlocuteurs avait été plus facile qu’elle ne le pensait. Cela lui avait fait réaliser à quel point l’endroit pouvait facilement être compromis par quelqu’un malintentionné. Elle s’était rendue directement dans les quartiers préférés de Nemo, ceux se trouvant juste en face d’un laboratoire et d’un atelier privés qu’il entretenait dans le bâtiment depuis des décennies. Elle avait eu l’impression qu’il était bien plus susceptible de rester ici que dans sa résidence officielle près de la garnison de l’armée de l’autre côté du quartier militaire. À son arrivée, elle l’avait découvert inopinément absent et s’était installée dans son salon parsemé de livres, face à la porte, avec l’intention de veiller jusqu’à ce qu’il revienne. Manifestement, le calme et la tranquillité avaient eu raison d’elle.

Alors même que Nemo ouvrait la bouche pour s’exprimer, elle lui dit : « Vous deviez fermer votre porte à clé ».

Une myriade d’émotions traversa son visage, du soulagement à l’incrédulité, mais la colère dominait toujours. Il bafouilla : « J’étais seulement de l’autre côté du couloir, en train de travailler ».

« Toute la nuit ? » Ses cheveux étaient ébouriffés et il y avait de gros cernes sous ses yeux. « Vous n’avez pas dormi ».

Il s’insurgea. « L’épée de Morrow, Victoria. As-tu une idée de ce que tu as fait subir à tout le monde ?! Dolan est devenu fou, et toute la ville est à ta recherche ! Où étais-tu à Urcaen ? »

« Ce n’est pas important », déclara Haley. Dans d’autres circonstances, elle aurait pu se mettre sur la défensive, sentir son indignation monter en réponse à la sienne, mais au lieu de cela, elle se sentait calme. Au contraire, elle trouva son emportement attachant, lui rappelant qu’il y avait des personnes qui se soucient d’elle. Elle était heureuse d’être venue. Il n’aurait pas été juste de partir sans revoir Nemo.

« Bien sûr que non ! » Il fronça les sourcils et fit un pas en avant, puis s’arrêta et ferma les yeux un instant. Elle le vit se retenir de se lancer dans une conférence, et elle se sentit presque déçue. « C’est à propos de Caspia ? » demanda-t-il. « Vous n’êtes pas une prisonnière, major. Si vous ne vouliez pas vous y rendre à ce point, vous auriez du le dire. Le Pair Vigilant Dolan veut juste votre bien. Nous le voulons tous ».

« Je n’irai toujours pas à Caspia », répondit avec fermeté Haley.

« Alors qu’elle est ton plan ? Te cacher quelque part jusqu’à ce que tu meures, seul ? En quoi cela aurait-il aidé quoi que ce soit ? » Il s’arrêta et elle se rendit compte qu’il s’étouffait. Elle ne l’avait jamais vu comme ça.

Elle dit : « Je devais faire autre chose que simplement m’asseoir et attendre qu’une réponse tombe à l’improviste. Quoi qu’il en soit, je suis revenu et je suis ici maintenant ». Elle ressentit une douleur dans sa poitrine.

L’aube pointait et une lumière orangée filtrait à travers l’une des fenêtres, glissant sur le visage d’Haley. Nemo l’observa, puis se pencha et tendit une main vers sa joue. « Tu t’es battue ? »

« C’est une longue histoire », répondit-elle évasivement. Elle n’était pas tout à fait sûre de la façon dont elle voulait gérer cette situation. Elle se ressaisit et dit : « Je suis revenue par que je pensais qu’il était important de dire au revoir ».

« Au revoir ? » La moustache de Nemo tressaillit et il fronça sévèrement les sourcils. « Tu ne peux pas abandonner, Victoria. Je sais que les choses semblent mauvaises et que tu as été découragée, mais tu dois continuer à ta battre. Tu est jeune et forte. Nous avons les meilleurs personnes du royaumes sur ce dossier ». Il y avait dans ses yeux une expression de désespoir qui l’émut plus que tout. Puis son regard se porta sur le tapis à ses pieds et son froncement de sourcils s’accentua.

Haley suivit son regard et se figea, le sang refluant de son visage. Sur le tapis, brillant dans la lumière du matin, gisait le morceau de métal en forme de pièce de monnaie que Directrix lui avait remis. Elle réalisa qu’elle l’avait sorti après s’être assise pour l’attendre ; elle l’avait tenu dans sa main alors qu’elle contemplait son avenir en tant qu’être mécanique. Elle avait dû le laisser tomber en s’endormant. Elle se baissa et le ramassa, gardant une expression neutre tout en le rangeant dans une pochette à sa taille.

« C’est quoi ce truc ? » demanda-t-il brusquement.

« Rien d’important », mentit-elle. Elle se sentit ni coupable ni honteuse, juste idiote d’avoir laissé tombé le disque. La certitude d’avoir découvert un moyen de se rétablir, aussi extrême soit-il, lui avait offert une sérénité qu’elle n’avait pas ressentie depuis son empoisonnement. Elle avait dissipé son ancienne anxiété, la laissant désinvolte.

Nemo passa ses doigts dans sa moustache et la considéra. Elle pouvait presque voir les pièces d’un puzzle s’assembler dans son esprit. Elle se prépara à être accusée et interrogée.

« Je voudrais vous montrer quelque chose que lequel j’ai travaillé », dit-il, la surprenant. Il lui fit signe d’approcher en ajoutant : « Vennez. C’est dans mon atelier, ça ne prendra qu’une minute ».

Elle se leva et le suivit tandis qu’il sortait dans le long couloir sombre, puis sortit un petite trousseau de clés et déverrouilla la porte d’en face. Elle sourit en pensant qu’il était plus soucieux de la sécurité de son atelier que de celle de son appartement. C’était tout à fait approprié.

Il ouvrit la porte et la fit entrer, les yeux pétillants. Haley regarda autour de lui, un contraste frappant avec le garage de Garner, maculé de graisse et d’huile. Celui-ci était tout aussi encombré d’outils et d’appareils, mais ils étaient d’un tout autre calibre. Elle y vit des bobines voltaïques, des conduits, des sphères de verre dans lesquelles dansaient des étincelles d’électricité, des glaives-tempête démontés et d’autres appareils perfectionnés. Elle pouvait presque retracer l’histoire de la technologie tempête cygnaréenne en observant les nombreuses étagères et surfaces de travail. Ses yeux se posèrent sur un support dont Nemo s’approchait.

« Est-ce que c’est- » débuta-t-elle en s’approchant.

« Oui ! », répondit-il avec enthousiasme. « Une nouvelle armure de warcaster pour vous. Alimentée galvaniquement cette fois-ci, bien sûr. Plus de charbon, plus de fumée ».

Elle passa sa main sur les surfaces brillante de l’armure et apprécia immédiatement sa qualité de fabrication. Elle était clairement basée sur son ancienne armure en termes d’équilibre entre le poids et la facilité de mouvement, mais cette combinaison employait la technologie tempête de Nemo au lieu d’une turbine arcanique alimentée par le charbon. Des bobines étincelants s’étendaient de l’arrière à la place des cheminées. Jusqu’à présent, seuls Nemo et Stryker avaient adopté cette nouvelle source d’énergie, et Haley savait que la fabrication d’une telle armure posait de considérables défis techniques. Cela représentait un investissement considérable, surtout en termes de temps. « Finch vous a aidé ? » demanda-t-elle. Caitlin Finch, la subordonnée immédiate  la plus compétente du général, était elle-même une prodigieuse innovatrice.

Son sourire en guise de réponse semblait suffisant. « Non, pas du tout. C’est mon œuvre. J’avais l’intention de l’envoyer à Caspia comme surprise après votre arrivée. Pour vous rappeler que je m’attend à vous revoir sur le champ de bataille. Je sais que vous aurez l’occasion de la porter dès que vous serez guéri. Est-ce que je consacrerais autant de temps à quelque chose comme ça s’il y avait le moindre doute ? »

« C’est du beau travail », admit Haley. C’était le cas, et elle se sentit très touchée. Une partie de son esprit ne pouvait s’empêcher de comparer sa relative simplicité avec l’extraordinaire complexité du vaisseau mécanique de Directrix. Elles semblaient deux monde à part, et pourtant chacune d’elles était une sorte de chef-d’oeuvre technique et artistique.

« Vous avez été en contact avec eux », dit Nemo après une longue pause, la faisant sursauter. Son ton avait changé – mesuré, certain. « Les cyrissistes. Était-ce quelqu’un de la Convergence. Qu’est-ce qu’ils sont dit ? Vous ne pouvez pas leur faire confiance, Victoria. Ils se trompent et sont dangereux ». Haley se retourna pour lui faire confiance. La question l’avait prise au dépourvu, comme il l’avait sûrement voulu. Il l’observa attentivement. C’était le disque qu’il avait remarqué, combiné avec tout le reste. Ses yeux étaient encore vif, tout comme son esprit. Elle répondit : « Je ne sais pas de quoi vous parlez ».

Ses yeux se rétrécirent. Il ne la croyait manifestement pas, mais il ne le dit pas directement. « Écoutez-moi bien. Je veux que vous réfléchissiez attentivement à ce que vous ferez dans les jours à venir. Je veux que vous considériez votre humanité et à quel point elle est précieuse. Il peut être facile de l’oublier dans l’état où vous vous trouvez, mais c’est peu-être le meilleur moment pour y penser. À qui vous êtes vraiment, au plus profond de vous-même ».

Il marqua une pause et lui donna l’occasion d’intervenir, mais elle resta silencieuse. Il soupira et continua : « Quand j’étais à Calbeck, j’ai eu l’occasion de réfléchir à ses choses. Vous m’avez déjà demandé si j’avais été tenté lorsqu’ils ont essayé de me recruter. Je n’ai pas répondu franchement. À mon âge, l’idée de rester quelques décennies voire quelques siècles de plus, qui n’en voudrait pas ? Mais cela semble trop beau pour être vrai, ce qui signifie que c’est probablement le cas. Au fil des ans, j’ai appris à faire confiance à mon scepticisme. Je reste convaincu, d’après tout ce que j’ai vu et tout ce que je sais, que transformer les gens en rouages n’est pas différent d’animer les morts, tout comme le Cryx.

« Les gens meurent, Victoria. Parfois avant qu’ils ne le devraient ». Il s’éclaircit la gorge et elle entendit son émotion mise à nu dans sa voix. « Cette maladie, elle pourrait te tuer Je veux que tu la combatte, mais tu pourrais perdre. Je préférerai toujours que tu te battes. La Convergence veut que tu abandonnes. Ce qu’ils offrent, ce n’est pas vivre ».

Ses paroles la marquèrent profondément dans son esprit et son coeur. Sa sérénité était brisée. Elle chassa ses larmes en clignant des yeux et prit une profonde inspiration. « J’apprécie vos conseils. C’est vrai ». Elle reporta son regard sur l’armure. « Et votre foi en moi ».

« Nous devrions vous ramener à l’hôpital ».

« Non », répondit-elle, « Pas encore. Je veux d’abord me reposer, avant d’être interrogé par Dolan ».

Nemo sourit et parut soulagé. Il fit remarquer : « Il est membre de l’Ordre de l’Illumination. Ils sont bien entraînés ».

Haley lui rendit son sourire. « Laissez-moi m’allonger un peu sur le canapé. Justes quelques heures. Ensuite, nous verrons avec lui. Vous devriez aussi vous reposer. Il est encore très tôt ».

Après un regard mesuré, il hocha la tête à contrecoeur. « Très bien. Ensuite, vous retournez à l’hôpital. Nous reparlerons de Caspia plus tard ».

« Bien », répondit-elle. Elle se rendit compte qu’elle avait beaucoup de personne dans son camp, et celui lui faisait du bien. Mais cela rendait aussi les choses confuses et compliquées.

Elle le suivit jusqu’à sa suite, tout en se disant que si elle devait partir, elle devait le faire maintenant. Elle pourrait s’éclipser une fois qu’il se serait endormi. Elle n’irait pas à l’hôpital, ni à Caspia, mais quelque part qui aurait aussi bien pu être un autre monde. Cette pensée ne l’emplissait pas de la même tranquillité qu’elle avait moins d’une heure auparavant.

14
PARTIE TROIS

Le chariot cahotait le long du chantier, lui occasionnant une secousse de douleur à chaque fois qu’il se rebondissait sur l’inégale route. Elle était coincée contre la Sentinelle, inerte et attachée à plat sur la route, occupant la majeure partie du lit du chariot. L’air était lourd et vicié sous la bâche, et elle résistait à l’envie de trouver un moyen de jeter un coup d’oeil à l’extérieur.

Après ce qui parut un interminable voyage, le chariot s’arrêta. Elle entendit des bruits de pas sur le côté et attendit tendue, même si elle savait qu’il s’agissait probablement que Garner. Sa main droit métallique tenait une longue et fine tige d’acier, qu’elle pouvait ostensiblement utiliser soit comme bâton de marche, soit comme arme si nécessaire. C’était loin d’être aussi redoutable qu’Écho, sa lance mékanique, mais elle était contente d’avoir quelque chose. Garner avait improvisé sa création en installant des accumulateurs dans sa tige alimentant en énergie des petits générateurs de force à chaque extrémité, lui permettant de porter des coups avec un impact bien plus important que sa seule force ne l’aurait permis. Elle avait également emprunté un petit pistolet à Garner, qui était rangé dans un étui caché dans son dos, sous sa veste. Elle espérait ne pas avoir à s’en servir.

Garner tira la bâche vers l’arrière et lui adressa un sourire. Il murmura : « Nous sommes pas loin, et j’ai vu un endroit où je peux surveiller tes arrières. Aide-moi à descendre ce truc ». Il tapota le pied métallique de Marque. Bien qu’il fasse nuit, les lunes brillantes permettaient une assez bonne visibilité.

Le chariot est équipé d’une petite grue semblable à celle de son atelier. Le chariot était large et robuste, avec un châssis renforcé, spécialement conçu pour supporter le poids d’un warjack. Une paire de chevaux de traits lourds étaient attelés à l’avant. Garner sauta à l’arrière du chariot, détacha la Sentinelle et, avec l’aide d’Haley, accrocha les chaînes de la grue au châssis. Il enclencha le moteur de la grue pour soulever le warjack et le remettre sur ses pieds. Dès qu’il fut debout, Garner alluma également le moteur à vapeur du warjack et le laissa monter en pression. Haley regarda autour d’elle, mais ne put dire grand-chose de l’endroit où ils se trouvaient, si ce n’est qu’il s’agissait d’un terrain familier au milieu des collines rocheuses entre Port Bourne et Brainmarché.

« Ce n’est pas particulièrement calme », déclara Haley, élevant la vois pour s’exprimer par-dessus le grondement des moteurs.

« Nous n’allons pas être exactement cachés », déclara-t-il. « Ils sauront que nous somme là. Je vais rester avec le ‘jack pour ne pas sembler une immédiate menace, mais je préférerais qu’ils sachent que tu n’est pas seul. Mon ami accompagnera la personne que tu rencontreras pour que nous puissions nous assurer que tout se passe bien ». Il souleva une longue-vue pliable en bronze. « Je vais m’assurer qu’il est bien là. Si quelque chose semble étrange, nous ferons demi-tour ».

Ils commencèrent à gravir une légère pente, une pente qui confirma à Haley à quel point son endurance avait fondue. Elle eut bientôt du mal à respirer et recommença à voir des taches, bien que le bâton de marche l’aidât. Bientôt, ils atteignirent une zone plus plate proche du sommet de la colline. Marque avançait stoïquement derrière, son lourd pas envoyant une pluie de terre à chacun de ses pas. Haley se sentait rassurée d’avoir la machine là, et elle regardait périodiquement à travers ses yeux. Alors que la nuit était relativement claire, les optiques du warjack étaient meilleures que ses propres yeux dans des conditions de faible luminosité.

« Nous allons attendre ici », dit Garner. « Ils seront devant nous ». Il désigna la pente vers une zone plus large où se dressaient deux vieux arbres, chacun penché l’un vers l’autre. Il y avait une variété de roches escarpés dans les environs, et juste après les arbres, il y avait une descente abrupte vers un petit ruisseau.

Fixant les ombres entre les arbres, elle vit deux silhouette se tenant là. Elle les pointa du doigt.  « L’un d’eux est ton ami ? »

Le chef sortit sa longue-vue et jeta un coup d’oeil à travers. « Difficile à dire dans le noir ». Il demeura silencieux pendant plusieurs secondes puis ajouta : « Ouais, c’est lui. Sur la droite. Il s’appelle James. Il a l’air nerveux, mais je suppose qu’il faut s’y attendre ».

« Tu as dit que vous vous étiez engagés ensemble. Est-il toujours dans l’armée ? »

Garner secoua la tête. « C’est un civil maintenant, membre du Syndicat des Ouvriers du Métal et de la Vapeur. Nous embauchons souvent des gars comme lui pour des projets spécifiques, et il fait du bénévolat depuis l’attaque de Port Bourne ».

« Je suis sûre que c’est un gars formidable », déclara-t-elle. « Tu n’as pas besoin de me convaincre. « Attend ici ». Elle ordonna mentalement à Marque de rester en état d’alerte, puis descendit la colline. Il était difficile de bien voir le sol et elle s’appuya plus d’une fois sur le bâton en métal lorsqu’elle faillit trébucher. Elle se sentait très exposée et vulnérable. Avec son esprit, elle chercha à détecter la présence de warjacks ou de warcasters dans les environs ; elle avait toujours été particulièrement sensible à ce genre de choses. Elle ne sentit rien d’autre que Marque.

Elle leva la main gauche dans ce qu’elle espérait être un geste amical. L’homme de droite lui rendit la pareille.

En s’approchant, elle put remarquer que James était un homme du même âge que Garner, bien qu’il soit plus mince et que ses cheveux aient prématurément viré au gris. Il esquissa un demi-sourire qui se voulait probablement rassurant, bien qu’il ne cessait de jeter des coups d’oeil gênés à l’homme à ses côtés.

Cet homme retira le capuchon de sa robe pour révéler une tête rasée. Elle fut frappée par sa jeunesse. Il aurait été parfaitement à sa place aux côtés de recrues récemment formées aux fusiliers. Haley avait demandé quelqu’un versé dans le technologie avancée des cyrissistes, ce qui semblait douteux à son âge. En tirant sa robe sombre vers l’arrière, il découvrit une armure étrangement ornée. Le clair de lune faisait briller l’argent et le bronze chromé, et elle vit le symbole de la Patronne des Mécanismes gravés sur plusieurs surface. Il était difficile de dire s’il était armé. Plusieurs appareils et cylindres métalliques inconnus étaient accrochés à sa taille, à côté d’un casque métallique y pendant. S’il l’avait porté, elle n’aurait pas sur qu’il était humain.

L’inconnu s’exprima en premier. « Major Victoria Haley ? » À son hochement de tête, il sourir d’une manière qu’elle n’appréciât pas. « Excellent. Je suis Optifex Quintus ».

« Merci d’avoir répondu à mon invitation, Optifex. C’est un rang? Êtes-vous prêtre ? Vous êtes plus jeune que ce à quoi je m’attendais ».

Son sourire s’évapora. « Optifex couvre un large éventail de tâches. Vous pouvez me considérer comme un initié, quelqu’un qui doit faire ses preuves avant de pouvoir pleinement s’éveiller. Déesse, sauve-nous de la corruption de notre chair ». Il prononça cette dernière phrase entre ses dents, comme une prière réflexe. Il leva une main pour prévenir la question qu’Haley allait poser. Il s’interposa : « Avez-vous un moyen de priver votre identité ».

Haley ressentit une vague d’agacement. « Tel que ? Je n’ai aucun papier de l’armée, si c’est ce que vous demandez. Qui d’autre serais-je ? »

Quintus se tourna vers James et demanda : « Pouvez-vous confirmer son identité ? Je suppose que vous l’avez déjà vue ». Sa voix était empreinte d’une certaine arrogance.

James s’approcha pour mieux voir Haley. Elle le regarda calmement. Garner avait décrit son ami comme étant profondément religieux, mais sa posture laissait à penser qu’il n’était pas à l’aise avec l’homme se tenant à ses côtés. Peut-être que Quintus ne correspondait pas à l’idéal qu’il avait imaginé pour un jeune prêtre de sa déesse, ou lus probablement que les réunions clandestines au milieu de la nuit le rendait nerveux. James déclara : « Je suis raisonnablement certaine que c’est elle, Optifex. Elle a l’air différence sans son armure, bien sûr. Mais . . . Oui, c’est le Major Haley ».

Quintus sourit et hocha la tête. « Bien. Le moment de prouver mon engagement est arrivé ». Il regarda Haley Haley et prononça : « S’il vous plaît, posez les questions qui vous ont amené ici ».

L’attitude du cyrrisiste perturba Haley, mais elle rassembla ses pensées. « Je comprends vos mékaniques, ou peu importe comme vous les appelez . . . »

« Optifex », interrompit-il doucement avec condescendance. « Ou ingénieurs ». Il s’empara de l’un de ses appareils suspendus à sa taille et en ajusta les paramètres. Haley avait vu des mékaniciens faire quelque chose de similaire avec des clés sur leurs ceintures à outils.

« Bien sur », poursuivit-elle. Il était logique qu’une religion fondée sur les mécanismes et les machines combine les rôles de mékaniciens et de prêtres. « Je comprends que vos ingénieurs ont contourné les problèmes corporels en fabriquant des vaisseaux mécaniques, et que vous pouvez transférer l’esprit d’une personne vivante . . . »

Pendant qu’elle parlait, il semblait ne pas lui prêter attention. Il souleva le cylindre qu’il était en train d’ajuster, l’observant attentivement. Il tourna ensuite une série d’anneaux près de son sommet, chaque rotation produisant une série de cliquetis aigus. Elle se rendit compte qu’il s’attelait à cette tâche de manière délibérée plutôt que pas une sorte d’habitude nerveuse. Alors même que sa voix s’éteignait, l’optifex souleva le cylindre et appuya sur un interrupteur.

Les instincts de Haley la poussa déjà en mouvement, ayant ajusté sa prise sur son bâton avec l’intention de faire tomber la chose de sa main si nécessaire. Elle fut trop lente. Un petit orbe métallique lancé du haut du cylindre, droit dans les airs, comme poussée par un étroit mais intense faisceau de lumière argentée. Il y eut un son semblable à celui d’un gong lorsque des ondulations de lumière blanche jaillirent de l’orbe en vol stationnaire, le rendant momentanément aussi lumineux que le jour.

Plusieurs choses se produisirent en même temps.

La lumière l’aveugla et son élan manqua l’optifex. À travers ses yeux plissés et douloureux, elle vit une tache floue qui semblait être le prêtre se tournant et s’éloignant d’un bond. Il tomba du bord du surplomb, juste après les arbres. Elle n’avait fait qu’un pas dans cette direction lorsque James poussa un cri et, du coin de l’oeil, elle vit quelque chose de sphérique jaillir du sol où ils se trouvaient. Cette orbe mesurait près de soixante centimètre de diamètre, et sa surface miroitante était parsemée de protubérances arrondies, semblables à des boutons. Il avait manifestement été enterré avant la réunion.

Il ne fut pas difficile d’en déduire que l’orbe était hostile. Elle tenta de s’éloigner d’un bond. James lui vint inopinément en aide, s’interposant entre elle et l’engin pour la pousser et la faire chuter. Elle l’interpréta presque à tort comme une attaque et aurait pu le frapper si elle n’avait pas déjà été déséquilibrée. Elle dégringola douloureusement sur les rochers et le sable, faisant subir une nouvelle agression aux bleus couvrant son torse.

Un bruit de sifflement aigu provenant de la sphère métallique fuit suivi d’un bruit sourd assez puissant pour secouer ses os. Elle se glissa derrière l’un des troncs d’arbres au moment où la sphère métallique explosa en shrapnel dans un éclat de lumière. Elle se couvrit la tête tandis que la moitié supérieure de l’arbre était déchiquetée. Des fragments de métal tranchants se heurtèrent au tronc derrière elle et s’enfoncèrent dans le sol à quelques centimètres de ses pieds. James n’était plus là. Elle vit quelques morceaux sanglants de ce qui devait être les restes macabres de son corps éparpillés à proximité.

Elle dégaina le pistolet dans son dos, de sa main droite et transféra le bâton dans sa main gauche. Avant de risquer d’abandonner le peu d’abri qu’elle avait, elle toucha mentalement Marque et regarda à travers ses yeux. Le cortex de qualité militaire du warjack l’avait poussé à l’action, et il se précipitait déjà en bas de la colline, la mitrailleuse en action. De nombreuses autres sphère métalliques flottantes de différentes configurations étaient apparues autour de la zone. La Sentinelle arrosa les plus proches.

L’une d’entre elles, avec ce qui semblait être une sorte de mékanisme de mise à feu de projectiles suspendu en dessous se tourna et lança un projectile métallique sur le Chef Garner, qui avançait juste derrière le warjack, sa lourde clé à molette à la main. Marque se déplaça sur la gauche et étendit son bouclier, interceptant le projectile destiné au mékano. Le projectile fut dévié par l’acier incurvé avec un claquement.

Haley l’exhorta à concentrer le feu sur toutes les sphères ciblant Garner. Une rafales de balles provenant de ses canons réduisit en miettes deux de ces sphères à projectiles, mais d’autres flottaient dans sa direction. Haley ne repéra une autre sphère couvertes de mines jusqu’à ce quelle se soit suffisamment rapprochée pour exploser contre le flanc droit de Marque. Heureusement, Garner était en sécurité de l’autre côté et ne fut touché pas aucun des éclats d’obus, mais l’explosion déchira le blindage sur le torse de la Sentinelle, laissant certaines de ses rouages exposés. Haley serra les dents et dirigea mentalement son feu contre les autres sphères les plus proches. L’une d’entre elles parvint à lancer un projectile à travers le bouclier de Brand pour s’enfoncer profondément dans le cuisse de Garner. Il poussa un cri étranglé et tomba en se
tenant la jambe.

Haley ignora ses douleurs et ses maux et, sous l’effet d’une poussée d’adrénaline, se remit debout. Elle décocha un tir de pistolet pour envoyer une balle les entrailles d’une des sphères se rapprochant de Garner, mais à travers les yeux se tournant vers elle. Elle projeta un projectile qu’elle évita de justesse en faisant un pas de côté.

N’ayant pas le temps de recharger le pistolet, elle le laissa tomber pour s’emparer de son bâton à deux mains. Elle fit tournoyer le bâton de métal au-dessus de sa tête pour percuter le fin blindage de la sphère, l’envoyant dévaler la colline en tintant et en pulvérisant des pièces métalliques. L’impact lui envoya une décharge de pure agonie dans les bras, la faisant haleter. À travers un brouillard de douleur, elle se souvint des paroles de Dolan selon lesquelles elle n’était pas en état de se battre, avant même que trois hommes ne lui donnent des coups de pied dans les côtes.

Elle retourna en boitillant vers la Sentinelle alors même qu’une sphère différente lui lançait un globe de verre rempli d’une sorte de liquide. Il se brisa juste à sa gauche, et projeta un nuage de produits chimiques incandescents sur ses jambes.

Elle eut un sursaut de peur en pensant à la bile corrosive cryx, mais il n’y avait pas de brûlure. Là où le liquide avait touché, ses jambes brillaient d’une luminescence jaune particulière. Plusieurs sphères tirant des projectiles se tournèrent immédiatement pour la suivre, apparemment attirées par la lumière. Poussant un cri, Haley balança son bâton vers la sphère l’ayant marqué et ressentit de la satisfaction lorsque porta, ses générateurs de force envoyant l’ennemi dans les airs se briser sur les rochers. Une fois de plus, une secousse de douleur lui parcourut les bras et elle serra les dents, se forçant à conserver sa prise sur l’arme.

Avec désespoir, Haley aperçut près d’une douzaine d’entités métalliques franchissant la colline à grand pas. Elles ressemblaient à des warjacks, mais elles étaient plus petites, de la taille d’un homme, des créatures mécaniques bipèdes avec des symboles de Cyriss brillants sur leur poitrine. Chacune d’entre elles avait un seul œil brillant au centre de sa tête conique. Sur le dos de la main gauche de chaque personnage se trouvait un ensemble de menaçants canons représentant certainement une sorte d’arme à projectiles. Elle s’élança désespérément juste à temps pour se retrouver derrière Marque alors que plusieurs des sphères tiraient des flèches, frappant le warjack au lieu d’elle. Bien que les projectiles soient petits, ils étaient tirés avec une grande force et réussirent à pénétrer l’armure du warjack. Marque riposta et abattit plusieurs autres engins flottants.

Son canon à main lui manquait. La seule arme dont elle disposait pour faire face aux ennemis à distance était Marque. Elle envoya le warjack léger dans leur direction, tirant au fur et à mesure qu’il se déplaçait. Les canons de sa mitrailleuse étaient brûlants et grésillaient de chaleur, ce qui lui fit craindre que le mékanisme de mise à feu ne s’enraye si elle le poussait, si elle n’était pas en premier à court de munitions. Elle donna la priorité à la dernière des sphères flottantes se déplaçant rapidement, comme première cible. Pendant ce temps, elle se pencha pour examiner Garner. Il était en vie, mais sa jambe saignait abondamment, le projectile en métal étant resté coincé. Elle devait le mettre à l’abri.

« Debout, chef ! » ordonna-t-elle vertement. Elle l’aida à se relever, le laissant s’appuyer sur son épaule alors qu’ils se dirigeaient vers un rocher voisin. Il ne pouvait utiliser que sa bonne jambe, et elle se sentait pathétiquement faible alors que son poids l’écrasait. Elle le plaça contre le rocher, du côté opposé aux hommes de métal approchant, et s’efforça de reprendre son souffle, les poumons en feu.

L’esprit d’Haley avait été divisé alors qu’ils se déplaçaient, guidant les tirs de la Sentinelle en courtes rafales, essayant de refroidir les canons incandescents. Si elle avait disposé de sa magie, rien de tout cela ne serait un problème. Elle ressentait une rage impuissante et ne pouvait rien faire d’autre que la canaliser dans son warjack.

Les hommes de métal avançaient sans crainte. Trois furent déchirés successivement par des balles de la mitrailleuse, mais les autres s’approchèrent suffisamment pour tirer avec leurs propres armes, déclenchant une nuée de projectiles tournoyants, chacun ressemblant à une foreuse miniature affamée. Ceux-ci transpercèrent e bouclier de la Sentinelle. L’un deux sectionna les pistons vitaux de son bras gauche et lui fit lâcher son bouclier. Le blindage de son torse était déjà compromise, et plusieurs autres foreuses l’atteignirent de plein fouet. Marque parvient à en abattre deux autres avant que des foreuses ne perforent son cortex et que Haley ne perde sa connexion mentale.

« Allons-y ! Nous ne pouvons pas rester ici ! » Haley ordonna à Garner. Il avait l’air pâle et hébété alors qu’elle l’aidait à se relever. Il cligna des yeux et hocha la tête puis s’appuya sur elle alors qu’ils s’éloignaient aussi vite qu’ils le pouvaient des soldats en métal, qu’elle pouvait entendre gagner du terrain sur eux.

Haley n’avait que son bâton pour les protéger, et elle était à deux doigts de s’évanouir.

Elle leva les yeux, et son coeur se serra en voyant plusieurs autres soldats en métal s’approcher droit devant elle. Ils dévalaient la pente d’une démarche souple et peu naturelle. L’étincelante lumière de leurs yeux uniques la transperça et elle se figea, levant instinctivement son bâton. Celui qui se trouvant à l’avant leva son bras gauche et elle se retrouva à fixer les trous noirs de six canons, sachant que la mort était arrivée. Mieux vaut mourir au combat que dans son lit, pensa-t-elle, mais le fait que Garner mourrait à ses côtés lui laissait un goût amer en bouche. Il lui serra l’épaule, effrayé, alors qu’il s’apprêtait à être déchirés par le feu de l’ennemi.

* * *

15
PARTIE DEUX

Alors qu’elle se tenait derrière une épaisse haie à la périphérie de l’hôpital de la garnison, Victoria Haley savait qu’elle n’avait pas réfléchi. Elle était consciente d’être impulsive et imprudente ; il lui avait semblé nécessaire de faire un geste avant qu’elle ne s’en dissuade. Pourtant, malgré l’air frais, elle ressentit un frisson d’excitation.

Demain, lorsqu’ils découvriraient qu’elle était partie, elle serait coupable d’une absence non autorisée, une faute grave. Non pas que son arrestation soit la préoccupation première de ses supérieurs, étant donné que leur principale préoccupation était de la maintenir en vie. Ils pourraient même conclure que son affliction l’avait rendue déséquilibrée, ce qui l’admettait, était peut-être vrai. Quoi qu’ils fassent de ses motivations, en tant que warcaster, sa vie valait plus que celles des autres. C’était un calcul froid, mais avec lequel elle était assez familière. Elle était un atout militaire spécial et sa vie n’était pas la sienne – elle appartenait à l’armée. Sa maladie avait-elle changé sa valeur perçue ? Ils devaient savoir que ses perspectives étaient sombres. Peu importe ce que les autres pensaient, cependant, elle savait que Nemo enverrait des gens à sa recherche.

Elle se demandait ce qu’elle pouvait bien espérer gagner seule dans ces conditions. Quelque chose au plus profond d’elle-même la poussait à agir, à prendre les choses en main. Elle ne pouvait pas rester sans tien faire alors que son destin reposait sur d’autres, surtout s’ils se raccrochaient à des bouts de ficelles. Dolan avait assez de son sang pour poursuivre son œuvre.

Repoussant le doute, elle se glissa dans les rues sombres de Port Bourne, loin de l’hôpital. Elle ralentit en approchant du périmètre extérieur du quartier militaire, où une sentinelle gardait la route la plus proche. Elle fut heureuse de constater que la porte était ouverte, même si elle était surveillée.

Lorsque la ville avait été récemment assiégée, le quartier militaire s’était refermé sur lui-même. Cela lui avait permis de rester en grande partie intact alors que le reste de la ville était envahi. Depuis que le Cygnar avait repris les rues et repoussé le Cryx dans le Bois d’Épines, le quartier militaire avait rouvert ses portes et accueilli de nombreux réfugiés de la ville, leur offrant un logement temporaire jusqu’à ce qu’ils puissent restaurer leurs propres maisons au milieu des rues dévastées par la guerre. Les soldats surveillaient toujours les allées et venues, attentifs aux potentiels troubles. Les deux postés ici semblaient ennuyés mais pas inattentifs, bien dans cette transe de vigilance familière à tous ceux qui montaient la garde.

Elle resta en retrait, cachée par l’ombre d’un bâtiment en briques adjacent à la route. Elle aurait pu se frayer un chemin devant les gardes en invoquant son rang. Mais elle n’était pas en uniforme, ce qui rendrait la rencontre plus mémorable, et elle voulait donner le moins d’indices possibles à ceux qui chercheraient à la retrouver. Elle attendit, réfléchissant à ce qu’elle savait de la disposition du quartier et de la ville.

« Ne bougez pas ! » dit vivement l’un des gardes. Haley sursauta, mais ils lui tournaient le dos, observant un groupe d’une demi-douzaines d’hommes et de femmes s’approchant depuis l’extérieur du quartier.

C’était un groupe de jeunes soldats, peut-être des cadets de l’Académie Stratégique revenant de permission. Ils s’arrêtèrent et s’efforcèrent de répondre aux questions des vigiles. Ils parlaient trop bas pour qu’elle entende leurs paroles, mais la posture et le rituel lui étaient familiers. C’était juste la distraction dont elle avait besoin. Sans chercher à se dissimuler, elle se dirigea vers la porte d’un pas assuré, choisissant son chemin pour éviter le regard des sentinelles.

L’un des plus jeune soldats de retour l’aperçut. Elle lui adressa un rapide sourire, et il cligna bêtement des yeux avant que le garde lui posant des questions n’exige à nouveau son attention. Haley s’éclipsa avant que quelqu’un d’autre ne regarde ce qu’il fixait. Elle s’inclina son corps de manière à ce que son bras mékanique soit moins visible à son passage. Elle tourna rapidement dans une autre rue latérale et attendit à nouveau dans l’ombre, contrôlant sa respiration et écoutant tout bruit de poursuite. Même ce peu d’excitation lui avait coupé le souffle, et elle dut en faire une pause pour récupérer.

Une petite victoire, mais qu’elle savoura. Elle continua d’emprunter les rues secondaires pour se rapprocher du fleuve. L’installation de maintenance de ‘jack de Lyle Garner était située au nord de la ville, facilitant l’accès aux lignes de ravitaillement desservant le front. Elle pouvait entendre le bruit de l’eau dévalant les chutes servant à détourner les eaux de ruissellement des écluses du fleuve.

Haley était si heureuse d’avoir atteint sa liberté sans se faire remarquer qu’elle ne réalisa pas tout de suite que le quartier qu’elle traversait était particulièrement en mauvais état. Elle ralentit son allure et fit le point, remarquant que plusieurs des bâtiments autour d’elle avaient été entièrement réduits en décombres et n’avaient pas encore été reconstruits. Même lorsque la ville était intacte, il s’agissait d’un quartier pauvre, souvent négligé par la garde municipale tard le soir.

Il semblait que cette zone avait subi des bombardements de la part des khadoréens avant qu’ils ne passent, probablement pendant qu’ils repoussaient les défenseurs cygnaréens se repliant vers le quartier militaire. Il y avait également des signes de l’incursion cryxienne, comme la pierre fondue et les débris de métal bloquant une porte voisine ayant été arrachée de ses gonds. L’entrée était arrosée d’un liquide, et même à cette distance, elle reconnut l’odeur âcre de la bile.

Haley avait entendu de nombreuses histoires sur ce que la ville avait enduré, mais c’était autre chose que de voir la destruction de ses propres yeux. Elle avait manqué les batailles ici alors qu’elle s’était empressée d’aller à Corvis pour avertir Nemo de la tentative d’assassinat. Elle ressentit une pointe de culpabilité à cela, sachant que son absence avait été précisément ce que Deneghra avait prévu, facilitant l’invasion de Cryx sur les talons de Khador. Peut-être aurait-elle pu affaiblir ou ralentir les morts-vivants, permettant à davantage de civils de fuir. Les horreurs qu’ils avaient endurés aux mains des cryxiens ayant déferlés dans les rues sur les talons des khadoréens avaient été atroces – des milliers de personnes systématiquement massacrées et leur cadavres transformés en nécroserfs.

La lumière scintillante derrière les fenêtres au volets de plusieurs des bâtiments à moitiés détruits, suggérait une occupation, même si elle doutait que ce quartier ait été déclaré sûr. Ceux qui vivaient ici devaient donc être des squatteurs, et non des résidents légaux. Elle ne pouvait pas leur en vouloir d’essayer de survivre, en particulier avec la menace de l’hiver.

Alors qu’elle tournait eu coin de la rue, elle fut surprise de se retrouver face à un trio d’hommes rassemblés autour d’un baril de métal ouvert dans lequel ils avaient allumé un feu. Leurs vêtements n’étaient guère plus que des haillons superposés – vestiges de ce qui avaient été meilleurs vêtements, maintenant déchirés et salis. Leurs joues négligées et mal rasées étaient enfoncées sous des yeux maussades scintillant sombrement à la lumière des flammes. Elle s’arrêta brusquement et ses yeux rencontrèrent ceux du plus grand des trois, à sa gauche. Autour de sa tête était nouée une bande de tissu, mais dont les taches de sang étaient devenues noircies et sèches.

Les trois hommes se regardèrent et semblèrent parvenir à une sorte d’accord tacite. Le chef hocha la tête dans sa direction d’une manière que Haley n’aima pas. Ils s’avancèrent vers elle.

« Hé, vous avez de la monnaie madame ? » demanda la plus proche sur la droite, une homme avec la barbe la plus touffue du groupe. Il s’avança en même temps qu’il parlait, tendant sa main gauche. Sa main droite était posée contre sa jambe, tenant ce qui ressemblait  à une fine massue ou à un bâton lisse mais lourd.

Une lueur de ce qui pourrait être du métal dans la main du grand homme bandé à gauche attira son attention, bien qu’il cacha immédiatement ce qu’il tenait derrière sa jambe. Il s’avança également vers elle, tandis que le troisième se tenait un peu à l’écart et se déplaçait sur le côté, autour d’elle, en décrivant un arc de cercle de quelques pas. Elle recula de quelques pas. L’homme au bandage tenta un sourire, même s’il semblait vide « Ne vous inquiétez pas. Donnez-nous de la nourriture et nous vous laisserons tranquille. Aidez-nous ».

« L’autre dit : « J’ai perdu ma maison lors de l’invasion. Vous pouvez me donner un peu d’argent, n’est-ce pas ? »

Malgré leurs assurances, leur posture était prédatrice . « Je n’ai pas d’argent », déclara Haley. Alors qu’ils recommençaient à se rapprocher d’elle, elle lança un avertissement, « Vous ne voulez pas faire ça ».

L’homme au bandage perdit son sourire. Le troisième homme, celui qui boitait légèrement, semblait s’efforcer de se placer derrière elle pour lui couper la retraite. « Ce n’est pas une question de volonté, madame. C’est une question de besoin », revendiqua le premier. « Donnez ce que vous pouvez, et vous ne serez pas blessé ». Elle pouvait sentir l’alcool dans son haleine et vit que ses yeux étaient injectés de sang. Il puait le désespoir. Dans d’autres circonstances, elle aurait pu le plaindre, mais alors qu’ils s’efforçaient de l’entourer, elle ressentit une soudaine pointe de peur.

Jamais au cours de sa vie d’adulte elle n’avait eu peur des gens ordinaires. Le plus souvent, elle avait peur pour eux. Sur le champ de batailles, les occasions de ressentir la peur, voire le désespoir, n’avaient pas manqué. Plus que pour elle-même, elle avait craint pour ceux qui servaient à ces côtés, les inévitables victimes. Sa magie l’avait toujours accompagnée. La capacité de s’emparer des objets, des personnes, avec son esprit et de les déplacer où elle le souhaitait. Déchaîner une explosion d’énergie arcanique par une simple pensée. Créer une bulle de protection ou le temps s’écoulait différemment pour elle que pour ceux qui s’opposaient à elle. Avec son pouvoir à sa disposition, être encerclée n’était pas du tout intimidant. Elle pouvait séparer les ennemis un par un à sa guise, en particulier lorsqu’elle dirigeaient ses warjacks comme des extensions de sa personne. Celui lui avait semblé divin, et elle l’avait pris pour acquis, s’en délectait, sachant que cela faisait partie d’elle, comme ses poumons et son coeur.

Maintenant, c’était parti – ou inaccessible, du moins. Elle pouvait sentir sa magie juste au-delà de sa portée. Si elle l’a joignait maintenant, le poison arcanique persistant dans son corps pourrait la tuer. Étendant ses sens, elle sentir la lueur des cortexes de warjack au loin, mais aucun n’était assez proche.

Mais elle était plus qu’une warcaster, il y avait sa formation de soldat, d’officier. Elle redressa les épaules et projeta sa confiance, fixant le chef apparent. « Reculez », ordonna-t-elle. « Je suis officier dans l’armée. Vous ne voulez pas vous attirer de graves ennuis ».

Elle vit immédiatement qu’elle avait fait une erreur. Peut-être que d’autres personnes, à un autre endroit et à un autre moment, auraient été intimidées, mais elles ne l’étaient pas. L’expression de l’homme bandé passa de vide et affamée à furieuse : ses yeux et ses narines s’écarquillèrent, et sa bouche se crispa. La posture des deux autres trahissait une colère commune similaire.

« C’est censé nous impressionner ? » demanda l’homme à la tête bandée, en haussant le ton. « C’est de votre faute si c’est arrivé ! C’est de votre faute si ma femme est morte, si ma maison a été détruite ! L’armée n’a pas réussi à les arrêter et s’est cachée derrière ses murs. Malédiction sur l’armée ! » Il lui cracha dessus et s’élança, tendant sa main libre. Elle pouvait voir un petite couteau dans l’autre. Son ami se rapprochait également.

Haley aurait dû les éviter et s’enfuir, mais elle vit le couteau et ses réflexes entrèrent en action. Jusqu’à ce moment, son bras mékanique était caché sous sa veste, qu’elle avait drapée sur le côté. Sans réfléchir, elle attrapa le poignet du couteau de l’homme avec sa main mékanique. Elle n’avait pas autant de force qu’elle en aurait avec sa turbine arcanique, mais c’était suffisant pour contrôler ses mouvement. Elle serra, espérant le forcer à lâcher le couteau. Cela fonctionna, peut-être trop bien.

Dès que l’acier froid de sa prothèse le saisit, il poussa un cri étranglé, ses yeux s’agrandissant de panique. Elle serra trop fort, et quand il recula, elle sentit et entendit quelque chose céder dans son poignet. Le couteau tomba de ses doigts, mais ses yeux devinrent fous, à la fois terrifiés et furieux. Il se balança maladroitement sa main libre, essayant de la frapper du revers de la main.

Haley esquiva hors de sa portée, mais se retrouva trop près de l’homme au gourdin, qui la frappa en serrant les dents. Elle dévia le coup avec son bras vivant, ne pensant pas qu’elle portait pas d’armure à cet endroit. L’impact provoqua une poussée de douleur lancinante qui lui traversa le coude. Elle riposta avec un coup de poing de représailles, mais la douleur et sa faiblesse la privèrent de sa force. En pleine santé, elle l’aurait aplati, mais au lieu de cela, elle se contenta d’ébranler légèrement sa tête. Le troisième homme, maintenant proche d’elle, lui porta un coup de pied à l’arrière du genou.

Elle se tordit et chuta, atterrissant durement sur les pavés. Elle donna un coup de pied et ressenti un choc accompagné d’un grognement de douleur. Puis le bâton retomba, s’enfonçant dans ses côtes. Une explosion de douleur la traversa, envoyant des points lumineux dans ses yeux et l’empêchant de penser. Elle se mit en boule et se couvrit la tête avec son bras mékanique tandis qu’ils donnaient des coups de pied encore et encore, évacuant leur rage. Haley s’était habituée à la douleur, mais elle la submergeait toujours. Elle paniqua alors qu’elle peinait à respirer.

Après ce qui sembla être un long moment, les coups de pieds s’arrêtèrent, puis des mains se posèrent sur sa taille, tâtonnant autour de sa ceinture. Elle se tordit et donna un nouveau coup de pied, couvrant toujours sa tête avec ses bras. Les mains se retirèrent. Elle leva les yeux et vit l’homme couvert de bandage se faire tirer en arrière par les autres. Sa main blessée pendait à son côté. « Elle n’a rien »dit-il, la voix tremblante. Il respirait difficilement, les yeux écarquillés.

Les oreilles d’Haley bourdonnaient, mais elle aspira en une irrégulière bouffée d’oxygène dans ses poumons.

« Allons-y », dit le premier d’une voix suppliante. « Nous allons avoir des ennuis ».

Une autre demanda : « Elle est morte ? Ça risque d’être grave ? »

La première à nouveau : « Non, elle est vivante. Il faut qu’on sorte d’ici ! » Ce n’étaient pas de véritables criminels, juste des hommes désespérés et brisés.

Le temps qu’Haley parvienne à respirer à un rythme plus normal, ils étaient partis. Les taches s’estompèrent lentement, mais chaque respiration produisait une nouvelle douleur dans ses côtes. Elle se surpris à glousser, le son légèrement étourdi. Elle reprit le contrôle d’elle-même et s’assit, puis se força à se remettre sur ses pieds vacillant. Le monde tourna.

C’était à cela qu’elle était réduite. Trois hommes désespérés et affamés ayant été chassés de chez eux l’avaient vaincue. Elle avait repoussé une interminable marée de khadoréens à Nordgarde – combattu le Seigneur Liche Asphyxious et Deneghra au Temple de Garrodh – et s’était faufilée à Morteseaux pour affronter le reine des pirates satyxis. Elle connaissait désormais sa véritable valeur : elle n’était rien sans son pouvoir. Elle regarda sa main mékanique. Elle avait méprisé cette partie d’elle-même, mais maintenant, c’était tout ce sur quoi elle pouvait compter.

En grimaçant, elle boita vers le bruit de l’eau tombant, vers les écluses. Elle sentait quelque chose au loin, de petites lueurs telles des étoiles scintillant au fond de son esprit. Les cortexes des steamjacks et des warjacks. Heureusement, cela n’avait pas provoqué l’apparition du poison, et elle pouvait sentir où ils se trouvaient. Trouver la plus grande concentration d’entre eux la guiderait vers sa destination.

* * *

Elle devait faire peine à voir lorsque le Chef Lyle Garner ouvrit la porte latérale de son atelier, et la trouva là, appuyée contre l’encadrement, battue, sale et à bout de souffle. C’était un homme corpulent au visage large et amical, dont la majeure partie de sa joue gauche tachée par une grande tache de vin. Elle ne fut pas surprise de constater qu’il avait travaillé. Sa salopette était tachée de graisse et il s’essuyait les mains avec un chiffon en ouvrant la porte.7
« Major Haley ! Tu n’es pas censé être à l’hôpital ? » Ses yeux s’écarquillèrent lorsqu’il constata son état. « Est-ce que tu vas bien. Qu’est ce qui s’est passé ? » Il regarda par dessus son épaule, comme s’il s’attendait à voir des poursuivants derrière elle.

« Ça a l’air pire que ça ne l’est », répondit-elle, en entrant et en le dépassant. « Mais j’ai besoin de m’asseoir ».

L’intérieur de cette partie de l’atelier avait été transformé d’un bureau en habitation. Il contenait un chaos légèrement ordonné qui était d’une certaine manière réconfortant et familier pour Haley, rappelant des bâtiments similaires, souvent érigés à la hâte dans des garnisons ou des tentes attachées aux forces armées s’installant n’importe où pour une période de temps donnée. Elle pouvait voir où il dormait, un lit avec des couvertures froissées à côté d’une petite cuisinière à bois. Il y avait aussi une simple table qu’il utilisait probablement pour prendre ses repas et son café du matin. De l’autre côté de la pièce, un solide bureau était jonché de pièces de machines, d’engrenages et d’un assortiment d’outils éparpillés.

Par une porte intérieure ouverte, elle vit l’obscurité d’une autre pièce, beaucoup plus grande, le garage principal de l’atelier. La faible lueur des appareils mékaniques, provenant des condensateurs alchimiques et des accumulateurs arcanodynamiques. La lueur révélait de grands dispositifs squelettiques, des étaux et des cadres pour contenir des pièces de machine plus grande afin qu’elles puissent être examinées ou usinées sous tous les angles. Elle savait qu’il y aurait des grues attachées aux machines à vapeur pour soulever les pièces trop lourdes pour être portées par une personne. Elle pouvait sentir quelques cortexes là-dedans, et bien d’autres au-delà de ces pièces spécifiques. Cet atelier n’était qu’un petit bâtiment d’un complexe plus vaste où des centaines de mékaniciens militaires travaillaient sur une infinie série de machines cassées et abîmées, essayant de les rendre aptes au combat pour l’armée.

Le chef mékano l’a dirigea vers l’une des nombreuses vieilles chaises et en pris une autre pour lui. Elle ressentit un soulagement immédiat en s’enfonçant dans la chaise défoncée et laissa échapper un profond soupir. Sa tête tournait et une douleur profonde coïncidait avec les battements de son coeur. Même sans les coups qu’elle venait de recevoir, elle avait dépassé les limites de son endurance.

Garner se pencha en avant, visiblement inquiet. « Tu as été attaquée, »

« Une tentative d’agression en venant ici. Ça n’as pas d’importance ».

Il eut l’air confus. « Dois-je monter la garde ? »

« Non ». Elle s’exprima d’une voix austère, même si l’effort provoqua un choc de couleur dans sa tête. « Maintenant, arrête de faire des histoires et écoute ! » Il obéit immédiatement, les yeux écarquillés. « Personne ne doit savoir que je suis ici. C’est extrêmement important. J’ai besoin de ton aide ».

Elle se redressa sur sa chaise et un brasier d’agonie balaya son flanc, la faisant grimacer. Elle passa doucement sa main valide sur ses côtes, sondant l’étendue des bleus. Elle ne pensait pas quelque chose soit cassé, mais le poison l’avait rendue particulièrement vulnérable. Tout ce qu’elle faisait lui faisait mal.

« Bien sûr, major. Tout ce que tu veux ».

Rassuré par la rapidité et la sincérité de sa déclaration, elle déclara : « Tu as toujours été là pour moi, mais je prends un risque ici. J’ai une requête inhabituelle ».

« Je ne sais pas réparée les gens, major, seulement les machines. Peut-être devrions-nous faire venir ton médecin ».

« Dolan est la dernière personne à qui je veux parler. Il a déjà fait tour ce qu’il pouvait pour moi.  Écoute, Chef . . Lyle. Je sais que nous n’avons pas eu le temps de nous parler avant. Mais j’ai beaucoup apprécié ta visite à l’hôpital ». Elle réalisa qu’elle n’était pas très logique et s’arrêta pour rassembler ses pensées. « Écoute, nous avons vu beaucoup de choses depuis que tu m’as rejoint pendant la Guerre en Llael. Tu as fait fonctionner mes machines dans les pires circonstances. Je ne confie Thorn à personne d’autre qu’à toi. Ces machines que tu répares me maintiennent en vie. Je l’ai pris pour acquis, je ne sais si je t’ai jamais remercié pour ça ». Elle se sentit devenir étonnamment émotive, ses yeux larmoyant légèrement. Il lui fallut un effort de volonté pour se contenir. C’était la douleur, le contrecoup de l’adrénaline dépensée. Elle se sentait fatigué et la pièce tournait.

« Tu n’as pas besoin de- »

« Si », l’interrompit-elle. « Si, j’en ai besoin. Il y a des dizaines de personnes autour de moi, tout le temps, qui m’aident à faire mon travail, en tant qu’officier, en tant que warcaster. Ils m’ont été invisibles, ou presque. Ce n’est pas normal. Depuis que mon pouvoir m’a été ôté, je suis devenue plus conscient des choses que j’ai mal faites. Des choses que j’ai négligées. Je n’aurais pas pu faire ce que j’ai fait sans des gens comme toi ».

« Nous ne faisons que notre devoir, major ». Son visage rougit d’un nuance plus proche de sa tache de naissance, et elle put voir que ses paroles l’avaient affecté, suscitant à la fois fierté et embarras. « Mais je ne pense pas que tu sois venu ici pour me remercier ».

Haley déglutit et dit ; « Écoute, Lyle, je suis en train de mourir. Non, c’est vrai. Je n’ai pas voulu y faire face. Tout le monde a essayé de garder espoir, mais cela ne changera rien. Personne à l’hôpital ne peut rien faire pour changer ce qui m’arrive. Ni le Pair Vigilant Dolan, ni les prêtres de Morrow, ni le Général Artificier Nemo. Le temps nous est compté. Je le sens ».

Maintenant, c’est lui qui pleurait. « Qu’est-ce que je peux faire ».

Elle prit une grande inspiration. « J’ai une idée, étrange et improbable. Pour l’instant, c’est le seul véritable espoir que j’ai ». Elle s’arrêta une seconde, puis dit : « J’espérais que tu pourrais me mettre en contact avec une personne vénérant Cyriss ».

Il cligna des yeux à cette question. Elle remarqua un bref éclair de peur et d’appréhension avant que son expression ne devienne prudente. « Je n’ai rien à voir avec ces gens. Pourquoi me demande-tu ça ? »

Sa véhémence la fit sursauter, mais elle comprit rapidement à quel point la question devait lui sembler pertinente depuis les événements de Calbeck. Les rumeurs se répandaient comme une traînée de poudre à Port Bourne au sujet de l’attaque de la ville voisine, dont les disciples de Cyriss étaient responsables. Le Général Nemo était respecté et aimé parmi les équipes d’assistance, et sa vie était en jeu.

Ses souvenirs remontèrent au début de la Guerre Caspia-Sul, lorsque les soldats non-morrowéens commencèrent à dissimuler leurs menofixes. Du jour au lendemain, l’Armée Cygnaréenne était devenue un endroit inhospitalier pour un ménite pratiquant, même si la plupart des cygnaréens qui adoraient le Législateur n’avaient rien de commun avec les fanatiques du Protectorat. Les choses avaient empiré après le le Seigneur Commandeur Stryke ai débuté la traque de traîtres présumés, rassemblant les menites à l’est du Cygnar afin de les interroger. Le Cygnar s’enorgueillissaient de sa tolérance, mais celle-ci s’était évanouie lorsque le royaume avait été menacé.

Elle se pencha en avant et dit : « Je me fiche de qui tu vénères, Lyle. Chaque foi a différentes sortes de croyants. Même au sein de l’Église de Morrow, chacun trouve sa propre voie. Je sais que tu n’as rien à voir avec Calbeck. Je ne serais pas là si tu n’avais pas ma confiance ».

Elle avait toujours été morrowéenne, même si sa relation avec la religion avait été parfois difficile. Après la mort de ses parents, elle avait été recueillie dans une abbaye où les sœurs avaient été effrayées par les premières manifestations de son pouvoir arcanique et avaient été de le faire disparaître. Pendant des années, elle avait nourri du ressentiment à l’égard de l’église. Elle n’avait pas passé beaucoup de temps à passer à de telles choses jusqu’à son hospitalisation.

Le Chef Garner se rassit et sembla se détendre légèrement. Il secoua la tête et dit : « Tous les technophiles et mékanos-vapeur ne sont pas des disciples ».

« Je comprends. Mais je sais que certains mékano la vénèrent, et j’ai cru te voir avec son symbole une fois ».

Son visage rougit à nouveau. « Je m’y suis intéressé brièvement. Je suis allé à une réunion ou deux, mais ce n’était pas pour moi. M’a mis mal à l’aise. Maintenant, je suis content d’avoir de pas avoir accepté ».

Haley s’avachit. « Oh », dit-elle. « Je n’avais pas envisager cette possibilité. Je dois les trouver ».

« Pourquoi ? » Il se rongea l’ongle du pouce.

Elle s’arrêta un instant, ne sachant pas quoi dire étant donné qu’elle n’avait qu’un début d’idée. « Il pourrait y avoir une solution à ma maladie connue des membres de cette secte. Une mince chance, mais c’est tout ce que j’ai. J’ai besoin de savoir si c’est possible. Et ce n’est pas quelque chose que mes supérieurs autoriseraient ».

Il fronça les sourcils et dit : « Je ne suis pas vraiment membre, mais je connais des gens qui le sont ». Il leva les yeux vers elle et s’empressa d’ajouter : « Des gens bien. Il ne feraient jamais rien contre le Cygnar ».

Elle se pencha à nouveau en avant. « Je dois les rencontrer. Où plutôt, je dois organiser une rencontre avec quelqu’un s’y connaissant en corps mécanique ». Les mots semblaient étranges au moment où elle les prononça. Il était clair, à son expression de surprise, qu’il ne s’attendait pas à quelque chose de ce genre. Elle expliqua : « J’ai entendu dire que certains cultes les utilisaient. J’ai besoin de trouver quelqu’un qui comprenne comment cela fonctionne – quelqu’un qui connaisse leur technologie avancée, et pas seulement leurs croyances. Tout ce que je veux, c’est parler. Je ne suis pas une menace pour eux, bien au contraire ».

« Sais-tu ce que tu me demande, major ? » La voix de Garner était rauque. « C’est pas le bon moment pour poser des questions sur Cyriss. Je pourrais perdre mon travail. Ou pire.

Haley regarda sur le côté. Elle n’avait pas pleinement considéré le péril qu’elle lui faisait courir. « Je comprendrai si tu ne veux pas faire ça. Si tu décide de m’aider, je ferai tout ce que je peux pour te protéger d’une éventuel retour de bâton ».

Il se leva et commença à faire les cent pas ; « Cela va prendre du temps, si tant est que je puisse le faire. Tes gens vont te chercher ».

« C’est vrai », admit-elle. « Ils commenceront à me chercher dès demain matin, quand ils se rendront compte que je suis partie ».

« Tu devras rester ici et faire profil bas. Il ne devrait pas être difficile pour moi de m’assurer que personne n’entre ici ; la plupart de ce que je fais ici concerne mes propres projets. Je travaille de l’autre côté de la rue, à la fonderie centrale . . . Je ne sais pas,ça pourrait marcher. Je ne sais pas combien de temps il faudra pour prendre les dispositions nécessaires. Il faudra me promettre de ne pas mettre le nez dehors ».

Elle sentit sa vision se troubler sous l’effet des larmes avant de réaliser consciemment que ses paroles impliquaient qu’il était d’accord de l’aider. Elle ressentit une intense bouffée de gratitude lui voler presque la voix. « Tu va le faire ? »

« Bien sûr », répondit-il, comme offensé. « Mais il va falloir faire de la place. Je peux dormir par terre, peut-être sous la table ou dans le garage. En premier, débarbouillons-nous. Je ne suis pas médecin, mais je connais les premiers soins. Je vais chercher ma trousse ».

* * *

Au cours des jours suivant, Haley considéra qu’elle avait échangé un lit d’hôpital contre un autre. Celui-ci était plus sale, puant, sombre et confiné que le précédent. Néanmoins, elle ressentit un regain d’énergie et d’enthousiasme stimulé par une pointe d’espoir. Elle avait le temps de réfléchir – trop de temps en fait. Elle chercha à se distraire, d’abord par de simples exercices, mais même ceux-ci devenaient plus difficiles. Elle se sentait chaque jour plus faible.

La première nuit Garner l’aider à panser et envelopper ses blessures, principalement des éraflures superficielles et de nombreuses ecchymoses. Lorsqu’elle vérifia ses côtes, elle constata que les grandes taches violacées s’étendaient sur une bonne partie de son torse, affichant un éventail de couleurs meurtries. Son armures de warcaster la protégeait généralement de ce genre de mauvais traitements. Malgré des années de guerre et de bataille, Haley n’avait été malmenée à ce point qu’une seule fois : lorsqu’elle s’était battue contre sa sœur et qu’elle avait perdu son bras. C’était un souvenir sur lequel elle ne voulait pas s’attarder.

Garner revint le lendemain soir, l’air prudemment optimiste. Il avait pris contact avec des personnes, qui lui avaient dit qu’elles pouvaient organiser une rencontre avec quelqu’un de plus haut placé. Il éluda ses questions sur les identités. Elle pouvait comprendre qu’il protège ses amis. Ils seraient tous en danger s’ils étaient découverts. Elle se souvenait de la colère couvant chez Nemo lorsqu’il avait décrit son expérience à Calbeck. Cultistes de la mort, il les avaient appelés. Elle devait s’en tenir à l’idée que les cyrissistes que Garner connaissait étaient différents - et suffisamment raisonnables pour parler avec des étrangers.

La nuit suivante, le chef lui fit visiter son garage, lui parlant de ses composants comme s’il présentait ses proches. Avec une discrète fierté, il dévoila l’un de ses projets favoris, un vieux warjack léger Sentinelle abîmé qu’il avait restauré. C’était l’une des machines mises à la ferraille, tellement endommagées qu’elles ne valaient pas la peine d’être réparées. Les innombrables soudures et les morceaux de métal dépareillés montraient clairement qu’il avait travaillé longtemps sur l’engin, reconstruisant pratiquement tout son moteur à vapeur.
Haley ne l’interrogea pas sur la façon dont il avait obtenu cette machine. Les cortex fonctionnels comme celui qu’elle contenait étaient censés être récupérés pour être installés ailleurs, si possible. Mais elle savait que les procédures étaient parfois quelque peu rapides et vagues parmi les mékaniciens. Les officiers mékaniciens fermaient les yeux si un subordonné de confiance se chargeait d’un travail comme celui-ci, y voyant un moyen d’affiner leurs compétences. Si Garner réussissait, le Cygnar obtiendrait une Sentinelle fonctionnelle restaurée, celle qu’ils avaient radiés des registres. Dans le cas contraire, ils pourraient récupérer le cortex plus tard, et Garner serait probablement meilleur dans son travail grâce à tout ce qu’il aurait appris en essayant.

Haley toucha son châssis avec sa main mékanique tout en tendant son esprit pour se connecter au cortex, qui réagit immédiatement. Elle éprouva un sentiment de satisfaction à établir à nouveau cette connexion, à faire coulisser les verrous corticaux et laisser son esprit fusionner avec elle. Elle regarda à travers ses yeux et se vit, choquée de voir à quel point son propre visage était pâle et frêle. Elle passa un certain temps à communier silencieusement avec son esprit artificiel pendant que Garner parlait de conduits réflexes grillés, de fuites hydrauliques et de pistons tordus.

Bien qu’elle ait toujours favorisé le Lancier au combat, elle nourrissait un certain penchant pour la Sentinelle. Mesurant deux mètres quarante de haut et pesant plus de trois tonnes, c’était un ‘jack lourdement blindé et utile. La mitrailleuse remplaçant son bras droit était parfaite pour détruire les nécroserfs cryxiens ou les Gardes des Glaces khadoréen approchants, tandis qu’un épais bouclier à pointes était attaché à son bras gauche. Les Sentinelles étaient conditionnées pour se mettre en danger pour les soldats vivants ; plusieurs de ses officiers durent la vie à l’intervention d’un de ces warjacks. La surface du bouclier de celui-ci était criblée d’innombrables marques d’impacts, de bosses et de fissures.

Quelque chose dans ce bouclier lui fit réaliser que cette Sentinelle lui était très familière. En observant la machine de plus près, elle remarqua un mot inscrit sur son blindage d’épaule gauche confirmant son intuition.« Marque » était grossièrement gravé dans la peinture bleue, comme s’il avait gravé avec un couteau de tranchée il y a longtemps, peut-être des décennies. Elle ignorait si le nom désignait la machine elle-même, un ancien contrôleur ou quelqu’un à qui elle avait sauvé la vie, mais à un moment donné, elle avait certainement contrôlé cette machine. Étant donné le temps que Garner avait passé avec elle, il pouvait s’agir d’un engagement parmi d’autres. Il avait probablement été détruit en guise de sacrifice tactique et oublié, du moins par tout le monde sauf par le Chef d’Équipe Lyle Garner.

« Marque », prononça-t-elle à voix haute. Il était éteint, son moteur immobile, mais ses capteurs auditifs l’entendirent et elle sentit que son cortex la reconnaissait.

Durant sa convalescence, elle regardait Garner travailler sur le ‘jack après la fin de ses quarts de travail. Elle était trop faible pour directement aider. Ils comprirent vite que sa connexion mentale avec le cortex de Marque pouvait l’aider à tester ses connexions avec le reste du châssis. Garner expliqua qu’il n’avait pas été en mesure d’isoler un problème au sein du complexe réseau de conduits réflexes servant de système nerveux.

Ensemble, ils parvinrent à trouver le principal obstacle, un faisceau grillé sous le cortex ne permettant pas à l’énergie de passer. Avec un peu de travail, Garner reconstruisit le conduit avec un fer à souder voltaïque. Après avoir ouvert les évents d’aérations supérieurs et la hotte de l’atelier pour récupérer la fumée, il mit en marche le moteur du warjack. Elle exhorta Marque à avancer, et il fit son premier pas depuis son apparente destruction, ce qui provoqua un cri de joie de la part du mékanicien. Haley partagea son enthousiasme, trouvant qu’il était bon d’être à nouveau utile.

Par-dessus le bruit du moteur de la machine, ils entendirent un coup sec sur la porte latérale de la maison de Garner. Ils se figèrent tous les deux. Garner pointa du doigt un vieux casier vertical presque vide. Une fois qu’Haley réussit à se faufile à l’intérieur, il alla voir qui avait frappé.

Haley ne put rien voir ni entendre de sa position et il fallut quelques minutes avant qu’il ne revienne. « Tu peux sortir maintenant », dit-il, et il se dégagea. Son visage était sinistre.

« Mauvaise nouvelle ?, demanda-t-elle, son esprit se tournant vers l’idée que sa présence avait été découverte. Garner avait déjà affirmé que des gens la cherchaient dans toute la ville, et qu’une importance récompense avait été offerte pour savoir où elle se trouvait.

« Non . . . », dit-il, bien que sa voix soit étouffée. « C’était mon ami avec les cyrissistes locaux. Le rendez-vous est organisé ».

« Bien ! » Haley fit une pause et demanda : « Pourquoi cette tête ? »

« Je ne lui ai pas dit de venir directement ici. Il était censé glisser une note codée sous la porte en cachette, après quoi j’aurais été le chercher. On dirait que ses contacts ont voulu accélérer les choses. Cela me met mal à l’aise ».

Haley y réfléchit, pensant à la récompense offerte. « Comment accéléré ? »

« Ils veulent que cela se produise ce soir, dans un endroit isolé au sud de la ville, à l’écart de la route principale. Je sais comment s’y rendre. Je lui ai dit que je n’étais pas sûr que cela fonctionnerait, mais il m’a répondu que c’était un opportunité unique. Maintenant ou jamais. Quelqu’un est censé nous rencontrer là-bas, quelqu’un versé dans la technologie avancée entretenue par le cercle intérieur, quoi que cela signifie. Il demeura silencieux quelques secondes avant de dire : « Toute cette situation sonne faux. Je ne pense que tu devrais t’y rendre ».

Haley fronça les sourcils et réfléchit à son avertissement. « À quel point fais-tu confiance à cet ami ? »

« Celui qui est venu ce soir ? Complètement. Nous avons grandi ensemble, fait notre apprentissage ensemble, nous nous sommes enrôlés ensemble. Il prendrait une balle pour moi, et je ferais la même chose pour lui. Mais il est profondément impliqué au sein de cette religion. Il pourrait leur faire trop confiance. Je ne sais rien sur les autres personnes qu’il a fait venir ».

Haley pesa le pour et le contre. Il était tout à fait possible qu’ils aient été trompés, et que quelqu’un voulant toucher la récompense attendre de confirmer sa présence ici. Elle sera les lèvres. « Je dois le faire. J’apprécie et comprends ton inquiétude, mais il y aura toujours des risques ». Haley lui jeta un regard ferme. « Donne-moi tous les détails. Je vais devoir trouver le meilleur moyen de m’y rendre sans être vu ».

« j’ai un plan en tête. Cela inclus Marque ici ». Il frappa d’un coup de poing l’épaule en acier de la Sentinelle. « Il me servira de prétexte pour sortir. Nous lui ferons la plein, le préparons et le laisserons tourner au ralenti pendant la réunion ».

Haley secoua la tête. « Je ne peux pas te faire courir ce risque. C’est mon problème ».

Il lança un regard noir et dit : « Comme l’enfer ! As-tu réfléchi à la façon dont tu vas te rendre au lieu de rendez-vous. Ce n’est pas tout près. Pense à ce qui c’est passé en venant ici l’autre soir. Tu voudras avoir quelqu’un avec toi ».

Il n’avait pas tort. « D’accord, alors comment compte-tu nous y emmener ? »

« J’ai accès à un chariot, et avec Marque chargé à l’arrière et une bâche sur lui, il sera plus facile de te cacher. Je serai le conducteur. Il n’y aura pas beaucoup de renforts, mais ma clé à molette, et la mitrailleuse d’une Sentinelle, c’est mieux que rien ».

Haley soupira. Elle n’avait pas de meilleur plan pour franchir les sentinelles du mur extérieur sans être observé. « Bien. Mas tu restes avec le chariot, et ce morceau de métal aussi, pendant que je découvre si ces personnes peuvent m’aider ».


16
PARTIE UNE

Port Bourne, Premières Semaines de 609 AR

Le coeur de Haley s’emballe douloureusement lorsqu’elle se réveille de son cauchemar, une expérience désormais familière. Elle cligna des yeux et regarda autour d’elle, découvrant les murs familiers de la simple chambre d’hôpital qui était devenue son indésirable foyer. Une aide-soignante s’approchait d’elle, lui apportant un verre d’eau fraîche et un carré de tissu propre pour sécher son front. Le jeune femme prononça des paroles apaisantes et calmes, mais Haley les écouta à peine. Le départ de la femme fut un soulagement.

Le réveil paniqué de Haley n’était pas moins déconcertant pour s’être produit de nombreuses fois auparavant. Chaque fois qu’elle était confrontée à ces horribles rêves, elle sentait réelle et fraîche, sans aucune impression de fouler à terrain familier. Après son réveil, elle pouvait dire que les détails étaient subtilement précédents, les morts mourant de manière distincte mais tout aussi horrible. La principale constante était un totale sentiment d’impuissance.

Lors de la réelle bataille du Bois d’Épines, c’était la warcaster morrowéenne Constance Blaize qui était venu au secours de Stryker. Heureusement, aucun d’eux n’était mort, mais Haley n’y était pour rien. Elle s’était contentée d’assister, impuissante à aider. L’instinct du champ de bataille, ancré depuis longtemps, l’avait poussée à utiliser son pouvoir arcanique sans prendre le temps de réfléchi à la façon dont un tel acte se retournerait contre elle. Cela avait provoqué un emballement du poison réactif à la magie persistant dans ses veines, libérant des toxines destructrices inonder ses muscles et ses organes internes et l’avaient presque tuée. Depuis son retour à Port Bourne, son état ne s’était pas améliorer.

Le Pair Vigilant Carrick Dolan entra dans la pièce et s’approcha de Victoria Haley. Elle remarqua vaguement qu’il était de plus en plus négligé et que ses yeux étaient assombris. Elle soupçonna qu’il dormait encore moins qu’elle.

Prenant sa main pour sentir son pouls, il demanda : « Comment nous sentons-nous aujourd’hui ? » Elle ignora la question ; il avait été répété assez souvent pour avoir perdu tout sens. Il poursuivit : « je suis convaincu que les cauchemars ne sont qu’un effet secondaire du poison. Je ne m’attarderais pas dur eux. Il ne veux tien dire ».

Lorsqu’ils s’étaient rencontrés pour la première fois à Corvis, immédiatement après son empoisonnement, il lui avait été présenté comme le plus grand expert de l’Église de Morrow sur les afflictions cryxiennes, un érudit de l’Ordre de l’Illumination. Ses références impressionnantes références lui avaient donné l’espoir, ce qu’elle regrettait de plus en plus à mesure que le temps – et sa malade – s’écoulait. Il n’avait montré aucun signe de progrès dans l’amélioration de son état. Pourtant, ce n’était pas la faute de Carrick si elle était en train de mourir. Les efforts qu’il déployait pour l’aider ne faisaient que souligner la futilité de trouver un remède.

Lorsqu’elle s’était permise d’écouter les paroles empoisonnées de Deneghra, elle avait eu l’impression de se rendre. Même à ce moment-là, elle avait su avec une absolue certitude qu’elle était manipulée. Mais elle ne pouvait pas ignorer l’avertissement de Deneghra - elle ne pouvait pas permettre que le Général Nemo soit assassiné. Sa voie avait été tracée pour elle. Elle avait dansé comme une marionnette sur des ficelles.

D’autres fois, elle rêvait qu’elle se hâtait d’arriver à Corvis, qu’elle remontait le Fleuve de la Langue du Dragon tandis que les nécroserfs sortaient des eaux sombres pour envahir le bateau. Dans ces rêves, elle se réveillait haletante après avoir été entraînée sous l’eau. Parfois, elle atteignait Corvis pour trouver l’assassin avec sa lame empoisonnée debout au-dessus d’un cadavre, les yeux de Nemo plats et sans vie alors que le vent remuait ses cheveux blancs, le sol imbibé de sang répandu.

Même dans les rêves, sa magie ne répondait pas à sa volonté.

Dans une certaine mesure, ces cauchemars avaient perdu de leur impact, du moins après son réveil. Mais son esprit était inventif et trouvait de nouvelles façons de la laisser à bout de souffle et le coeur battant de panique. Carrick l’avait réprimandée pour avoir stressé son corps alors qu’elle devait se reposer, comme si elle avait le moindre contrôle sur les échos extraits de ses souvenirs.

Il emmena la seringue de sang au fond de la pièce, où une série de tubes et de béchers en verre étaient alignés sur une table. Peu de temps après qu’elle ait été atteinte pour la première fois, Dolan avait tenté une transfusion sanguine, avant de constater que la substance envahissante s’était répandue dans tout son corps, et pas seulement dans son sang. Depuis, il avait essayé d’autres méthodes pour isoler la toxine, y compris les tests alchimiques qu’il effectuait maintenant sur le sang fraîchement prélevé. Une batterie familière d’autres tests s’ensuivit. Sa respiration s’avéra superficielle ; essayer de prendre des respirations plus profondes provoqua une douleur fulgurante dans sa poitrine. Lorsqu’elle essaya de serrer sa main aussi fort qu’elle le pouvait, voulant sincèrement le voir se tortiller, il ne montra aucune gêne  et elle resta haletante. Carryck fit des bruits neutres et écrivit des notes sur son registre, mais elle n’eut pas besoin de les lire.

Son état s’aggravait.

Avant de partir, Carrick se tourna vers elle et lui dit : «  Vous devez savoir que nous partons pour Caspia dès que certaines dispositions auront été prises. Je voulais éviter de vous déplacer, mais je pense pas que nous puissions attendre plus longtemps ».

« Caspia ? » demanda-t-elle. « Mais une opération d’envergure se prépare au Bois d’Épines. Je dois être ici, au cas où ils me rappelleraient. Ils auront besoin de tous ceux qu’ils peuvent rassembler ». Elle détestait que sa voix semble plus désespérée que déterminée.

« Major nous en avons déjà parlé. Je comprends votre désir de reprendre du service, mais vous devez admettre que c’est impossible. Vous seriez une distraction et un préjudice pour les personnes vous entourant. Pensez-vous honnêtement que vous êtes prête au combat dans votre état ? »

Haley savait qu’il avait raison, mais cela ne changeait rien à son indignation. « Il y a certainement quelques chose que vous pourriez me donner, une potion ou une pilule, qui donnerait de la force et me garderait alerte si je devais me battre. À quoi servirais-je à Caspia ? »

« Nous avons dépassé ce stade Major. Vous devez vous concentrer sur la préservation de vos forces. Dans la capitale, nous pouvons faire en sorte que les meilleurs esprits de Cygnar oeuvrent à guérir votre maladie ».

« Je pensais que c’était déjà le cas », dit-elle.

Il lui rendit un triste sourire. « Il est clair que nous avons besoin d’un nouvel avis. D’un regard neuf. Sans parler de meilleure installations. C’est notre meilleure chance. J’ai épuisé tout ce que je pensais pouvoir faire ». Il fronça les sourcils et déglutit. Elle soupçonnait qu’il regrettait d’avoir dit cette dernière chose, mais elle appréciait son honnêteté. Elle en avait assez des tentatives d’instiller de faux espoirs. Il s’éclaircit la gorge et dit : « Essayez de ne pas vous forcer en attendant. Reposez-vous autant que vous le pouvez. Il partit en fermant la porte derrière lui ».

Ses paroles lui donnaient seulement l’envie d’en faire plus. Elle sortit de son lit et se força à faire plusieurs pompes et redressements assis, même si cela la fatigua et la rendit étourdie. Bien trop consciente qu’elle était capable d’en faire tellement plus, elle continua jusqu’à ce qu’elle puisse à peine se remettre au lit.

* * *

Elle était reconnaissante que la noirceur l’ait emportée, son esprit trop épuisé pour rêver. La prochaine fois qu’elle ouvrit les yeux, elle ressentit une viscérale poussée de soulagement devant le visage l’observant, les sourcils blancs en désordre. « Général Nemo », dit-elle. Elle se redressa, ce qui provoqua un vertige et une explosion de taches devant ses yeux.

Il tendit la main et la stabilisa, le regard inquiet. « Doucement, Major. Moi aussi, je suis content de vous voir ».

Elle se remit dans une position assis plus naturelle. Le général avait l’air fatigué. Il était manifestement venu la voir dès son retour du terrain, sans prendre le temps de se reposer ou de se rafraîchir. Il s’assit lourdement sur une chaise tirée à côté de son lit, semblant content du répit.

« J’ai entendu dire que vous aviez été appelé pour des troubles à Clabeck », dit-elle en essayant de reprendre ses esprits. Elle se sentait encore groggy par le sommeil. Nemo ne portait pas son armure de warcaster, mais d’innombrables petits indices dans son attitude, son expression et l’était de son uniforme suggéraient qu’il avait récemment participé à une bataille. « C’est résolu ? »

« En quelque sorte », répondit-il sombrement. « Une vilaine affaire avec laquelle je ne vous dérangerai pas ». Il resta silencieux un moment et elle le laissa faire, même si des questions envahissaient son esprit. Il regarda par la fenêtre, perdu dans ses pensées. Finalement, il ajouta : « Nous avons perdu des gens. Y compris un vieil ami ».

« Je suis désolée », déclara Haley. Elle savait très peu de choses sur les officiers les plus proches de lui. Elle ne put s’empêcher de demander : « À  quoi faisiez-vous face ? J’ai entendu quelques rumeurs, mais rien de solides ». Il lui lança un regard mesuré et elle ressentit une vague d’indignation. « Je suis allongé ici depuis des jours, et tout le monde semble déterminé à me garder dans l’ignorance ». Ses yeux s’adoucirent et il gloussa. « Je comprends. La situation à Calbeck était inattendue. Il a trop de chose à dire, mais pour résumer, la ville a été prise d’assaut par une dangereuse branche de cyrissiste ».

« Des cultistes de la mort ». Elle trouva le terme étrange dans ce contexte, venant en particulier de quelqu’un s’étant battu pendant des décennies contre le Cryx. « Les cyrissistes ne sont-ils pas obsédés par les mathématiques, l’ingénierie, l’astronomie ? »

« Oui, mais ceux-là ont d’autres . . . intérêts. Ils veulent devenir des machines, pas seulement les construire. Nous savions depuis un moment que certains d’entre eux avaient réussi à se transformer en mécanique, mais je ne savais pas jusqu’où ils étaient allés. Ils étaient des centaines à Calbeck, mais très peu étaient encore de chair et de sang. Des rangs entiers de ce qui était autrefois des hommes et des femmes désormais logés dans des corps faits d’engrenages et d’acier. Leurs âmes sont arrachées de leurs corps et scellées dans des boîtes de métal et de cristal intégrées aux corps ». Il marqua une pause et secoua la tête, son dégoût étant évident. « Ils sont bien organisés et bien armés, et leur technologie est étonnamment sophistiquée. Maintenant, nous savons qu’ils ont aussi une armée ».

« Morrow ! Je n’en avais aucune idée ».

« Personne ne le savait ». Il avait examiné ses mains tout en parlant, mais il leva les yeux et se redressa sur sa chaise. « Nous les avons repoussés, mais non sans mal. Ce que nous avons vu à Calbeck qu’ils avaient de plus grandes aspirations. Ils veulent changer Caen. Nous les reverrons, j’en suis certain. J’espère que nous avons obtenu un sursis ».

Il était clair qu’ils retenait beaucoup qu’il retenait beaucoup – de nombreuses choses demeuraient inexprimées. Elle ajouta : « Nous n’avons vraiment pas besoin d’une autre menace à l’intérieur du pays ».

Il eut un rire de surprise. « C’est un euphémisme. Nous trouverons un moyen de nous occuper d’eux, j’en suis sûr. Jusqu’à ce qu’ils fassent un autre geste, nous n’avons qu’à attendre qu’ils se révèlent. Il fronça les sourcils et admit après une pause : « Ils ont même essayé de me recruter ».

« Vous avez parlé avec eux ? »

« Oui, l’un d’entre eux, encore en vie, m’a approché. Une fille ». Il sembla se rappeler à qui il parlait et se racla la gorge. « Une jeune femme, je veux dire. Elle s’appelle Aurora. Peut-être plus jeune que vous de quelques années seulement et également warcaster. Mais naïve. Protégée. Elle a été élevée en ne connaissant rien d’autre que cette étrange religion. Elle espérait me convaincre de les rejoindre ».

« Il était clair qu’elle était mal informée », dit Haley, considérant que Nemo avait offert tout sa vie à la défense de Cygnar. « Qu’est-ce qu’elle vous a proposé ? »

Son expression devint plus neutre, mais la lassitude semblait s’accumuler dans ses yeux. « Immoralité ». Au bout d’un moment, il leva la main et fit geste pour se désigner. « Ils ne laissent pas leur semblables devenir vieux. Ils pensaient que je leur donnerais mon âme en échange de l’absence de maux de dos et de perte d’audition. Je leur ai dit que je n’étais pas intéressé par un corps en métal ».

Ils échangèrent un regard. Elle ajouta : « Cela a dû être tentant. Une vie ne semble pas suffisante, n’est-ce pas ? »

« Une vie, c’est beaucoup. Ce qu’ils font est contre nature, impie. Ce n’est pas si différent de devenir mort-vivant. Non, je vais juste garder mon dos douloureux, merci beaucoup ». Il poussa un familier et attachant grognement.

Haley sourit. « Vous avez entendu parler de la promotion de Stryker, je présume ? »

Nemo se renfrogna, même si sa colère était clairement, au moins en partie, feinte. Il dit : « Je jure que ce garçon a essayé de trouver un moyen de me surpasser pendant la moitié de sa carrière militaire. Lord Généra, en effet ».

« Que savez-vous de sa mission ? Il a embarqué la plupart des soldats de la ville et s’est dirigé vers le nord. Je n’ai pas été invité au briefing ».

« Honnêtement, je n’ai pas encore été entièrement informé de la mission de Stryker, même si j’ai entendu certaines choses. Un espion ordique a découvert que des cryxiens essayant de faire passer quelque chose d’important à travers l’Octelande. Stryker est avide de victoire, ce que je peux comprendre. Nous en aurions bien besoin. J’espère juste qu’il ne prendre pas trop de risque pour l’obtenir ».

« Allez-vous le rejoindre ? Demanda-t-elle.

Il secoua la tête. « Je me concentrerai sur la planification  de notre éventuel retour au coeur du Bois d’Épines. Nous ne pouvons pas donner à Cryx une chance de se regrouper. Il y a beaucoup à faire pour se préparer, et c’est à moi et au Général Duggan qu’il incombe de le faire. En attendant, je serai là si vous avez besoin de quoi que ce soit ». Sa voix grossit sur ce dernier point. Cela lui rappela qu’il avait perdu sa femme à cause de la maladie alors qu’il était en mission et que par la suite il s’était éloigné de sa fille. C’était un sujet qu’il n’aimait pas aborder.

Leur conversation s’orienta vers d’autres sujets et elle parvint finalement à lui soutirer des détails sur les combats de calbeck, une histoire qu’il accepta une fois qu’il eut surmonté sa réticence initiale. Puis il remarqua qu’elle faiblissait et insista sur le fait qu’il devait s’occuper de certaines affaires urgentes. Elle ne put s’empêcher de tendre la main pour lui prendre le bras.

« Ils m’envoient à Caspia », dit-elle.

Ils plissa les yeux. « C’est sans doute mieux ainsi », répondit-il après un bref instant.

« Je préférerais rester proche du front. Je peux aider ici. Je peux toujours contrôler les warjacks ». Elle le prononça avec fermeté, avec confiance, mais elle savait que son désespoir était évident. « Je ne serai pas envoyé à Caspia pendant que tous ceux que je connais et que je respecte mettent leur vie en jeu ».

Il retira son bras, le regard sévère. « Vous n’êtes plus en service actif, Major, et pour une bonne raison. Vous l’avez persuadé de risquer votre vie une fois, mais pas une seconde fois. Votre seule tâche est d’obéir à vos médecins et de vous rétablir. Je veillerai à ce que des lettres soient envoyées pour vous tenir au courant de la situation ». Son expression s’adoucit et il lui tapota la main. « Mais jusqu’à ce que vous partiez, je suis là pour vous, vous comprenez ? Envoyez-moi chercher s’il y a quoi que ce soit que je puisse faire ? Compte tenu de son apparence habituellement bourrue, cette tendresse était plus déstabilisante que tout ce que Dolan avait dit.

* * *

Ce soir-là, Haley passa un certain temps à regarder les élégants mais anguleux contours de la prothèse métallique remplaçant son bras droit manquant. Elle ne la portait pas pendant son sommeil, mais la fixation de l’épaulière et des sangles à son mignon faisait désormais partie intégrante de sa routine matinale.

Elle la portait sans son armure de warcaster, qui avait été conçue pour s’y intégrer. Elle possédait ses propres petits condensateurs pour fonctionner seul, mais sans l’énergie de la turbine arcanique de son armure, sa force était considérablement diminuée. D’ordinaire, cela ne la dérangeait pas, car elle pouvait encore fonctionner de la même manière qu’une main vivante. L’utilisation du bras ne stimulait pas le poison dans son système, probablement pour les mêmes raisons qu’elle pouvait toujours contrôler les warjacks. Elle était en sécurité tant qu’elle ne puisait pas dans l’énergie arcanique et n’invoquait pas la magie runique.

Elle se souvenait parfaitement d’avoir essayé de s’habituer à la prothèse alors qu’elle se remettait du traumatisme causé par la terrible blessure infligée par son ancienne jumelle. Une partie de l’angoisse de ces jours-là venait de l’écoeurant sentiment d’avoir tué sa sœur, même s’il ne faisait aucun doute qu’elle avait eu raison de le faire. Elle avait également fait des cauchemars récurrents, revivant l’affrontement au cours duquel son conflit avec Deneghra avait trouvé son inévitable conclusion.

Au début, elle avait considéré son bras artificiel avec dégoût, grimaçant intérieurement lorsque ses innombrables engrenages et servomoteurs émettaient des clics doux et métalliques. Sa chair avait l’habitude de démanger et de gratter à l’endroit où elle s’unissait au mécanisme. Il avait fallu du temps pour l’accepter. En quelques semaines, elle s’acclimata, cependant, et bientôt elle trouva que cela lui servait aussi bien que son bras vivant. Mieux, à certains égards, bien qu’elle soit encore parfois prise au dépourvu lorsqu’elle voit son reflet. Il était facile de l’oublier.

Maintenant, elle se retrouvait à la regarder avec quelque chose qui approchait de la tendresse. Elle préférait l’attacher dès le matin pour ne pas avoir à fixer le moignon de son bras. Celui lui permettait de devenir symétrique, entière. Elle tourna le poignet et ouvrit les doigts métalliques un par un. Les composants bougeait avec son qu’elle trouvait rassurant, presque méditatif. Cela la distrayait de la douleur profonde dans sa poitrine et ses poumons.

Était-ce mal de ressentir quelques chose qui ressemblait à l’espoir sur la base de ce que Nemo avait décrit ? Il était impossible de ne pas se demander si cette technologie pourrait être appliquée pour guérir son état, d’une manière ou d’une autre, même si elle n’était pas poussée à l’extrême. Elle devait en savoir plus, mais comment ? Si elle voulait vraiment poursuivre dans cette voie, il lui faudrait entrer en contact avec un membre de la foi ayant connaissance sa technologie la plus avancée. Et elle avait peu de temps.

Il y avait aussi le fait que des membres armés de cette religion venaient d’entrer en guerre contre le Cygnar, mais elle savait à quel point les fidèles de Cyriss étaient variés. D’après elle, la plupart des cyrissistes étaient des gens ordinaires – des professeurs d’université, des ingénieurs, des astronomes. Elle avait rencontré plusieurs adorateurs de Cyriss au cours de sa carrière militaire, remontant à sa première formation de warcaster. Ils lui avaient fait une impression généralement favorable de personnes intelligentes et réfléchies. Certaines des innovations attribuées à Sebastian Nemo avaient impliqué l’étude de leur technologie. Il était clair qu’ils avaient accompli des choses que d’autres pouvaient à peine imaginer. Le contingent armé que Nemo avait affronté à Calbeck ne devait être qu’une branche particulièrement dangereuse.

Cela semblait une piste à explorer. Rien contre Carrick Dolan, mais l’Ordre de l’Illumination était une organisation surtout connue pour traquer et tuer les infernalistes et les nécromanciens, pas pour ses percées innovantes. L’Église de Morrow ou ses organisations affiliées étaient-elles le meilleur endroit pour trouver une réponse ? Elle se considérait comme une morrowéenne et avait parfois trouvé du réconfort en priant l’un ou l’autre des ascendants de la Trinité Martiale. Mais même selon la doctrine morrowéenne, la prière ne suffisait pas, il fallait poser des questions, agir, chercher des solutions, parfois en empruntant des voies que d’autres craignaient d’emprunter.

La porte s’ouvrit et Carrick Dolan entra, secouant la tête d’un air désapprobateur de la trouver encore éveillée, la lampe toujours allumée. « Vous devriez être endormie à l’heure qu’il est, major ». Il entra, apportant avec lui une petite fiole de verre remplie d’une liquide violet familier. « Cela devrait vous aider. J’ai fait des ajustements qui devraient atténuer les cauchemars ».

Haley accepta la fiole et se sentit agacée lorsqu’il attendit qu’elle la boive, comme sil elle était une enfant. Les jours où la douleur était la plus forte, elle acceptait parfois les médicaments, mais aujourd’hui elle était réticente. Elle ne voulait pas que ses facultés s’émoussent. Pourtant, sous son regard attentif, elle se sentit obligée de pencher la fiole et d’en avaler le contenu, grimaçant à l’amertume qu’elle ressentit sur sa langue.

Il dit : « Oh, je voulais vous dire que nos plans ont été accélérés. Nous prendrons le Dame Ellena au départ de Braimarché demain. Il faudra partir tôt. J’espère être à Caspia dans la soirée ». Il inclina la tête et partit en refermant la porte.

Les mots lui causèrent un choc de peur. L’idée d’être envoyée à Caspia la remplit de panique. Elle avait l’impression de se rendre, de faire un dernier geste futile. Cela montrait à quel point ceux qui la traitaient pataugeaient dans l’obscurité. Elle mourrait si elle allait à la Cité des Murs en ce moment. Elle le savait, avec une froide certitude défiant toute raison.

Avant même qu’elle ne se rende compte qu’elle avait une décision, elle se précipita hors du lit, ignorant les pointes de douleur qui lui montaient aux jambes. Elle récupéra un bol à laver sur une cuvette aussi silencieusement que possible, elle introduisit un doigt dans sa gorge et s’étouffa, puis vomit dans la cuvette aussi silencieusement que possible, en grimaçant contre le goût de la bile. Le liquide violet remonta en même temps que son repas. Elle espérait avoir purgé suffisamment de drogue pour qu’elle ne l’affecte pas.

17
PROLOGUE

Le Bois d’Épines, Fin 608 AR

Le Major Victoria Haley n’eut pas le temps de réfléchir lorsque la terre se mit à trembler pour révéler de nouveaux esclaves asservis sans cervelles et des nécroserfs morts-vivants grimpant à travers les fissures élargies dans le sol. Ils s’en prirent immédiatement aux soldats cygnaréens désorganisés tout autour d’elle. Les mitrailleuses de son Cyclone virèrent à l’orage sous la chaleur des incessants tirs et envoyaient de la vapeur s’élever sous la pluie. Son esprit était relié au cortex de la machine, la poussait, dirigeait ses tirs. Peu importe le nombre de balles tirées, ce n’était qu’une marée sans fin d’ennemis.

Le warjack léger Luciole combattant sur son flanc gauche était déjà bien amoché, mais elle l’envoya intercepter plusieurs nécroserfs se rapprochant d’une de ses escouades de pionner, effectuant un repli tactique de ce côté. L’engin était illuminé par de l’énergie voltaïque bleue, mais sa lumière fut rapidement avalée par la pluie battante et ses pieds s’enfoncèrent profondément dans une épaisse boue. Le sergent pionnier continuait à faire avancer et tirer ses hommes, mais elle peut lire la panique dans les yeux. Son flanc droit était tenu par la warcaster morrowéenne Constance Blaize, ainsi que par ses warjacks et ses Chevaliers Précurseurs désormais vêtus d’armures argentées. Ils résistèrent à l’assaut, mais furent abattus l’un après les autres.

Un énorme fracas secoua le sol alors que deux Krakens déchaînés renversaient l’un des Conquêtes khadoréen plus proche de la forteresse principale cryxienne. Haley s’approcha à grand pas, l’adrénaline lui faisant momentanément oublier son état de faiblesse. Elle avait gardé un warjack Chasseur à proximité, utilisant son canon et ses obus perforants sur des cibles difficiles. Elle l’incita mentalement à tirer sur le Kraken le plus proche. C’est alors qu’elle aperçut Deneghra. Sa jumelle corrompue se tenait en retrait entre les colosses cryxiens, les dirigeant.

Du flanc droit de Haley surgit la forme brillante du Seigneur Commandeur Striker, les bobines sur son dos renforçant son armure de warcaster. Il leva son épée Vif-Argent au-dessus de sa tête et s’élança avec son warjack Vî Arsouye vers le Kraken le plus proche. Son épée brillait de mille feux lorsqu’elle trancha l’un des tentacules griffus et cisailla la jambe blindée la plus proche. Vî Arsouye frappa le Kraken de l’autre côté avec son marteau sismique. Le colosse chancela, puis s’inclina lorsque Stryker bondit pour lui enfoncer son épée dans les entrailles, dans une gerbe d’étincelles et de métal tordu. Le Kraken commença à basculer, et Stryker dut plonger pour s’écarter.  Vî Arsouye s’interposa pour dévier la machine paralysée, dont la masse pressa le warjack dans la boue, le clouant partiellement au sol.

L’un des Krakens déchira le Mur-Tempête paralysé et fut assailli par le Dernier Conquête, tandis qu’un autre se rapprochait de Stryker. Haley sursauta en voyant un tentacule s’élancer, le manquant de peu. Vî Arsouye se débattait toujours, essayant de dégager une jambe pliée sous la masse du Kraken abattu. Sans réfléchir, Haley tendit la main et rassembla son pouvoir, essayant d’atteindre le cortex étranger du Kraken pour stopper son attaque alors que son autre tentacle se cabrait tel un serpent en colère. Une douleur lancinante et une lumière blanche éclatèrent dans sa tête comme si un tison l’avait frappée, et la douleur se propagea dans sa poitrine et ses jambes, faisant battre son coeur de manière erratique. Elle tomba à genoux, luttant pour respirer, sa vision se brouillant.

Le tentacule du Kraken s’abattit sur Stryker, brisant son champ d’énergie, froissant son armure de warcaster et le renversant dans la boue. Les griffes du Kraken s’approchèrent à nouveau de lui. Se compressant la tête de douleur, Haley ne pouvait rien faire. Une griffe s’empara de lui et le souleva dans les airs, et son épée lui échappa des doigts. L’iris d’une trappe le long du côté de la coque centrale s’ouvrit, et en une seconde Stryker avait disparu, entassé à l’intérieur pour être méthodiquement désassemblé par la machine, sa vitalité et son âme extraites pour alimenter ses armes nécromantiques. L’instant d’après, les canons écorcheurs du colosse tirèrent, envoya,t des pointes noircies perforer l’armure de Constance Blaize. Elle chancela et tomba en toussant du sang.

Autour de Haley, il n’y avait rien d’autre que du carnage, et elle voyait de flamboyantes flammes vertes se propager pour consumer les soldats n’ayant pas fui. Elle tenta de se relever, mais ne ut bouger. Toujours haletante de douleur, elle cria tandis que d’atroces crampes tordaient ses jambes et ses bras et forçaient ses mains à se serrer. La tour cryxienne surgie avec une puissance impie, et le corps de Deneghra semblait être un phare, la source du feu de forêt se propageant.

Haley ne s’était jamais sentie aussi désespérée. Lorsqu’elle croisa le regard de sa jumelle, elle fut surprise de voir de la pitié dans l’expression de la sorcière-fantôme. Elle s’entendit crier alors que sa peau commençait à brûler.

18
AVANT-PROPOS

Cette histoire a connu un parcours assez long pour en arriver là, mais le Major Victoria Haley aussi.

Le personnage de Haley m’a toujours fasciné car elle représente le potentiel infini des mortels dans notre environnement. Les Royaumes d’Acier ont leur part de dieux, leurs puissants intermédiaires, d’immenses dragons invulnérables, des seigneurs morts-vivants, d’immortelles carognes et d’autres entités surnaturelles. Certains joueurs de Cygnar ont déploré l’absence d’une warcaster incarnant l’un de ces concepts. Si vous vous voulez mon avis, ce que Cygnar a de plus inspirant chez des personnes comme Victoria Haley – des mortels tenant tête à des terreurs immortelles et parfois même gagnent.

Victoria Haley a traversé de nombreuses épreuves et tribulations : ses parents et sa maison lui ont été arrachés lors d’un événement horrible durant son enfance, elle a survécu seule à seulement treize ans, a découvert que sa sœur jumelle était en fait vivante mais complètement corrompue par Cryx, a tué sa sœur après avoir perdu un bras lors d’un combat.

Bien que son passé soit rempli de tragédies, depuis qu’elle est devenue warcaster, Haley a montré à plusieurs reprises sa capacité à briser les lois de la réalité par sa seule volonté et la force de sa magie. Cela m’a amené à réfléchir à la façon dont elle réagirait si on lui retirait ce pouvoir. Qu’est-ce que cela signifierait pour son sentiment d’identité ? Plus j’y réfléchissais plus je sentais que ce serait plus terrifiant pour elle que tout ce qu’elle avait pu affronter, sur le champ de bataille ou en dehors.

L’émergence de la mystérieuse Convergence de Cyriss pourrait changer bien des choses pour les habitants de l’Immoren occidental. Les adorateurs des machines représentent cependant une tentative unique pour Haley, une tentation qu’elle ne pourrait peut-être pas refuser.

Dans cette histoire, nous Haley dans ses ses heures les plus sombres, dépourvue de magie et aux prises avec une maladie incurable, essayant de comprendre qui elle est au fond d’elle-même et si elle a encore de l’importance. Comment peut-elle au mieux remplir son devoir d’officier, servir sa nation en tant que warcaster, et atteindre son potentiel en tant qu’individu ? Qu’est-ce qui est le plus important pour elle ? Pour la première fois, elle se voit contrainte de choisir entre les idéaux qui lui sont chers. Elle apprend qu’elle peut échapper à sa propre mortalité… mais à quel prix.

Douglas Seacat.

19
BIENVENUE DANS LES ROYAUMES D’ACIER

Le monde dans lequel vous vous apprêtez à pénétrer est celui des Royaumes d’Acier, un endroit où le pouvoir et la présence des dieux sont incontestables, où l’humanité s’affronte elle-même ainsi que toutes sortes de races fantastiques et de bêtes exotiques, et où un mélange de magie et de technologie appelée mékanique façonne l’industrie et la guerre. En dehors des Royaumes d’Acier eux-mêmes – les nations humaines du continent appelé Immoren – le vaste monde inexploré de Caen s’étend jusqu’à des contrées inconnues, stimulant l’imagination et les ambitions d’une nouvelle génération.

Les conflits secouent fréquemment ces nations et, parmi les batailles de la région, l’arme la plus puissante est le warjack, un automate à vapeur doté d’une grande mobilité, d’un épais blindage et d’armes dévastatrices, lorsqu’il est commandé par un warcaster, un puissant soldat-sorcier pouvant nouer un lien mental avec la grande machine afin d’en décupler les capacités. Maîtres des arcanes et des combats martiaux, ces warcasters sont souvent le facteur décisif dans la guerre.

Pour les Royaumes d’Acier, ce qui est passé est un prologue. Aucun événement ne définit plus clairement ces nations que l’âge sombre subi sous le joug des orgoth, une race brutale et sans pitié venue des terres inexplorées de l’autre côté du grand océan occidental connu sous le nom de Meredius. Durant des siècles, ces redoutables envahisseurs ont asservi les habitants de l’Immoren occidental, maintenant une emprise semblable à un étau jusqu’à ce que le peuple se rebelle enfin. Ce fut le début d’un long et sanglant processus de batailles et de défaites. Cette rébellion aurait été vouée à l’échec si un sombre arrangement des dieux n’avait pas conféré le Don de Magie aux immoréens libérant ainsi des pouvoirs insoupçonnés.

Toutes les efficaces armes employées par la Rébellion contre les orgoth sont le fruit de la mise en œuvre de talents arcaniques par de grands esprits. Non seulement la sorcellerie permettait l’évocation du feu, de la glace et de la tempête sur le champ de bataille, mais les érudits combinaient les principes scientifiques pour allier la technologie à l’arcane. Les progrès rapides de l’alchimie ont donné naissance à la poudre explosive et à l’invention d’armes à feu mortelles. Des méthodes ont été mises au point pour fusionner des formules arcaniques avec des plaques de métal, créant ainsi des outils et des armes améliorés : c’est l’invention de la mékanique. Le point culminant de ces efforts fut l’invention des premiers colosses, précurseurs des modernes warjacks. Ces imposantes machines de guerre ont donné aux immoréens une arme que les envahisseurs ne pouvaient pas contrer. Grâce aux colosses, les armées de la Rébellion ont chassé les orgoth de leurs forteresses et les ont renvoyés à la mer.

Les peuples des terres ravagées tracèrent de nouvelles frontières, donnant naissance aux Royaumes d’Acier : Cygnar, Khador, Llael et Ord. Il ne fallut pas longtemps pour que d’anciennes rivalités éclatent entre ces nouvelles nations. La guerre devint un simple fait de la vie. Au cours des quatre derniers siècles, les guerres périodiques ont été entrecoupées de brèves périodes de paix tendues mais prudente, tandis que le technologie progressait constamment. L’alchimie et le mékanique ont à la fois facilité et compliqué la vie des habitants des Royaumes d’Acier, tout en faisant évoluer les armes employées par leurs armées en ces temps de révolution industrielle.

L’inimité la plus ancienne et la plus amère de la région est celle opposant le Cygnar, au sud, et le Khador, au nord. Les khadoréens sont un peuple militant occupant un territoire rude et impitoyable. Les armées de Khador se sont régulièrement battues pour récupérer les terres dont leurs ancêtres s’étaient emparés par la conquête. Les deux plus petits royaumes de Llael et d’Ord ont été forgés à partir de territoires contestés et ont donc souvent servi de chap de bataille entre les deux puissances les plus fortes. Le Cygnar, nation méridionale prospère et peuplée, s’est périodiquement allié à ces nations pour tenter de contrer les aspirations impériales de Khador.
Il y a un peu plus d’un siècle, le Cygnar a connu une guerre civile religieuse ayant abouti à la création du Protectorat de Menoth. Cette nation, la plus récente des Royaumes d’Acier, est une impitoyable théocratie entièrement dévouée à Menoth, l’ancien dieu à l’origine de la création de l’humanité.

À l’époque actuelle, la guerre s’est déclenchée avec une férocité particulière. Cela a débuté avec l’invasion khadoréen de Llael, qui a réussi  à renverser le petit royaumes en 605 AR. La chute de Llael a déclenché une escalade du conflit ayant embrasé la région au cours des trois dernières années. Seul l’Ord est demeuré neutre dans ces guerres, profitant du fait qu’il est devenu un refuge pour les mercenaires. Le Protectorat de Menoth a lancé la Grande Croisade afin de convertir toute l’entièreté de l’humanité au culte de Menoth. Les autres nations étant occupées par la guerre, cette croisade a pu faire de significatifs progrès et s’emparer de territoires dans les nord-est de Llael.

D’autres puissances ont été entraînées dans ce conflit, soit emportées par les événements, soit en profitants pour leurs propres fins. Les Îles Scharde, au ponant de l’Immoren, abritent l’Empire du Cauchemar de Cryx, qui est gouvernée par le dragon Toruk, envoyant d’incessantes vagues de morts-vivants et de leurs maîtres nécromanciens pour renforcer ses armées avec les morts d’autres nations. Au nord-est, la nation elfique insulaire d’Ios abrite une secte radicale appelée la Rétribution de Scyrah, traquant les arcanistes humains, qu’elle considère comme des anathèmes pour ses dieux.

Les régions sauvages à l’intérieur et au-delà des Royaumes d’Acier contiennent diverses factions se battant pour leurs propres objectifs. Depuis le grand nord, un dragon désincarné appelé Everblight dirige une légion de warlocks et de rejetons draconiques dynamiser par la corruption. La fière race tribale connue sous le nom de trollkin s’efforce d’unir son peuple autrefois disparate pour défendre ses terres. Au plus profond des terres sauvages de l’Immoren occidental, un ordre secret de druide ordonne aux bêtes de s’opposer à Everblight et de faire avancer leurs propres plans. Loin à l’est, à travers les Marches Sanglantes, la nation guerrière de l’Empire Skorne se rapproche inexorablement, déterminée à conquérir ses anciens ennemis d’Ios pour mieux les dominer. D’obscures conspirations ont surgis de forteresses dissimulées pour jouer leur propre rôle dans le déroulement des événements. Ceux-ci incluent la Convergence de Cyriss, un énigmatique culte des machines vénérant une lointaine déesse des mathématiques, ainsi que de leurs acharnés ennemis, les cephalyx, une race d’esclavagiste extrêmement intelligents et sadiques transformant chirurgicalement leurs captifs en asservis sans cervelle.

20
À QUEL PRIX

DOUGLAS SEACAT

BIENVENUE DANS LES ROYAUMES D’ACIER

AVANT-PROPOS

PROLOGUE

PARTIE UNE

PARTIE DEUX

PARTIE TROIS

PARTIE QUATRE

PARTIE ∞

21
Bonne lecture  :)

22
INDEX DES ROYAUMES D’ACIER

Ancienne Ichtier : Une antique cité au sein du Protectorat dans le sud profond, considérée comme la source de la civilisation menite de l’Immoren occidental et le Canon de la Vraie Loi originale.

Lac Barbotal : Il s’agit d’un immense lac et d’un fleuve au coeur de Rhul, et de la soure du Fleuve Noir. Les cités rhuliques de Ghord, Ulgar et Brunder se situent sur ses rives.

Groupe de bataille : Un wacaster et les warjacks qu’il contrôle.

Berck : Ville portuaire ordique, plus grande ville d’Ord et port d’attache de la Marine Royale Ordique.

Fleuve Noir : Le plus long fleuve de l’Immoren occidental, qui relie le Rhul, le Llael et le Cygnar. Merywyn, Corvis et Caspia-Sul se reposent sur ce fleuve et forme la frontière orientale de Cygnar, la séparant des Marches Sanglantes.

Cape Noire : Terme appliqué aux énigmatiques mystiques et potentiellement dangereux faisant partie d’une ancienne société secrète s’appuyant sur le pouvoir destructeur des éléments et de la nature sauvage.

Morteseaux : Ville portuaire cryxienne et siège de sa flotte de pirates.

Marches Sanglantes : Une grande région géographique aride entre le Désert de Jaspe et l’Immoren occidental, occupées par des tribus idriennes, farrow et l’Armée de l’Extrême Occident Skorne.

Caen : Nom du monde contenant les Royaumes d’Acier, Immoren, Zu, etc. On oppose parfois le monde matériel au monde spirituel d’Urcaen.

Carre Dova : Ville portuaire ordique, située sur la rive septentrionale de la Baie de la Pierre.

Caspia : Capitale de Cygnar, la « Cité des Murs » et l’unique ville humaine à ne pas être tombée aux mains des orgoth.

Ceryl : Ville portuaire cygnaréenne, siège de l’Ordre Fraternel des Magiciens et de la flotte septentrionale de la marine cygnaréenne.

Pierres Bavardes : District de Cinq-Doigts sur l’Île de l’Hospice, remarquable pour son grand cimetière rempli lors d’une ancienne peste sur l’île.

Colosse : Massifs prédécesseurs des modernes steamjacks, ces grandes machines ont été construites à l’origine pendant la Rébellion contre les orgoth.

Cortex : Dispositif mékanique hautement arcanique conférant au steamjack son intelligence limitée.

Corvis : Ville du nord-est cygnaréen située à la jonction du Fleuve Noir et la Langue du Dragon, également appelée la « Cité des Fantômes ».

Vallée de Crael : Vallée agricole du nord de Cygnar, au sud de Brainmarché, brièvement prise et tenue par Madrak Cuirdefer et les Kriels Unis.

Cryx : Également connu sous le nom d’Empire du Cauchemar, un royaume insulaire de nécromanciens, de morts-vivants et de pirates situé au sud-ouest et dirigé par Toruk le Père des Dragons.

Cygnar : Le plus méridional des Royaumes d’Acier, gouverné par le Roi Leto Raelthorne et portant le Cygnus sur son drapeau.

Tour du Bois Profond : Forteresse frontalière septentrionale cygnaréenne, détruite en 608 AR.

Dragon : Créatures immortelles et non naturelles engendrées par le Seigneur Toruk, le premier et le plus grand d’entre eux. Les dragons sont hostiles les uns envers les autres, et en particulier envers leur géniteur, et s’intéressent rarement aux affaires des êtres inférieurs.

Fleuve de la Langue du Dragon : Le fleuve s’étend de Corvis à la Baie de Pierre séparant le Cygnar de l’Ord et sur laquelle reposent un certain nombre de villes telles que Port Bourne, Tarna et Cinq-Doigts.

Drer Drakkerung : Ruines de l’ancienne capitale orgoth sur l’Île de Garlghast, désormais revendiquée par le Cryx et considérée comme le siège du Seigneur Liche Terminus.

Mur-Levant : Forteresse cygnaréenne du sud-est, le long du Fleuve Noir.

Fellig : Ville Cygnaréenne septentrionale du Bois d’Épines, actuellement partiellement occupée par des troupes ordiques et coupée de Cygnar.

Ruissepêche : Ancienne ville cygnaréenne au nord du Fleuve de la Langue du Dragon, rasée en 607 AR par la Croisade du Nord du Protectorat.

Cinq-Doigts : Ville portuaire ordique connue pour ses jeux d’argent, ses gangs criminels et son commerce de contrebande, également sous le nom de « Port de l Tromperie ».

Garlghast : La plus septentrionale et la plus grande des îles Scharde, site de l’ancienne capitale orgoth de Drer Drakkerung.

Ghord : Capitale de Rhul, sur la rive nord-est du Barbotal.

Gobber : Race de petite taille composée d’individus curieux, agiles et entreprenants qui se sont bien adaptées aux villes humaines. La plupart des gobber mesure environ nonante centimètres de haut. Les gobber sont connus pour avoir d’indéniables aptitudes pour les appareils mékaniques et l’alchimie.

Mage Balisticien : Arcaniste capable de canaliser son énergie arcanique dans des tirs runiques tirés à l’aide de ses pistolets cinémantiques.

Hammerfall : Forteresse rhulique occidentale protégeant les approches occidentales à travers les montagnes de Ghord.

Col de l’Enfer : Ancienne cité ogrun autrefois conquise par l’Empire khardique et faisant maintenant partie de Khador.

Fort-Horgen : Forteresse rhulique méridionale protégeant les approches sud de l’intérieur rhulique, y compris la route de Leryn et le Fleuve Noir.

Haute-Muraille : Ville côtière cygnaréenne, siège de la flotte méridionale et quartier général de la Troisième Armée Cygnaréenne.

Imer : Capitale du Protectorat de Menoth, ville relativement récente située près des Collines d’Erud.

Immoren : Continent comprenant les Royaumes d’Acier, Ios, Rhul, l’Empire Skorne et les terres les séparant. Une grande partie d’Immoren reste inexplorée et ses habitants n’ont eu que peu de contacts avec les autres continents.

Ios : Nation isolationniste située à l’est des Marches Sanglantes,, Ios a été fondée bien avant les nations humaines par les survivants d’un empire détruit appelé Lyoss.

Iosien : Habitant d’Io, une race elfique d’une grande longévité subissant un long déclin progressif et confrontée à une catastrophe cosmologique imminente.

Royaumes d’Acier : Initialement, les quatre nations fondées après la Rébellion orgoth : Cygnar, Khador, Llael et Ord. Le Protectorat de Menoth, fondé après la Guerre Civile Cygnaréenne et ayant récemment déclaré son indépendance vis-à-vis de Cygnar, devint le cinquième Royaume d’Acier. Avec la conquête de Llael, il reste peu de ce royaume.

Contrôleur : Personne ayant appris à donner des ordres verbaux précis à un steamjack  pour le diriger dans la conduite du travail ou de la bataille. Une compétence professionnelle très utile, bien que dépourvu de la polyvalence ou de la finesse offerte par le contrôle mental direct des steamjacks exercé par un warcaster.

Khador : Le plus septentrional des Royaumes d’Acier, autrefois un royaume et aujourd’hui un empire. L’Empire Khadoréen est dirigé par l’Impératrice Ayn Vanar.

Khardov : Ville industrielle de l’ouest du Khador, qui est également une plaque tournante majeure du chemin de fer khadoréen.

Korsk : Capitale de Khador et la plus grande ville de ce pays, située sur la rive orientale du Lac Grand Zerutsk.

Lac Grand Zerutsk : Le plus grand des trois grands lacs entourant Korsk dans le centre de Khador.

Leryn : Ancienne ville de Llael et lieu de naissance de l’Ordre du Creuset d’Or, aujourd’hui siège de la Croisade du Nord du Protectorat. Occupé par les khadoréens pendant la Guerre Llaelaise et ensuite prise par le Protectorat.

Llael : Autrefois le Royaume d’Acier le plus oriental ; largement conquis durant la Guerre Llaelaise de 604 – 605 AR et actuellement divisé entre le Khador, le Protectorat et la Résistance Llaelaise.

Mékanique : Fusion de l’ingénierie mécanique et de la science des arcanes.

Mercir : Ville côtière méridionale cygnaréenne, siège de la Ligue Mercarienne.

Meredius, le : Océan occidental, travers avec succès par les orgoth.

Merin : Capitale de l’Ord.

Merywyn : Ancienne capitale du Llael, actuellement la plus importante ville industrielle du territoire occupé par les khadoréens.

Midfast : Ville et forteresse ordique septentrionale, le long de la frontière khadoréenne.

Empire du Cauchemar, l’ : Cryx.

Nordgarde : Ancienne forteresse de la frontière nord cygnaréenne, assiégé et prise par le Khador en 608 AR, servant actuellement de forteresse de réapprovisionnement pour l’armée khadoréenne.

Nyss : Cousin des iosiens, les nyss sont une race de chasseurs sauvages voulant revendiquer de larges portions du Khador septrional comme leur territoire. Largement décimé par l’émergence de la Légion d’Everblight, les nyss survivants sont en grandes parties des réfugiés dépendant de Khador et d’Ios.

Ogrun : Race de grande taille et physiquement puissante, réputée pour sa force et son honneur. La plupart des ogrun sont citoyens de Rhul, mais on les trouve dans tous les Royaumes d’Acier et également en Cryx.

Olgunbosque : Forêt située au su de l’Ord et principale source de bois d’oeuvre de cette nation.

Ord : Royaume d’Acier situé sur la côte ouest entre le Khador et le Cygnar, largement neutre dans les récentes guerres et considéré comme un havre pour les compagnies de mercenaires.

Orgoth : Redoutable race humaine ayant envahi et asservi l’Immoren occidental pendant des siècles. Les orgoth sont arrivés en grand nombre sur les rives occidentales d’Immoren et ont rapidement conquis les royaumes humains de l’époque, avant d’être chassés il y a un peu plus de quatre cents ans.

Protectorat de Menoth : Théocratie du sud-est dédiée au dieu Menoth. Considéré comme le cinquième royaume d’acier, il n’existait pas à l’époque des Traités de Corvis.

Rougemuraille : Forteresse llaelaise à la frontière khadoréenne, détruite en 604 AR.

Tir Runique : Balles spécialement conçues pour inscrire des runes, utilisées par les mages balisticiens pour canaliser leurs énergies mystiques.

Rhul : Nation naine du nord-est, bordant le Khador, le Llael et l’Ios ; les natifs sont appelés rhulfolk.

Rhulfolk : Nains de Rhul. Un peuple tenace et compétent commerçant depuis longtemps avec les nations humaines.

Îles Scharde : Groupes d’îles au sud-ouest de Cygnar, nommé d’après la plus grande des îles devenue le coeur de Cryx. La majorité des Îles Scharde font partie de l’Empire du Cauchemar tandis que celles qui sont contestées sont la proie de Cryx.

Sul : Ville du Protectorat occidental, anciennement la partie de Caspia à l’est du Fleuve Noir, cédée après la Guerre Civile Cygnaréenne.

Esprit d’Outre-Tombe : Quartier de Cinq-Doigts connu pour sa production d’alcools, une source majeure de revenus pour la ville.

Steamjack : Automate mékanique à vapeur conçu dans grande variété de configurations et de tailles, utilisé à la fois pour le travail et la guerre au sein des Royaumes d’Acier, Cryx et Rhul.

Tarna : Ville ordique méridionale sur le Fleuve de la Langue du Dragon, le site où les premiers ensorceleurs ont été découverts lors de la Rébellion contre les orgoth.

Thuria : Ancien royaume humain conquis par le Tordor des siècles avant l’arrivée des orgoth actuellement divisé entre le sud de l’Ord et le nord de Cygnar.

Thurien : Groupe culturel composé des peuples du sud de l’Ord et du nord de Cygnar partageant des ancêtres communs.

Tordor : Ancien royaume humain réputé pour sa grande flotte.

Tordoréen : Groupe culturel des peuples du nord de l’Ord, comprenant notamment la noblesse terrienne la plus puissante et la lignée royale.

Trollkin : Robuste race apparentée aux trolls pur-sang. Les trollkin vivent à la fois dans leurs propres communautés en marge de la civilisation et parmi les cités humaines.

Uldenfrost : Petite ville de trappeurs et de chasseurs situées à l’extrémité septentrionale et occidentale de Khador.

Umbrie : Ancien royaume humain centré sur ce qui est aujourd’hui le Khador oriental et anciennement le nord-ouest de Llael.

Urcaen : Mystérieux royaume cosmologique étant la contrepartie spirituelle de Caen, où résident le plupart des dieux et où la plupart des âmes passent pour expérimenter l’au-delà. Il est divisé entre les domaines divins protégés et les étendues sauvages infernales où rode le Ver Dévoreur.

Veld : Nom iosien de l’Urcaen.

Néant : Deux significations différentes : le vide entourant Urcaen d’où surgissent les maudits morts-vivants ; et où les âmes skorne sont jetées après la mort si elles ne sont pas abritées au sein de pierres sacrées. On ne sait si ces deux usages décrivent le même lieu.

Warcaster : Arcaniste né avec la capacité naturelle de contrôler les steamjack avec leur esprit Avec une formation appropriée, le warcaster devient un atout militaire singulier et parmi les plus grands soldats de l’Immoren occidental, chargé de commander des dizaines de troupes et leur propre groupe de bataille de warjack sur le terrain. Acquérir et former des warcasters est une priorité pour toute force militaire employant des warjacks.

Warlock : Arcaniste capable de se lier à des bêtes sauvages ou asservies et de les contrôler mentalement.

Warbeast : Bête sauvage liée à un warlock.

Warjack : Steamjack très perfectionné et bien armé, créé ou modifié pour la guerre.

Zu : Continent peu exploré au sud d’Immoren, engagé dans un lucratif commerce avec les immoréens pour certaines marchandises exotiques.

23
ÉPILOGUE

Deux Semaines Plus Tard
596 AR, Caspia

Dans le labyrinthe sillonnant les vénérables murs de la puissante Caspia, le jeune courtisant se déplaçait avec détermination. Sa tenue était simple, redingote bleue d’un secrétaire royal. Son visage était rasé de près et ses cheveux blonds étaient coupés court. Son pas régulier résonnait dans l’obscurité alors qu’il traversait le labyrinthe sans hésitation.

Il arriva enfin dans un couloir se terminant par une solide porte en fer. Au centre de la porte se trouvait un trou de serrure. Le jeune homme sortit d’une poche de son pantalon une petite clé émoussée de forme inhabituelle et l’introduisit dans le trou. Il la tourna d’un quart de tour vers la gauche, puis d’un tour complet vers la droite. Le mouvement de la clé fut accueilli par une série de déclic provenant du plus profond de l’épaisse porte renforcée. Alors que le clic final retentissait, le gémissement des lourds verrous en fer s’éloignant de leurs supports put être entendu. La porte s’ouvrit lentement, révélant une largeur d’un pied. La lumière de l’intérieur se répandit dans le vieux couloir, projetant des longs motifs vacillant sur le sol moisi.

L’employé entra vivement à l’intérieur et saisit la poignée pour refermer l’épaisse porte derrière lui d’un coup sec. Dans la pièce sans fenêtre, une immense carte de l’Immoren occidental était accrochée sur le grand mur en pierre en face de la porte. La lumière y était projetée par des lampes à gaz fixées dans des alcôves voûtées de chaque côté de la pièce. Un bureau en bois au centre de la pièce était jonché d’étui à cartes et de registre reliés en cuir.

Il faisait face au dos d’un homme vêtu de gris qui était occupé à ajuster des épingles sur une carte. Chacune des épingles avait été peinte de diverses couleurs, et certaines avaient été fixées avec une bande de papier, annotées de marques emblématiques. Alors que les épingles sillonnaient toute la carte, il y avait une notable concentration le long de la frontière entre le Cygnar et le Khador. À présent l’homme à la robe grise ajouta plusieurs épingles au sein de la petite nation mêle-tout de Llael. Il ne se retourna pas à l’arrivée du jeune employé qui attendait respectueusement. L’employé trouva cela étrange, étant donné qu’il était entré sans doute dans le sanctuaire le plus gardé de tout le Cygnar, dans le dos de son espion le plus gradé, le commandant en chef des éclaireurs Holden Rebald.

« Qu’y a-t-il, Baldasarre ? »

« Comment avez-vous… » lâche le jeune homme avec étonnement.

Ta jambe droite est probablement plus courte de cinq centimètres que la droite », répondit doucement Rebald, sans se retourner. « Tu as développé une démarche dans laquelle ton pied gauche subit un déplacement bref mais distinct pour compenser la différence ». Rebald acheva en enfonçant une épingle au centre de Merywyn, et croisa les bras dans un silence contemplatif. Avec une expiration audible, il fit signe au secrétaire de s’approcher.
Le secrétaire regarda ses pieds avec surprise alors qu’il contournait le bureau en chêne abîmé, s’approchant de Rebald, son regard suivit celui de Holden, vers la carte.

« Des coursiers viennent d’arriver d’arriver avec des nouvelles de Merywyn, monsieur ».

Le vieux commandant en chef des éclaireurs se retourna sans prononcer une parole en haussant un sourcil en direction du secrétaire.

« C’est une bonne nouvelle cette fois, monsieur. Le Capitaine… Je veux dire, le récit du Lieutenant Caine a conduit nos agents jusqu’à l’épave au fond du port. Nos agents ont pu extraire le cortex, intact. Ils ont rapporté qu’il ne restait rien d’autre qui puisse impliquer le Cygnar ».

« Rien ? »

« Ah, oui, la question de la mort de Rynnard. La version officielle de l’ambassadeur llaelais est celle d’une mort naturelle. Il semble qu’ils ignorent ou refusent d’accepter l’idée que leur roi ait pu être assassiné ».

« Ils sont en train de limiter les dégâts, apprenti. Ils savent. Ce qui est important, c’est qu’ils ne sachent pas qui », déclara Rebald, les bras toujours croisés. Son attention restait fixée sur l’épingle qu’il avait placée au centre de Merywyn.

« Et ensuite, monsieur ? »

« Nous attendons, Baldasarre, même si j’aimerais qu’il en soit autrement ».

« Comment Caine a-t-il accepté sa rétrogradation, si je peux me permettre ? »

Rebald sourit d’un air satisfait devant la persistante curiosité de son apprenti. « Il a pris la nouvelle avec une indifférence stoïque ». Le secrétaire hocha la tête à cette idée, mais fronça les sourcils en y réfléchissant.

« Au point, pensez-vous, que le geste aura l’effet escompté auprès des nobles ? »

« Pour les vertueux d’entre eux ? Je le crois. Les actions de Caine, selon le témoignage officiel, étaient inconvenantes. Elles ne peuvent pas être tolérées. Quant aux vrais mécontents, nous ne pourrons proposer aucun apaisement. Non, pour eux, d’autres gestes sont désormais posés. En fin de compte, ils reviendront tous ».

Baldasarre hocha sombrement la tête. « Pourtant, la portée du plan des nobles, maintenant dévoilées…c’est surprenant, n’est-ce pas monsieur ? »

« Oui, nous sommes passés à un cheveu, ne t’y trompe pas. Je n’aurais guère douté de la sécurité de notre roi dans ces murs avant d’avoir lu leurs communiqués ».

« Et l’implication du Roi Rynnard comme leur commanditaire ! » À ce moment-là, Rebald regarda une fois de plus l’épingle qu’il avait placée sur Merywyn. L’impassibilité caractéristique du chef des services secrets trahissait un soupçon d’anxiété, ne serait-ce que pour un bref instant. La seconde d’après, l’employé eut l’impression qu’il l’avait peut-être imaginé.

« Nous avons échangé leur sort contre un peu de temps pour faire le ménage. En fin de compte, c’est le gain net des actions de Caine ».

Baldasarre fronça les sourcils. Remarquant la confusion de son apprenti, Rebald pointa la carte du doigt.

« Le Khador, toujours ambitieux, verra maintenant une nation sans roi. Dans la tourmente. Ils en profiteront, si ce n’est pas tout de suite, bientôt ». Rebald soupira, levant les yeux vers la capitale du Khador. « Pourquoi ne le feraient-ils pas ? »

« Comme vous l’avez dit, ils nous ont donné du temps, monsieur. Cela n’en valait-il pas la peine ? »

« Les habitants de Llael sont tout comme les nôtres, fils. En tuant leur roi, quels que soient ses vices, nous pourrions bien les avoir tués aussi. J’en ressens le poids », déclara Rebald avec une sobre certitude.

Le secrétaire hocha la tête, se tournant vers le bureau en chêne et présenta un dossier, feuilletant rapidement pour trouver une page particulière.

« Et Caine, monsieur ? De son propre aveu, la mission fut maladroite dans son exécution, presque perdue à plusieurs reprises. Risquez-vous de le réactiver ? »

Rebald regarda sèchement son apprenti. « Je pense que tu n’as pas compris, Baldasarre. Ce que Caine a réalisé lors de sa première mission était… surprenant. Au final, il a réussi sur tous les points ».

L’apprenti parcourut à nouveau le dossier, passant un doigt dans la marge de la page. Il s’arrêta sur un paragraphe en bas de page. « Il a tué beaucoup d’hommes, monsieur. Nous ne pouvons confirmer que la mort de Rynnard. Croyez-vous vraiment à ce récit ? »

« Je n’ai aucune raison d’en douter. Malgré tous ses défauts, Caine n’est pas un fanfaron. À Fellig, il a prouvé qu’il était une force de la nature lorsqu’il est bien motivé. À Merywyn, il a fait preuve d’une certaine maîtrise, mais je pense que le meilleur reste à venir ».

Baldasarre referma le dossier et le reposa sur le bureau. « Assez impressionnante, je suppose ».

Rebald se tourna vers le jeune secrétaire, surpris.

« Je vais te révéler ceci, apprenti. Cet homme est né pour tuer, et je l’emploierai pour sauver ce royaume, quel que soit le prix à payer pour son âme… où la mienne ».

24
« S’il vous plaît, ne me tuez pas ! » plaida l’homme à lunettes dans un cygnaréen impeccable. Caine s’allongea nonchalamment derrière le bureau de l’homme, les pieds relevés. Ils se trouvaient au quatrième étage d’une maison de ville typique, dans le quartier aisé d’Ules. L’endroit ne semblait pas habité, à l’exception de ce bureau, qui avait été aménagé, notamment avec une armoire à alcool bien fournie. Caine gardait distraitement un Tempête pointé sur l’homme en face
de lui alors qu’il feuilletait son registre, page par page.

« Pourquoi pas ? »

Montague se contenta de gémir en posant sa tête sur le bureau.

Les faits étaient parfaitement exposés et détaillés. Il y avait eu quatre expéditions comme celle de ce soir. C’était vraiment incroyable. Le registre comprenait le nom de chaque noble cygnaréen impliqué, le montant promis et le montant reçu. Les noms d’une douzaine de compagnies de mercenaire, dont les Von Baums, y figuraient également. Montague avait poussé la minutie jusqu’à détailler en annexe les étapes de l’opération pour lesquelles les mercenaires recevraient leur solde. Même s’il ne répertoriait pas l’agenda exacte des nobles, le fait qu’il détaillait autant d’informations permettait de faire des déductions.

De toute évidence, ils rassemblaient des forces de diversion à la périphérie du Cygnar, tandis qu’une force unique se rassemblait près de son coeur. Plus incroyable encore, l’historique des paiements montrait qu’un comte de Caspia prenait la plus grosse des expéditions d’or. Cela laissait entendre qu’un pot-de-vin était en jeu. Caspia n’était jamais tombée. Caine le savait, tout le monde le savait. C’était la substance des vieilles histoires. Bien sûr, dans ces histoires, les ennemis étaient toujours de l’autre côté de ses épais murs. Y avait-il vraiment quelqu’un à l’intérieur, capable de compromettre ses défenses, et réellement disposé à le faire ? Caine leva les yeux vers l’homme découragé en face de lui, déconcerté.

Cet homme dirigeait le jeu ? Vraiment ?

Les chances qu’il soit capable de faire passer autant d’or sous le nez de Rynnard sans qu’il le sache semblaient incroyables. Pourtant, Rynnard était un vieil homme. Ce n’était pas impossible, et Thaddeus pourrait bien se en train de se donner en spectacle à Caine. Il leva les yeux du registre, considérant l’homme devant lui comme s’il s’agissait d’un joueur de carte.

« Oh, je suppose que vous devriez me tuer. C’était une erreur depuis le début. J’ai supplié de ne pas le faire ! Thaddeus baissa la tête, ôtant ses lunettes pour se frotter l’arête du nez.

« Qui ? Qui avez-vous supplié ? »

Thaddeus parut alarmé et se couvrit instantanément la bouche. Caine secoua la tête en roulant des yeux.

« C’est le spectacle de Rynnard, n’est-ce pas ? » Caine lança un regard noir à Thaddeus par dessus le registre. Le trésorier ne répondit rien, gardant seulement la tête basse.

En bas, on frappa à la porte. Caine regarda Montague avec insistance, tandis que Montague blêmissait. Avec un grognement, Caine se leva et attrapa le trésorier par le bas de sa chemise, le tirant vers le balcon. En bas, ils purent voir une escouade de gardes municipaux frappant à la porte. Caine pointa un Tempête sur visage de Montague, puis désigna le toit au-dessus d’eux. L’homme hocha la tête, l’air frais de la nuit le faisant frissonner. Caine le propulsa vers le haut, puis se téléporta l’instant d’après. Montague sursauta, surpris par la démonstration, mais demeura silencieux. En bas, ils entendirent la porte s’ouvrir en force. Les gardes entrèrent en trombe.

Caine garda son arme sur le front de Thaddeus et écouta. Ils se déplaçaient de pièce en pièce, appelant Montague. Finalement, ils arrivèrent en-dessous, regardant le balcon.

« Il n’est pas là, monsieur ! » cria-t-on en llaelais.

« Je le vois bien, idiot. Voulez-vous en informer sa majesté vous-même ? »

« N-non. Non, monsieur ! » Puis, aussi rapidement qu’ils étaient venus, les gardes s’en allèrent.

Caine se moqua du timide homme à ses côtés, alors que les deux hommes étaient toujours assis sur le toit.

« Pourquoi ce… subterfuge, Montague, Si Rynnard veut tellement que Leto disparaisse, pourquoi ne simplement approvisionner les nobles sans tout cela ? » L’homme désemparé acquiesça. Un poids semblait se détacher de lui à chaque fois qu’il hochait la tête.

« Il voulait être en mesure de pouvoir nier, s’il y avait une chance que cela soit révélé. Un déni plausible. C’était ambitieux. Il savait que cela pouvait lui exploser à la figure, et nous sommes censés être vos alliés, après tout. Vous êtes cygnaréen, n’est-ce pas ? L’accent… des environs d’Orven ? »

« Brainmarché, en fait », corrigea Caine en jetant un coup d’oeil au grand livre.

« Je suis désolé. Je suis vraiment désolé », soupira Thaddeux, dépité.

Caine leva les yeux vers les étoiles alors que le couple bizarre continuait de s’asseoir sur le toit de cuivre en pente. L’aube arrivait, dans quelques heures peut-être. Par Morrow, quelle nuit ! Il avait le registre et l’homme aussi. Sur ordre de Rebald, ce qui suivait était assez clair.

Et encore.

Sa main était réticente à diriger un Tempête sur Montague. Au lieu de cela, il le rengaina et fouilla dans sa poche à la recherche du bibelot qui lui avait été offert à Ceryl. Il le trouva assez facilement. Caine le retourna dans sa main et réfléchit aux paroles de l’homme qui lui avait donné : le Seigneur Brigham Walder. Montague en repéra le reflet et l’observa avec intérêt.

« Qu’est-ce que c’est ? »

Caine leva les yeux, comme s’il sortait d’une transe.

« Je pense que c’est la raison pour laquelle je ne vais pas te tuer. Peu importe combien cette décision pourrait me coûter.

Montague cligna des yeux.

* * *

Caine et Montague firent tinter leurs verres et la quatrième tournée de cognac disparut dans une soudaine bouffée de chaleur.

« Tous les jours ! Elle les faisait cuire tous les jours. Vous ne croiriez pas à quel point ils étaient bons » , marmonna Montague, les yeux écarquillés vers Caine. De son côté, Caine n’avait réussi qu’à s’enivrer, mais à chaque nouvelle tournée, les courbatures de la journée s’éloignaient un peu plus. En fait, lorsqu’il était descendu chercher la bouteille et les verres, il avait réussi à se rafistoler avec des bandages et un baume rafraîchissant. Ce fut merveilleux sur son épaule. Dans l’ensemble, il se sentait étonnamment bien, malgré le fait que presque tout ce qu’il avait touché au cours de la semaine écoulée avait été un désastre.

Il s’appuya sur la pente du toi, regardant les étoiles.

« Rappelles-toi ce que j’ai dit à propos ton frère, Montague », dit-il. « S’il t’a vendu une fois, il le fera encore ». Les yeux de Montague se mirent instantanément à briller et il les frotta avec sa manche.

« Thaddeux, Caine. Appelle-moi Thaddeus. Kreel… mon frère… il… n’a pas toujours été comme ça. Avant qu’il ne commence à jouer aux cartes… »

« Ne lui trouve pas d’excuse ! » Caine s’emporta avec une surprenante colère. « Je veux dire… eh bien… »

« Qu’est-ce qui va t’arriver maintenant ? » Montague, toujours assis avec la bouteille entre ses jambes, baissa les yeux sur Caine, fronçant les sourcils avec une inquiétude exagérée liée au cognac.

« Au diable ça. Je m’en fiche ». Traçant du doigt les lignes d’une constellation, il haussa les épaules. « Oh, je pense qu’ils vont me jeter dehors. J’ai tué des hommes hier soir, Thaddeus. De plus, quand j’arrive devant celui qui je suis censé tuer, je refuse. C’est le bordel ».
Thaddeus acquiesça lentement, un froncement de sourcils se dessinant sur son visage.

« Vous êtes un meilleur homme que moi Mr. Caine », prononça-t-il lentement, avec un effort délibéré. « Quels que soient vos défauts, vous avez un code, et il n’est pas à vendre. Moi, j’ai fait ce qu’on m’a dit, même si je savais que c’était mal ». Il secoua la tête, dégoûté.

« Relax ».

« Non ! Écoute. Tu m’as montré. À partir de maintenant. Ce truc ce soir ? Je ne t’ai jamais vu. Je… » Thaddeus fit un geste, illuminé et animé à présent. Là seconde d’après, il se rendit compte qu’il avait lâché la bouteille. Alors qu’elle commençait à rouler sur le toit, ses yeux s’écarquillèrent d’inquiétude. Il plongea pour la rattraper.

Et disparut par-dessus l’avant-toit.

Caine rit en regardant l’endroit où Montague se trouvait il y a une seconde. « Espèce d’imbécile ! » Se relevant, il se pencha par-dessus l’avant-toit, s’attendant à voir le trésorier ivre sur le balcon en contrebas.

Excepté que Thaddeus n’était pas là.

Le trésorier avait raté l’étroit balcon. Il n’était plus qu’une masse étalée, plié en deux sur les pavés, quatre étages plus bas. Une mare de sang s’écoulait déjà de lui, et la bouteille de cognac brisée était juste hors de portée de sa main morte.

« Ah… pourquoi as-tu fait ça ? » gémit Caine, résigné. Il resta assis sans rien dire, puis regarda à nouveau par-dessus l’avant-toit. Non, il ne l’avait pas imaginé.

Cet idiot était toujours mort.

Et maintenant ? Dans le calme de la nuit, l’aboiement d’un chien dans une ruelle voisine fut sa seule réponse.

« Oh, j’ai besoin d’un cigare », soupira-t-il. Fouillant les plis de son manteau, il mit la main dans une poche profonde et tâta l’intérieur. Il ne parvenait pas à trouver la pochette en aluminium familière pour ses cigares, mais sa main effleura autre chose. Il le sortit et ses yeux s’écarquillèrent en signe de reconnaissance. C’était le sac en feutre noir que Rebald lui avait donné.

« Au cas où l’histoire ne collerait pas », avait dit le chef des services secrets.

D’une manière ou d’une autre, Caine l’avait presque oublié. Il tenait l’objet dans sa main alors qu’il était assis sur le toit, les jambes croisées. Il hésita à l’ouvrir. Finalement, en jurant, il l’ouvrit. Il pouvait le sentir, il n’y avait qu’un seul petit objet. C’était léger et arrondi. En le sortant, il réalisa qu’il tenait un peu de racine de réglisse.

Caine, stupéfait, se dit « Maudit soit-il », et se laissa tomber sur le toit.

Dans cette ruelle invisible, le chien aboya à nouveau. Caine se redressa, le visage de plus en plus sévère. Bien éclairé, même à cette heure tardive, il pouvait voir le palais de Rynnard à l’ouest, au-dessus du paysage urbain. Sa tête et ses épaules dépassait le restes des tours. Il le regarda fixement, puis secoua la tête.

Tu l’avais compris dès le départ, hein Rebald ? Tenant toujours la racine, Caine ne savait plus où donner de la tête.

Il finit par lever les yeux vers le ciel nocturne. « Alors ? Me vois-tu maintenant, vieil ivrogne ? » Pas de réponse. « Tu dirais que je te l’avais dit, n’est-ce pas ? » se moqua-t-il. « Tu aurais probablement raison, hein ? » marmonna-t-il. Il dégaina un Tempête et pointa une cible fantôme. Peut-être que je ne vaux pas mieux que ça. Là encore, peut-être que cela compte. Il rengaina l’arme et regarda le ciel une fois de plus, l’expression pensive.

« Et peut-être que je ne soucie plus de ce que tu penses ».

25
Caine franchissait les faîtes de toits par des téléportations au bon moment. En contrebas, son passage demeurait inaperçu aux yeux des citoyens de Merywyn. Cela lui apportait une rare impression de déjà-vu. Il repensa aux jours passés à Brainmarché. De ces hauteurs, il contrôlait le monde, libre de s’attaquer à ses cibles, quelles qu’elles soient. À l’époque, comme aujourd’hui peut-être. Le ciel nocturne avait commencé à se dégager, et avec lui une brise fraîche en provenance de l’ouest. Bien que troublé, il ne pouvait nier que c’était agréable à nouveau de courir.

Le long du toit plat d’un entrepôt, il avança en prenant de la vitesse. D’un geste et d’un mouvement, il disparut des yeux pour réapparaître dans l’espace libre entre deux bâtiments. Son élan l’emporta et son mouvement l’amena sur le contrefort d’une cathédrale morrowéenne. Il atterrit tel un chat sur une gargouille solitaire.

Il s’arrêta pour s’accroupir sur la sculpture, observant les rues cinq étages plus bas. Il consulta le bout de papier que Kreel lui avait donné. Il vit l’agitation constante de la rue principale en contrebas, bordée de calèches et d’innombrables piétons allant et venant aux lueurs des lampes à gaz, même à cette heure tardive. Au bout de la rue, il regarda approcher une voiture couverte. Sur les flancs de son revêtement en toile, un nom avait été écrit au pochoir à la peinture noire. Le même nom que celui qui avait été inscrit sur son morceau de papier. À côté, il y avait l’icône d’une bouteille de lait.

« Qui livrez-vous à cette heure tardive, je me le demande ? Caine sourit.

En un instant, il quitta son perchoir pour réapparaître sur l’avant-toit de la cathédrale, un peu plus loin. Il se mit à courir pour suivre le lent rythme de la charrette qui avançait le long de l’avenue.

À l’angle de la cathédrale, il sauta facilement jusqu’au bâtiment suivant, quelques mètres plus loin. Ses pieds foulèrent la rangée de maisons de ville aux toits en cuivre et il garda un œil sur la charrette pendant qu’il avançait. Il la vit s’approcher d’une ruelle, puis ralentir. Il fut bientôt assez près pour entendre la voix rauque d’un conducteur appeler son cheval à s’arrêter.

Dans la ruelle, il remarqua des ombres bouger. Elles s’avancèrent un instant dans la lueur des lampes à gaz, trois hommes de grandes taille d’après ce qu’il put constater. Aussi rapidement qu’ils étaient apparus, ils s’entassèrent à l’arrière du chariot du laitier, avant que le cocher ne fasse avancer son cheval. Caine avait aperçu l’éclat d’un pistolet dans la veste de l’un d’entre eux. Il se moqua de savoir pourquoi les laitiers avaient besoin d’armes. Il regarda le chariot s’éloigner, tourner à droite au carrefour suivant et pénétrer dans un labyrinthe d’entrepôts. Au-delà se trouvaient de nombreux bâtiments bordés de grandes cheminées et d’échafaudages tordus. Il s’élança vers l’avant, à nouveau en mouvement.

Il sauta, glissant la pente d’un toit pour suivre le rythme de la voiture. Arrivé au bord du toit, il bondit vers un tuyau d’évacuation et s’en servit pour descendre d’un étage et se retrouver un tout plus bas. Il se dégagea à la dernière seconde et s’accroupit, le coeur battant la chamade à cause du rythme rapide qu’il avait gardé. Juste à temps, il vit le chariot disparaître dans une vieille usine de cinq étages. La tentaculaire structure était couronnée de trois massives cheminées et de nombreuses lignes de convoyeurs. Sur les toits, il distinguait vaguement des ombres en mouvement.

La laiterie.

De toute évidence, les informations de Kreel étaient bonnes. Il ne faisait aucun doute qu’un rassemblement avait lieu à l’intérieur, à une heure où personne n’avait d’affaires légitimes en cours. Caines sortit ses Pistolet-Tempête de sous sa cape, vérifia chacun d’eux en faisant tourner les chambres avant de les refermer d’un coup sec.

* * *

Caine était désormais parmi eux. Il pouvait entendre leurs bavardages de tous côtés, et il se baissa tout en avançant d’un pas léger. Le premier homme qu’il avait suivi s’était trop éloigné de la meute et il l’avait abattu pour de bon, mais en comptait une demi-douzaine d’autres répartis sur le toit de l’usine. De temps en temps, ils s’avançaient dans la lumière des grandes lucarnes du toit, ce qui lui permettait de mieux les apercevoir. Selon lui, il s’agissait d’une équipe hétéroclite de coupes-jarrets à la mine patibulaire, selon son estimation. Il n’y avait aucun signe du tireur d’élite présumé, Zeke. Peu importe qui se trouvait ici, il l’abattrait. Il n’avait pas l’intention pas l’intention de laisser les armes au repos une fois qu’il se mettrait au travail.

Au dessus d’un conduit surdimensionné, il aperçut une silhouette traînant le pas dans l’obscurité. « Bruyant ? Où es-tu, mon garçon ? Tu ne veux pas énerver Zeke maintenant, n’est-ce pas ? » Caine s’accroupit et regarda l’ombre passer. L’homme était armé d’un long fusil basique, comme l’avait été le premier. De l’autre côté de la rue, il vit deux voyous au-dessus de la plus grande lucarne du toit. Ils discutaient et regardaient fixement les actions en dessous.

Une idée lui vint à l’esprit.

La lucarne au-dessus de laquelle ils se tenaient avait de grandes vitres qu’il pouvait ouvrir. C’était son entrée, et les chevrons à l’intérieur devraient lui apporter une vue dominante des choses. Patiemment, Caine attendit que l’homme le plus proche de lui se rapproche et retourna son Pistolet-Tempête dans sa main. Il détestait l’idée d’utiliser son magnifique Tempête comme une simple matraque, mais tant qu’il n’avait pas les yeux rivés sur la cible, il ne servait à rien de faire du grabuge. L’homme se rapprocha des ténèbres. Caine s’élança.

* * *

Caine s’approcha de la lucarne, vérifiant chaque coin du toit au fur et à mesure qu’il progressait. Selon toute apparence, le toit lui appartenait désormais. Quoi qu’il en soit, il ne pouvait pas se défaire de l’idée qu’il était observé. Cette pensée fut interrompue par un murmure à ses pieds et une main affaiblie s’approchant de sa cheville.

« Du calme, mon pote », murmura-t-il.

D’un autre coup de son Tempête transformé en matraque et l’homme se tut. Une seconde plus tard, Caine s’approcha de la lucarne et jeta un coup d’oeil vers le bas. Il vit de grandes cuves en cuivre d’un côté, des caisses empilées sur trois étages de l’autre. Des passerelles s’entrecroisaient jusqu’aux chevrons et des portiques circulaires autour des cuves. Là, au centre de la place, il aperçut une vingtaine d’hommes disposés en cercle autour de trois chariots. Les charriots ressemblaient exactement à ceux qu’il avait vus auparavant. D’après ce qu’il avait remarqué, aucun des hommes se trouvant là n’était un trollkin. Pas de McCoy, pas de Zeke, estima-t-il. Caine se demanda si Kreel n’était aussi associé qu’il le pensait. Peut-être que cela n’avait pas d’importance.

Sa cible était en bas, bien sûr.

Dans l’usine, Thaddeus Montague, trésorier royal du Roi Rynnard en personne, se distinguait dans la galerie de voyous qui l’entourait de façon pas très discrète. Homme d’un âge moyen, élancé et portant des lunettes, il tenait nerveusement un registre tandis que les autres autour de lui serraient des canons à main. Passant de caisse en caisse, il ouvrit chacune d’entre elles et marquant son registre, révélant une multitude d’or à couper le souffle. Caine regarda l’homme, l’alignant sur les mires de ses deux Tempêtes. Tout pouvait se terminer si vite. Il suffisait d’appuyer sur les gâchettes et le cerveau de l’homme se répandrait sur le sol, ici et maintenant.

Oui, mais ce n’était que la moitié du problème, pensa-t-il en soupirant.

Rebald l’avait envoyé ici pour découvrir ce qu’il y avait dans la tête de Montague avant de la vider. Avec un autre jeté à nouveau un coup d’oeil à l’endroit, il soupira et rengaina ses Tempêtes. Même pour lui, un assaut solitaire contre le nid de frelon en contrebas semblait proche du suicide. Dans l’ensemble, il y avait trop d’angle et trop de sorties. Il n’avait aucune idée du nombre d’homme impliqués dans ce bazar, ni de l’endroit ou se trouvaient les talents les plus coûteux, s’ils étaient tous là.

Pendant ce temps, bien sûr, sa cible était au milieu de tout.

À contrecœur, il se glissa à l’intérieur par la vitre ouverte et descendit sur le réseau de chevrons en fer rouillés s’entrecroisant. Avec précaution, il testa son poids sur la vieille charpente, puis à grimper dessus. En bas, personne ne l’avait remarqué. Au moins, il aurait l’élément de surprise.

Il n’entendit le sifflement de l’air déplacé que lorsqu’il fut trop tard.

L’épaule de Caine était en feu et avec sa tête. Le choc de l’impact le fit basculer, alors qu’il était à portée de bras du portique. Par réflexe, il essaya de se mettre à l’abri, mais quelque chose n’allait pas.

Il n’y parvint pas.

L magie avait disparu de son corps, remplacée par la douleur. Elle se propageait avec voracité depuis son épaule, et il y jeta un coup d’oeil engourdi.

D’une manière ou d’une autre, un petit carreau d’arbalète était planté en lui. Même s’il restait bouché bée, son petit élan vers l’avant le fit brusquement hors de chevrons et dans l’espace ouvert. À côté de lui, le portique devint flou, et il ne reprit ses esprits qu’à la dernière seconde, tendant la main. Il réussit à toucher le métal poussiéreux avec deux doigts, mais ne parvint pas à garder la prise. L’élan le fit basculer un peu en avant qu’il ne reprenne sa périlleuse chute libre. Jurant en plein vol, il vit une pile de caisses se rapprocher à toute vitesse. Il serra les dents et se prépara à l’impact.

Elle s’approchait encore et encore.

Il tomba comme une balle en rebondissant entre deux piles de caisses, regrettant à chaque coup l’armure qu’il avait perdue. Il atterrit enfin sur le sol, meurtri de toutes parts, en gémissants. Dans sa chute, le projectile s’était détaché et gisait sur le sol à côté de lui, brisé et ensanglanté. Il lança son générateur arcanomékanique à pleine puissance, et un champ d’énergie déferla immédiatement autour de lui. Les petites cheminées du générateur commencèrent à cracher une épaisse fumée noire.

Tant pis pour la furtivité.

Depuis son abri, les yeux de Caine se tournèrent vers les chevrons. D’où venait le tir ? Il scruta tous les recoins, mais ne vit rien.

Alors qu’il s’éloignait des caisses, il gémit en constatant qu’il était maintenant à la vue de l’assemblée. Son épaule saignait abondamment, mais au moins le feu dans sa tête s’atténuait peu à peu. Celui qui avait tiré était bien équipé. Cette satanée chose s’était emparée de sa magie, ne serait-ce que pour un instant.

De la magie dont il avait cruellement besoin maintenant.

Des tirs criblèrent immédiatement le sol et les caisses autour de lui et il se releva avec un grognement. Il plongea par-dessus une canalisation voisine et se dirigea vers les cuves situées le long du mur le plus éloigné. En un instant, ses pistolets furent sortis, et il tira quelques coups de feu précipités sur ses ennemis. Deux d’entre eux atteignirent leur cible, tandis que les hommes pliaient en deux sur le sol. L’adrénaline commença à couler dans ses veines et il risqua un coup d’oeil par-dessus la canalisation rouillée. Le bourdonnement des ricochets le poursuivit, mais pas avant qu’il n’ait réussi à jeter un rapide coup d’oeil à sa cible.

Il poussa un juron suffisamment fort pour qu’on l’entende dans toute la pièce.

Montague se détachait de la meute, courant vers la porte à l’autre bout de la pièce ! Il luttait pour récupérer sa magie. C’était presque comme si sa jambe s’était endormie et lentement la circulation revenait. Il plissa les yeux, concentré. S’il pouvait juste se téléporter… presque, mais non.

Un marteau, jaillissant de nulle part, s’abattit sur lui.

Il évita le coup à la dernière seconde et le regarda s’enfoncer dans les planches pourries dans une pluie d’éclats. En saisissant le marteau et en le dégageant, Caine vit un trollkin, au regard sournois, de plus de deux mètres de haut, vêtu d’un costume sur mesure immaculé. Il n’avait pas l’air très heureux lorsque le marteau se dégagea de l’impact et fut relevé pour frapper à nouveau.

« McCoy, je suppose ? »haleta Caine.

« Ah ! » Les yeux du trollkin s’illuminèrent et il marqua une pause. « Vous me désavantagez, monsieur. Vous êtes ? »

« Partir ! »

Caine leva ses pistolets et tira dans le ventre du trollkin à bout portant. La bête grimaça au baiser des deux Tempêtes, mais à la surprise de Caine, il ne tomba pas. Il s’arrêta un moment, comme s’il savourait la douleur, puis se mit à sourire en serrant les dents. Son marteau toujours levé, la bête commença à grogner et l’abattit. Les yeux de Caine s’écarquillèrent d’horreur. Si jamais il y avait un moment.

Il se téléporta.

Il apparut à mi-chemin de la pièce, à couvert, toujours grinçant des dents à cause d’un marteau qui avait maintenant disparu depuis longtemps. Il soupira de soulagement et secoua la tête. Levant les yeux par-dessus une caisse, il sourit en découvrant Montague au premier plan, à seulement quelques verges. Leurs regards se croisèrent et le type louche poussa un cri de consternation. Montague se retourna et s’élança vers une cage d’escalier, son grand registre entre ses mains. Tandis qu’il s’en allait, Caine remarqua que sa nouvelle position lui permettait d’encadrer plusieurs malfrats. Ils crièrent et le désignèrent du doigt, mais aucun d’entre eux n’avait eu le temps de se déplacer. Caine en profita et tira une rafale de coups de feu. Quelques tireurs tombèrent en hurlant, laissant les autres se précipiter à l’abri. Dans la confusion, Caine s’élança à travers l’espace ouvert à la poursuite de Montague. Se précipitant vers une cuve en cuivre se trouvant entre lui et la cage d’escalier, il l’heurta avec sa bonne épaule et roula derrière elle. Immédiatement, la cuve fut bombardée de tirs, créant une cacophonie de ricochets.

Caine jeta un coup d’oeil vers la cage d’escalier depuis l’arrière de la cuve. Montague était là, à mi-hauteur. Caine se risqua une salve dans la direction d’où venait le feu, puis se replia derrière la cuve. Alors que de nouveaux tirs de riposte frappaient sa couverture, il comprit que c’était le moment ou jamais de traverser le no man’s land entre lui et Montague. S’il n’y a pas de couverture, je m’en créerai, pensa-t-il. Puisant dans sa magie, sa forme devint vague, mouvante. Enhardi, Caine sortit de derrière la cuve tel un spectre, tirant au passage.

Une volée de tirs le suivit. Il y en avait tellement que c’était comme s’il était la seule cible d’un stand de tir de fête foraine. Des dizaines de tirs le poursuivi alors qu’il se déplaçait.

Ils le manquèrent tous, sauf un.

Au milieu du sprint, Caine convulsa, tombant sur le visage à côté de quelques barils. Dans son flanc, il reçut le coup sec d’un autre projectile, et avec lui, ce feu insupportable dans sa tête. D’où venaient ces foutues choses. Il se mordit la lèvre sous l’effet de la douleur et s’efforça de rouler derrière les tonneaux. Avec le projectile dans son flanc, sa couverture magique se dissipa telle de la fumée autour de lui.

Il pouvait voir que Montague avait atteint le haut des escaliers et qu’il se dirigeait vers la sortie. Encore sous le coup de la douleur, Caine leva un Tempête tremblant dans une tentative boiteuse de faire voler l’homme.

Ses poursuivants étaient déjà arrivés à la cuve qu’il avait employée il y a quelques instants, trois hommes avec une vision dégagée malgré les tonneaux derrière lesquels il se trouvait maintenant. Ils levèrent leurs canons à main avec de cruels sourires. Grimaçant de douleur avec le carreau dans son flanc et toujours sur le dos, il abattit chaque homme tour à tour avec une rune de feux de l’enfer. Alors que le dernier d’entre eux tombait par terre, il regarda vers la cage d’escalier et vit la porte se  refermer.

C’est comme ça, n’est-ce pas, soupira-t-il.

Il ne pouvait pas se téléporter à toute vitesse, et tout autour de lui, les cris d’autres hommes se rapprochaient. Il était clair qu’il n’allait pas monter les escaliers sans être touché ; ils n’offraient aucune couverture. S’éloignant en roulant, il partit dans une autre direction, faisant feu de ses Tempêtes partout où il remarquait du mouvement.

* * *

Caine trouva un couloir qui se terminait par une autre cage d’escalier. S’arrêtant, il observa son flanc. Le carreau l’avait touché de peu, et il le dégagea avec un grognement. Peu à peu, le feu qui l’embrassait semblait s’atténuer. Osant recharger, il était arrivé à mi-chemin lorsque des cris retentirent au coin du couloir. Refermant ses deux Tempêtes, il poursuivit son chemin. Il avait perdu de vie sa cible et il savait qu’il s’éteignait à chaque goutte de sang qui touchait le sol. Je n’ai pas encore fini. Prenant les escaliers, il chassa la douleur brûlante de sa tête avec une colère pure et obstinée. Au niveau du palier du deuxième étage, il y avait une trappe d’accès sur le côté du bâtiment. Il s’en saisit. En la déverrouillant, Caine regarda à l’extérieur et découvrit un long tuyau d’évacuation courant le long du mur extérieur.

Là, en bas.

Caine vit Montague sauter d’un escalier de secours vers la ruelle. L’homme paniqué se mit à courir, tournant bientôt le coin de la rue et disparaître. Caine regarda en direction du toit adjacent, un étage plus haut, et recula.

Je vais le perdre, pensa-t-il, une douleur lui traversant le corps.

« C’est bien moi ça ! »

Avec un juron, il s’élança et se téléporta avant d’avoir heurté le mur. Avec soulagement, il disparut, pour réapparaître quelque trois mètres plus haut dans les airs au-dessus de l’allée. Alors qu’il atterrissait en dérapant sur le toit adjacent, il regarda en arrière, par là où il était venu, haletant sous l’effet de l’effort. Sa tête le lançait et il se sentait légèrement étourdi. Pourtant, il n’avait pas sauté trop tôt.

Des tirs provenant de la trappe qu’il avait laissée derrière lui le poursuivaient, vrombissant dans l’air nocturne. Il plissa les yeux vers les hommes, apercevant le trollkin avec son marteau à leur tête. Caine secoua la tête en signe d’exaspération, et se dirigea vers l’avant-toit dans une tentative de retrouver sa proie disparue.

* * *

Bien que fatigué, Caine contourna un silo et arriva le côté nord du bâtiment. Juste à temps pour aperçevoir Montague sortir dans la rue principale. L’homme s’arrêta, s’appuyant contre le mur pour reprendre son souffle en haletant, et regarder dans la direction où il était venu à la recherche de signes de poursuite.

D’après ce que Caine pouvait en juger, il n’y avait plus qu’eu deux désormais. Montague se dirigea vers les lumières vives de l’avenue animée, bordée de tavernes, de voitures et de piétons de toutes sortes. Caine leva son pistolet et s’avança le long de l’avant-toit, espérant une fois de plus, espérant qu’une fois de plus qu’un tir dans les jambes le ralentirait. Tandis qu’il avançait, il ne remarqua pas le tuyau sous ses pieds. Il tomba soudainement, la rue s’ouvrant trois étages plus bas. En vacillant, il garda l’équilibre, mais tomba à genoux, un souffle dans sa gorge. Ce faisant, il entendit le sifflement indubitable d’un autre carreau volant à l’endroit où se trouvait sa tête il y a une seconde.

Il n’avait pas perdu son poursuivant. Pas du tout…

Caine tira trois coups dans la direction d’où était venu le projectile avant de plonger vers un de mi-mur de briques. Il vit une ombre se déplacer sur le toit et avec elle le sifflement d’un autre projectile. La chose l’attrapa par le manteau alors qu’il plongeait, mais sans plus. Son propre tir avait fissuré la pierre derrière l’homme, et il entendit un sifflement de colère lorsque des éclats de briques lui tombèrent dessus. Il jeta un coup d’oeil au projectile qui dépassait de son manteau. Il reconnut le barbillon intact comme étant iosien, très rare. Très dangereux.

C’était donc Zeke. Ce salaud était une sorte de chasseur de mages elfe, pensa-t-il.

Son poursuivant était peut-être à couvert, mais au moins il était sorti de sa cachette. Il doit penser que je suis foutu, sourit Caine d’un air sinistre. Caine pouvait à peine le distinguer à cette distance. Il plissa les yeux pour voir l’iosien encocher un autre projectile tout en s’appuyant contre son propre muret de briques. C’était un combat qu’il pouvait gagner, à son avis. Il lui fallait juste qu’il en finisse rapidement. Risquant un coup d’oeil par-dessus le bâtiment, il aperçut Montague dans la rue principale, s’approchant d’une voiture taxi. Il aperçut des chiffres inscrits au pochoir sur le côté du taxi.

« Deux-neuf-trois-trois », murmura-t-il.

Puis jura aussitôt sous le choc. Par-dessus le côté du muret, McCoy escaladit l’escalier de secours se trouvant à quelques verges de là. Prenant ses repères, le trollkin se retourna et regarda autour de lui. Lorsqu’il trouva Caine, il lui adressa son affreux sourire aux dents longues. Caine gémit. Il était sur le point de se faire prendre des deux côtés.

Zeke n’avait pas non plus l’air ravi de cette évolution. De son abri, il cria à l’arrivée de son collègue.

« McCoy ! Je l’ai ! » cria-t-il de derrière son abri.

McCoy sourit, portant son manteau à l’épaule. « Je ne pense pas ! » rugit-il à son tour. « Ce petit m’a mis une balle. Deux peut-être ! Je vais lui fendre la tête pour cela ». Le trollkin rit profondément, brandissant son marteau. Caine n’était plus qu’à quelques enjambées du monstre et totalement exposé. Il leva ses Tempêtes et tira. Trois coups de feu atteignirent le trollkin, lui déchirant l’abdomen. Des taches de sang noires apparurent sur la chemise blanche et le gilet de soie, mais il ne fit que grogner, s’avançant comme s’il progressait face à un vent puissant. McCoy se contenta de sourire amicalement à Caine alors qu’il arrivait, son marteau se levant une fois de plus. Caine regarda désespérément ses pistolets, puis se tourna vers le trollkin qui approchait.

De l’autre côté du toit, son collègue Zeke ne se laissait pas décourager. « Dix couronnes que tu ne le touches pas avant que je lui enfonce une lame ? »

« C’est d’accord », répondit McCoy, à seulement trois pas de Caine. Il osa jeter un coup d’oeil à Zeke, et constata que l’elfe était aussitôt de son abri. Sa silhouette sombre était devenue une danse fluide, presque impossible à suivre. Il approchait, bondissant et dégringolant par-dessus les obstacles. D’une manière ou d’une autre, alors descendait, une longue lame incurvée était apparue dans sa main.

Caine faillit se laisser emporter par la panique. D’un côté, un monstre déchaîné, le marteau prêt à frapper. De l’autre, l’implacable chasseur iosien prêt à frapper avec sa lame et son arbalète.

La mort des deux côtés.

L’esprit de Caine s’emballa. Concentrer les tirs d’un côté, se faire prendre de l’autre. Une téléportation, peut-être, mais perdre la cible et certainement pas assez loin pour perdre ce duo.
Non.

Il fallait que ça se stoppe. Il avait juste besoin de plus de temps pour réfléchir.

Caine se souvint du raid khadoréen et de la leçon qu’il avait apprise. La voie qu’il avait trouvée, cette magie spéciale qui le conduisait à cet endroit entre les secondes. Il était fatigué maintenant, tellement fatigué, mais il pouvait le retrouver. Il le fallait. Sa tête palpitait et était prête à exploser. Immédiatement, il pensa qu’il avait poussé trop loin. Ça n’allait pas marcher…

La douleur disparut. Le bruit aussi. Caine rouvrit les yeux sur un monde de gris et de scintillement. Zeke et McCoy formaient des silhouettes rayonnantes de part et d’autre de lui, leurs mouvements réduits à une avance à une impossible allure d’escargot. Il sentit la force revenir. Il avait suffisamment de temps pour les aligner. Pas un instant de plus.

Le temps reprit son cours.

Ils se précipitaient sur lui en hurlant, les yeux écarquillés et la bouche ouverte. Les yeux fermés et les bras croisés, il tira un seul coup de feu de ses deux Tempêtes. Le tonnerre résonna sur le toit, les éclairs de la bouche des canons demeura immobile, absorbé par un halo runique.

L’iosien et le trollkin furent touchés en plein front, et tous deux furent projetés en arrière, les yeux écarquillés. Caine cligna des yeux.

Ce n’était pas un rêve, il l’avait fait.

Les deux hommes étaient morts à quelques pas de lui, leurs yeux sans vie regardant vers le ciel dans un silence stupéfait. Il ne put que s’esclaffer et s’agenouilla.

Étourdi, ses yeux se posèrent sur l’avenue en contrebas. Il sourit doucement en regardant les piétons aller et venir. Il aperçut des fiacres circulant sur l’avenue, leurs chevaux au trot.

Clip Clop Clip Clop.

Caine releva sa tête et plissa ses yeux. Il scruta la circulation et trouva le taxi marqué deux-neuf-trois-trois toujours en vue. Avec un gémissement, il se releva péniblement. Se dirigeant vers l’escalier de secours et descendit en se traînant, chaque muscle hurlant de protestation. Bientôt, il trottina au niveau de la rue, arme au poing, à la poursuite du taxi. Serrant les dents pour résister à la douleur, il poussait la foule sur l’avenue. Il haletait. Le taxi était trop loin pour être rattrapé. Il n’en avait plus la force. Sa foulée se ralentissait. Alors qu’un autre taxi se hâtait à ses côtés dans la même direction, il saisit l’arceau. Se balançant dans l’habitacle, il cria au conducteur, à bout de souffle : « Suivez deux-neuf-trois-trois ! »

C’est alors qu’il s’aperçut que le taxi était déjà occupé. Il regarda la banquette opposée et trouva un homme d’âge moyen tenant un registre, bouchée bée de terreur à sa vue.

C’était Montague.

Caine se mit à rire et secoua la tête. Montague voulut partir en gémissant, la main tendue vers la portière. Caine porta un coup de pied dans sa jambe, faisant retomber le trésorier sur son siège. Il levait déjà un Tempête sur lui, et il l’arma lentement. Montague grimaça serrant son registre tel un bouclier, mais resta assis.

* * *

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